If Bwana


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If Bwana is the project of New York's electronic musician Al Margolis (1955), who began producing tapes of dadaistic noise in 1984, such as: Freudian Slip (Sound Of Pig, 1984), Beware The Sleeping Squid (Cause And Effect, 1985), Sex Insanity Death (Sound Of Pig, 1985), Radio Slaves (Medicinal Tapes, 1986), Fun With Fish (Audiofile, 1986), They Call Me "Bwana" (Sound Of Pig, 1987), etc.

The five compositions on Wah Yu Wan (Generations Unlimited, 1990) are, instead, almost ambient/new age in the way they flow organically and search for a cohesive structure.

If Bwana later released: 33 Birds Went (Pogus, 1995), with a female vocalist, Jane Scarpantoni on cello, Brian Charles on clarinet, oboe and saxophone, Kevin Sparkle on percussion; Breathing (Pogus, 1996), whose 22-minute title-track (both tribal and droning) features Jane Scarpantoni on cello, Dave Prescott on dijeridu and Brian Charles on dijeridu and oboe; Tripping India (Pogus, 1997), containing three pieces for tape manipulations of acoustic instruments (including 3 Out of 4 Ain't Bad for 3 different pianists playing 3 different pianos at 3 different times).

The double-disc I Angelica (2001) collects compositions of the 1990s: Satind Farms Far Piano (19:19), The Railway Station Fire (14:50), Quad Or Knee? (10:20), Fantastic Literature 3 (16:02), Walking Der Dog (12:06), Day Back (16:04), etc.

Clara Nostra (1999), a monumental 62-minute composition for 106,476 clarinets, a rivised version of his old Horn & Hard Arts (1988), is an exercise in deep listening and droning minimalism. It emits an endless massive cavernous rumble, something in between the didjedidoo rituals of Australia and horror movie soundtracks, but the real action is perhaps in the subsonic events that try to emerge from that glacial magma. The combined effect of the static rumble and the dynamic movement below it is akin to a desert storm, with sand and tumbleweeds producing all sorts of tiny sounds. It evokes a journey into the darkest city sewers.

Fire Chorus (Ants, 2004) compiles four compositions, including Accidentally Angelica for cello and synthesizer, that was left out of I Angelica (2001).

Rex Xhu Ping (Pogus, 2005) contains six electro-acoustic compositions. Their quality is mixed. Natraj is a concrete collage performed by Margolis alone (that evokes the sounds of small underground animals in the forest, whatever the original sources were). Frog Field does not use samples but only electronic sounds and a xylophone to compose a soothing blanket of minimalist repetition and ambient drones. Quaderni is equally abstract and eerie (voices and other sounds are used as sources). Oy Vey Angie is a haunting chamber piece, scored for accordion, organ, trombone, guitar, cello and the usual arsenal of electronic devices. Other pieces are far less engaging and perhaps did not deserve to appear next to these ones.

An Innocent Abroad (Pogus, 2007) contains two pieces by Margolis. The 43-minute four-movement An Innocent Abroad for electronics, vocals and flutes was created by having the vocalist improvise a vocal track, then by multiplying the track, then by feeding the tracks to flute improvisers, then by manipulating the results. Whatever the process, the result is oneiric, languid and spaced-out, almost psychedelic in nature. The 19-minute Issue for electronics and multi-tracked voice falls in the tradition of musique concrete and concocts a more dynamic processing of the original vocals.

Favorite Encores (Pogus, 2008) collects four compositions by Noah Creshevsky and three by If Bwana. The latter are electronic poems that manipulate preexisting sources. The female vocals are drowned in a majestic flow of slow-moving timbres in Xyloxings. Scraping Scrafide remixes a piano part from an older composition but little is left of it in the high-tension counterpoint of electronic noises. On the other hand, the female vocals take centerstage in Cicada #4 - Barnard Mix, which is the only one of the three in which the human element prevails (and lends a sense of angst to the proceedings).

If Bwana's Assemble Age (Mutable, 2010) compiles five works that consist in reprocessing other people's performances. Ringing The Bell reduces the Amsterdam-based microtonalists Trio Scordatura (Elisabeth Smalt on viola, Alfrun Schmid on voice and Bob Gilmore on keyboards) to a series of incomprehensible and incongruent drones. Dtto Lisa uses recitation and singing by Lisa Barnard Kelley to compose an anguished collage that sounds like a meditation on the human condition via an audio documentary of ordinary life. Brooding piano notes introduce Death to the 8 Notes, a recombination of multitracked acoustic instruments (Monique Buzzarte's trombone, Jacqueline Martelle's flute, Tom Hamilton's synth) and Kelley's voice as they improvised with Margolis on computer. The mood changes rapidly as the protagonists interact and the digital soundscape morphs from intangible to abrasive to pastoral to vacuum fluctuations. A similar ensemble Cicada #1 EHG Version crafts the menacing droning clusters that turn into torrid waterfalls of dissonance. Six Minus 6 is a quiet sparse duet for multitracked trombone and voice, a surrealist dialogue between two mentally insane protagonists. Margulis peppers the proceedings with sophisticated pitchshifted techniques.

If Bwana's I Am Sitting In Phill Niblock's Kitchen (2012) documents a performance of april 2008 for kitchen noises and surrounding sounds with pianist Dan Warburton.

If Bwana's double-disc E (And Sometimes Why) (Pogus, 2012) features (mostly droning) pieces composed by Margolis for the Dutch string trio Scordatura, experts in microtonal music. There is no narrative in Gilmore's Girls, just a gentle chaos of tones surrounding the languid emotion-less humming of the girls as if staring at a picture of the girls in hallucinating sunshine. The diversity of sonic events in this piece (one of Margulis' most sophisticated compositions) contrasts with the monolithic drone-based architecture of E And Sometimes Why, to which a multitude of instruments and voice contribute layering on top of each other. In a sense, the chaos spreads vertically instead of horizontally. All For Al(frun) superimposes only drones of voices and in a simpler manner that evokes a slow-motion analysis of a religious choir. Another vocal droning monolith, Ringing (Ano)the(r) Bell, is the most clear hint at a slowly forming and morphing melody. The 20-minute The Tempest Fuggit deconstructs Shakespeare's text both treating the voice electronically and wrapping it in a haunting electroacoustic soundscape of extremely long drones and sudden bursts of plucked strings. More intense pathos is actually generated in the whirling buzzing of Cicada 4AA, a piece that conflates random instrumental notes and manically mauled voices into an increasingly strident flow. By the time we reach the 26-minute closer, Diapson Maybe, the slow variations of its thin petulant timbre feel a bit redundant.

If Bwana's Red One (Pogus, 2013) featured Al Margolis on toy trumpet, Nate Wooley on trumpet, Ellen Band and Lisa B Kelley on vocals, Monique Buzzart on trombone, Leslie Ross on bassoon, and Veronika Vitazkova on flute helping him craft chamber music for one or two instruments. The result is one of his most intimate and transcendent collections. The trivial minimalistic repetition and addition of Toys for Al and Toys for Nate (the two compositions that frame the album) doesn't do justice to the the floating vocal tapestry of Ellen Banned, to the solemn, slow-motion fanfare of Xylo 2 and to the gently gliding icy drones of It is Bassoon.

If Bwana's 31 (GD Stereo, 2013) collects improvisations and compositions in different genres and of different years.

The triple-disc Thirty Date (2014) collects self-released tapes.

(Translation by/ Tradotto da Marco S.)

Sotto il moniker If Bwana troviamo il progetto del musicista elettronico newyorkese Al Margolis (1955), che ha cominciato la sua carriera con il produrre nastri di musica riferibile al dadismo nel 1984, tra cui:Freudian Slip (Sound Of Pig, 1984), Beware The Sleeping Squid (Cause And Effect, 1985), Sex Insanity Death (Sound Of Pig, 1985), Radio Slaves (Medicinal Tapes, 1986), Fun With Fish (Audiofile, 1986), They Call Me "Bwana" (Sound Of Pig, 1987), ecc.

Le cinque composizioni di Wah Yu Wan (Generations Unlimited, 1990) sono, invece, piu' inclini all'ambient/new-age in quanto appaiono fluire in modo organico e alla ricerca di una certa coesione strutturale.

Successivamente If Bwana ha pubblicato: 33 Birds Went (Pogus, 1995), con una cantante, Jane Scarpantoni al violoncello, Bran Charles al clarinetto, oboe e sassofono, Kevin Sparkle alle percussioni;Breathing (Pogus, 1996), contiene la title track di ben 22 minuti (che appare sia tribale sia un drone) in collaborazione con Jane Scarpantoni al violoncello, Dave Prescott al dijeridu e Brian Charles anch'esso al dijeridu e all'oboe; Tripping India (Pogus, 1997), ha tre brani per manipolazione ai nastri di strumenti acustici (tra cui 3 Out of 4 Ain't Bad per 3 diversi pianisti che suonano 3 diversi pianoforti in 3 tempi diversi).

Il doppio-album I Angelica (2001) raccoglie composizioni degli anni '90:atind Farms Far Piano (19:19), The Railway Station Fire (14:50), Quad Or Knee? (10:20), Fantastic Literature 3 (16:02), Walking Der Dog (12:06), Day Back (16:04), etc.

Clara Nostra (1999), e' una monumentale suite di 62 minuti per 106,476 clarinetti, una versione rivisitata della sua vecchia Horn & Hard Arts (1988), e' un esercizio di deeplistening e drone minimalism. Si basa sulla emissione di un potente, cavernicolo (quasi primordiale) rimbombo, qualcosa a meta' strada tra i rituali di didjeridoo australiain e le colonne sonore di horror-movies, ma il vero movimento forse giace negli eventi subsonici che cercano di emergere da quel magma glaciale. L'effetto combinato del rimbombo granitico e del movimento dinamico sottostante e' simile ad una tempesta di sabbia del deserto, la qual sabbia unita alle rotolacampo producono ogni genere di di micro-suoni. Porta alla mente l'mmagine di un viaggio all'interno delle piu' oscure fogne cittadine.

Fire Chorus (Ants, 2004) presenta quattro composizioni, tra cui Accidentally Angelica per violoncello e sintetizzatore, rimasta fuori dall'album-compilation di I Angelica (2001).

Rex Xhu Ping (Pogus, 2005) contiene sei composizioni electro-acustiche. La loro qualita' e' molto eterogenea. Natraj e' un concrete collage eseguito solamente da Margolis (che evoca i suoni dei piccoli animali sotterranei dei boschi, qualunque fosse in realta' la loro origine!). Frog Field non usa campionamenti ma solo suoni elettronici ed uno xylofono per comporre una calmante coltre di ripetizione minimalista e droni ambient.Quaderni e' ugualmente astratta ed inquietante (voci ed altri suoni come fonte). Oy Vey Angie e' un angoscioso brano di musica da camera, con tanto di fisarmonica, organo, trombone, chitarra, violoncello ed il solito arsenale di dispositivi elettronici.Gli altri due brani sono meno interessani e coinvolgenti e forse non necesitano di presentazioni.

An Innocent Abroad (Pogus, 2007) coniene due pezzi di Margolis. La suite in quattro movimenti di 43 minuti An Innocent Abroad per elettronica, voci e flauti; il tutto da poter disporre di una improvvisazione vocale, moltiplicando il brano, successivamente darla "in pasto" agli improvvisatori flautisti, per poi manipolare il risultato. Cio' che si ottiene, a parte il risultato onirico, e' un processo languido e dalla natura quasi psichedelica. I 19 minuti di Issue per elettronica e multi-tracked voices ricadono nella musica concreta ed architetta un piu' dinamico processo delle voci originali.

Favorite Encores (Pogus, 2008) raccoglie quattro composizioni di Noah Creshevsky e tre di If Bwana.Le ultime tre sono poemi elettronici che manipolano fonti preesistenti. Le voci femminili sono immerse in un grandioso flusso di timbri al rallenti' nel brano Xyloxings. Scraping Scrafide remixa una parte di brano per pianoforte di una composizione piu' vecchia, tuttavia poco rimane di essa, travolta dal contrappunto ad alta tensione dei rumori elettronici. Dall'altra, ritroviamo le voci fmminili che si impongono in Cicada #4 - Barnard Mix, che e' la sol delle tre in cui prevale la voce umana (dando un senso di angoscia al tutto).

Assemble Age (Mutable, 2010) contiene cinque brani che consistono nel riprocessare performances di altri artisti. Ringing The Bell riduce questo brano degli olandesi, di base ad Amsterdam, Trio Scordatura (Elisabeth Smalt alla viola, Alfrun Schmid canto e Bob Gilmore alle tastiere) ad una serie di incomprensibili ed incongruenti droni. Dtto Lisa utilizza la recitazione e il canto di Lisa Barnard Kelly per comporre un collage angosciante che sembra piuttosto una meditazione sulla condizione umana attraverso un documentario audio di una normale ed ordinaria quotidianieta'. Flebili note di piano fanno da introduzione a Death to the 8 Notes, una ricombinazione di vari strumenti acustici (il trombone di Monique Buzzarte, il flauto di Jacqueline Martelle, il synth di Tom Hamilton) a cui va ad aggiungersi il canto di Kelly, mentre essi improvvisavano con Margolis al computer. Lo stile cambia rapidamente mentre i protagonisti interagiscono e il soundscape digitale muta dall'intangibile all'abrasivo al pastorale a vaghe fluttuazioni.Qualcosa di simile avviene anche con la successiva Cicada #1 EHG Version in cui cluster di droni sfociano in terrificanti cascate di dissonanze. Six Minus 6 e' un brano relativamente piu' calmo per soli due strumenti combinati e processati (trombone e canto), una sorta di dialogo surreale tra due protagonisti mentalmente instabili. Margolis arricchisce le composizioni con sofisticate tecniche di pitchshifted.

If Bwana's I Am Sitting In Phill Niblock's Kitchen (2012) documenta una performance dell'aprile 2008 per rumori domestici (cucina, in particolare) ed altri suoni circostanti con il pianista Dan Warburton.

E (And Sometimes Why) (Pogus, 2012) e' un doppio disco di brani (per lo piu' droni) composti per gli Olandesi del Trio Scordatura, esperi in musica microtonale. Non vi e' spazio per nessuna narativa in Gilmore's Girls, solo un "elegante" caos di toni che circondano il languido ronzio privo di emozione delle ragazze come se fissassero una foto delle ragazze riprese in un sole allucinante. La variegata quantita' di eventi sonori in questo brano (una delle piu' sofisticate composizioni di Margolis) contrasta con la monolitica architettura basata sui droni di E And Sometimes Why, in cui una gran quantita' di strumenti e voce vanno a formare strati su strati, messi uno sopra l'altro. In questo modo, il caos si espande verticalmente invece che orizzontalmente.All For Al(frun) sovrappone solo droni di voci ed in maniera molto piu' semplice che riportano alla mente una analisi al rallenti' di unncoro mistico-religioso. I 20 minuti di The Tempest Fuggit decostruisce il testo di Shakespeare sia manipolando la voce elettronicamente ed avvolgendola in un ossessivo soundscape elettroacustico fatto di droni estremamente lunghi ed improvvisi slanci con le corde chitarristiche. Una maggiore dose di pathos viene fuori dal ronzio vorticoso di Cicada 4AA, un brano che confonde in modo casuale note strumentali e maniacalmnte stravolge voci, coinvogliandole in un flusso sempre piu' stridente.Poi e' la volta dei 26 minuti conclusivi, Diapson Maybe,le lente variazioni del suo sottile timbre petulante appaiono alquanto ridondanti.

Red One (Pogus, 2013) con Al Margolis alla tromba giocattolo, Nate Wooley alla tromba, Ellen Band and Lisa B Kelley al canto, Monique Buzzart al trombone, Leslie Ross al fagotto, e Veronika Vitazkova al flauto, aiutano Margolis a creare musica da camera per uno o due strumenti. Il risultato e' una delle sue piu' intime e trascendenti raccolte. La triviale ripetizione minimalistica di Toys for Al e Toys for Nate ( le due composizioni che fanno un po' da cornice all'album) non rende giustizia a quel certosino lavoro vocale di Ellen Banned, alla solenna fanfare in slow-motion di Xylo 2 e ai delicati e gelidi droni di It is Bassoon.

31 (GD Stereo, 2013) raccoglie improvvisazioni e composizioni di differenti generi e di diversi anni.

Il triplo-disco Thirty Date (2014) raccoglie nastri autoprodotti.

Altre interessanti raccolte sono:

Marta Sainza & If, Bwana Sable (Pogus, 2015)

Charles Darwin Tales An ocean Voyage (Self released, 2015)

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