Yusef Lateef
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Detroit-raised flutist, oboe player and tenor saxophonist Bill "Yusef Lateef" Huddleston (1920), who had briefly played with Dizzy Gillespie (1949-50), converted to Islam in the 1950s (as was fashionable in those days) and moved to New York in 1959 to study flute. By then he had already become a sensation in Detroit in a sextet with trombonist Curtis Fuller (plus piano, bass, drums and percussion), and a pioneer of world-music thanks to his passion for Middle-Eastern and Indian music. Lateef played tenor, flute, argol (an India double reed wind instrument) and "scraper" on Stable Mates (april 1957), containing his ballad Ameena, and established himself as a sophisticated composer on the twin release Jazz Mood (april 1957), playing flute in the eight-minute introduction, Metaphor, and penning the extended blues meditations Yusef's Mood and Blues in Space as well as the ten-minute exotic-sounding Morning. Lateef's lyrical post-bop melodies were beginning to migrate into a dimension beyond jazz music.

He was less creative in the quintet with Wilbur Harden on flugelhorn and Hugh Lawson on piano that recorded Jazz and the Sounds of Nature (october 1957), containing the six-minute Seulb, and its twin release Prayer to the East (october 1957), containing the 13-minute Endura (but most pieces were either covers or Harden compositions), and then (one day later) The Sounds of Yusef (october 1957) and its twin release Other Sounds (october 1957), containing the nine-minute Minor Mood. The instrumentation included turkish finger cymbals, rabat/rebob (a one stringed Arabic violin) and Chinese gong.

An euphonium-piano quintet recorded The Dreamer (june 1959), with Moon Tree and Valse Bouk, and its twin album Fabric of Jazz (june 1959), with Arjuna, The Dreamer and Oboe Blues. Lateef also played the oboe with the trumpet-piano quintet of Cry Tender (october 1959). But he was distracted by several conventional hard-bop albums, notably with Cannonball Adderley's Quintet during 1962-64.

After he moved to New York, Lateef began to drift away from hard-bop and refined an exotic and sometimes abstract blues music that was only his own. The ensemble music of The Centaur and the Phoenix (june 1961) for a nonet, such as Iqbal, led to Eastern Sounds (september 1961), on which Lateef played a variety of reed instruments backed by a traditional rhythm section of piano, bass and tabla-like percussion, with pieces such as Plum Blossom (for a Chinese clay flute), Snafu (for tenor sax), Blues For The Orient (for oboe).

If he never quite regained the compositional power of Jazz Mood, and frequently stumbled into the predictable jazz of releases such as Into Something (december 1961) and The Three Faces (january 1962), Lateef had found a new mission in the contemplative world-music of Jazz Round The World (december 1963), a parade of ten brief ethnic pieces. The milestones of this journey were Medula Sonata, off Psychicemotus (june 1964), an album that emphasized the sound of the bamboo flute, and 1984, off the piano-based quartet session 1984 (february 1965). Unfortunately, the quality of his albums (mostly collection of covers) decreased rapidly, with larger and larger doses of funk and soul music leading to the trivial fusion of Autophysiopsychic (october 1977). Typical of the least worse is the live double-LP Ten Years Hence (august 1975), a quartet date with Lateef on tenor, flute, oboe, shenai (an Indian double reed instrument), African thumb piano and percussion.

In parallel, Lateef became an ambitious classical composer. Orchestral works included: Suite 16/ Blues Suite (1969), the tone poem Lalit (1974), the Symphony No 1/ Tahira, The World at Peace, a suite for chamber ensemble co-composed with percussionist Adam Rudolph, the four-movement suite The African American Epic Suite (1993) for orchestra and quintet.

His music found a new audience in the era of new-age music, his best album of the time being perhaps the four-movement Lateef's Little Symphony (june 1987) on which he played all instruments.

Metamorphosis (december 1993) was a summa of Lateef's styles, particularly the longer Metamorphosis and Biography of a Thought. Sonata Fantasia (january 1997) introduced digital arrangements.

Like most prolific musicians, Lateef recorded an amazing amount of junk. It takes a lot of patience to listen to his recordings.

Yusef Lateef died in 2013 at the age of 93.

(Translation by/ Tradotto da Luca Magnano)

Bill "Yusef Lateef" Huddleston (1920), polistrumentista (flauto, oboe e sax tenore) originario di Detroit, dopo aver brevemente collaborato con Dizzy Gillespie (1949-50) nel corso degli anni cinquanta si convertì all'islam (all'epoca era di moda), e nel 1959 si trasferì a New York per approfondire lo studio del flauto. Allora si era già fatto una solida reputazione a Detroit suonando con un sestetto di cui faceva parte anche il trombonista Curtis Fuller (con l'aggiunta di piano, contrabbasso, batteria e percussioni), ed era un pioniere della world-music, in virtù del suo interesse per le musiche tradizionali del Medio-Oriente e dell'India. Lateef suonò sax tenore, flauto, argol (uno strumento a fiato indiano ad ancia doppia) e güiro nel disco Stable Mates (aprile 1957), che contiene la sua ballad Ameena, e si affermò come compositore sofisticato con la pubblicazione quasi contemporanea di Jazz Mood (aprile 1957), in cui suonava il flauto nell'introduzione di otto minuti Metaphor, e costuiva le vaste meditazioni blues di Yusef's Mood e Blues in Space e il brano di dieci minuti Morning, dalle sonorità esotiche. Le liriche melodie post-bop di Lateef stavano iniziando a muoversi verso una dimensione che esulava dal jazz.

Lateef fu meno creativo nel quintetto, con Wilbur Harden al flicorno e Hugh Lawson al piano, che incise Jazz and the Sounds of Nature (ottobre 1957), con Seulb, di sei minuti, e il contemporaneo Prayer to the East (ottobre 1957), con Endura, di tredici minuti (ma gran parte dei brani erano cover o composizioni di Harden) e poi The Sounds of Yusef, pubblicato un solo giorno dopo e in contemporanea Other Sounds (sempre ottobre 1957), che include Minor Mood, di nove minuti. La strumentazione usata include nacchere turche, rabat/rebob (un violino arabo monocorde) e gong cinese.

Con un quintetto dotato di piano e flicorno incise The Dreamer (giugno 1959), con Moon Tree e Valse Bouk, e l'album gemello Fabric of Jazz (giugno 1959), con Arjuna, The Dreamer e Oboe Blues. Lateef suonò l'oboe anche nel quintetto con tromba e piano di Cry Tender (ottobre 1959). In questo periodo però le sue energie furono impiegate nella realizzazione di numerosi album hard-bop piuttosto convenzionali, in particolare con il quintetto di Cannonball Adderley negli anni 1962-64.

Dopo essersi trasferito a New York, Lateef iniziò ad allontanarsi dall'hard-bop e a sviluppare uno stile blues esotico e a volte astratto, molto personale. La musica di insieme di The Centaur and the Phoenix (giugno 1961) per nonetto, con brani come Iqbal, condusse all'elaborazione del disco Eastern Sounds (settembre 1961), in cui Lateef suona una amplia varietà di strumenti ad ancia, accompagnato dalla tradizionale sezione ritmica con piano e contrabbasso, e l'aggiunta di percussioni come il tabla, con brani come Plum Blossom (per flauto cinese in terracotta), Snafu (per sax tenore), Blues For The Orient (per oboe).

Anche se Lateef non ritrovò mai più l'energia compositiva di Jazz Mood, e di frequente rimase bloccato nel prevedibile jazz di dischi come Into Something (dicembre 1961) e The Three Faces (gennaio 1962), il musicista trovò una nuova missione nella world-music contemplativa di Jazz Round The World (dicembre 1963), una parata di dieci brevi brani etnici. Le pietre miliari di questo percorso artistico furono Medula Sonata, da Psychicemotus (giugno 1964), un album che usava con enfasi il suono del flauto di bambù, e la title-track di 1984 (febbraio 1965), sessione di un quartetto incentrato sul piano. Sfortunatamente, la qualità dei suoi dischi (perlopiù raccolte di cover) calò rapidamente, con una dose sempre più ampia di funk e soul nella fusion scontata e triviale di Autophysiopsychic (ottobre 1977). Un assaggio del meno peggio della produzione del periodo si può avere con il doppio disco live Ten Years Hence (agosto 1975), concerto di un quartetto con Lateef a sax tenore, flauto, oboe, shenai (uno strumento indiano ad ancia doppia), m'bira (un idiofono africano) e percussioni.

Parallelamente, Lateef divenne un ambizioso compositore di musica classica. Le sue opere orchestrali includono: Suite 16/ Blues Suite (1969), il poema tonale Lalit (1974), la Symphony No 1/ Tahira, The World at Peace, una suite da camera composta insieme al percussionista Adam Rudolph, la suite in quattro movimenti The African American Epic Suite (1993) per orchestra e quintetto.

La sua musica trovò un nuovo pubblico nell'età nella New-age, e il suo migliore album del periodo è probabilmente Lateef's Little Symphony (giugno 1987) in quattro movimenti, in cui Lateef suona tutti gli strumenti.

Metamorphosis (dicembre 1993) è una summa degli stili di Lateef, in particolare il lungo brano Metamorphosis e Biography of a Thought. Sonata Fantasia (gennaio 1997) introduce l'uso di strumenti digitali.

Come molti musicisti eccezionalmente prolifici, Lateef ha inciso molta musica di bassa qualità. L'ascolto della sua discografia richiede molta pazienza.

Yusef Lateef è morto novantatreenne nel 2013.

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