Modern Jazz Quartet
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The first group to consciously and unabashedly play "chamber jazz" was the Modern Jazz Quartet. The Modern Jazz Quartet was born in 1952, an offshoot of Dizzy Gillespie's rhythm section, although it stabilized in the classic line-up only in 1955: pianist John Lewis (1920), the musical director, vibraphonist Milt Jackson (1923), bassist Percy Heath (1923), and Connie Kay (1927), the last to join, replacing veteran drummer Kenny Clarke (1914). They debuted with two 10" albums, Modern Jazz Quartet with Milt Jackson (june 1953) and Modern Jazz Quartet Volume 2 (october 1953), later summarized in 1956 as the LP Django. It already contained some elegant Lewis compositions at the border between jazz and baroque music, such as Vendome (first recorded in december 1952), La Ronde (ditto), based on Dizzy Gillespie's Two Bass Hit and later (1955) turned into a nine-minute four-movement suite, and Delaunay's Dilemma (june 1953), as well as Lewis' seven-minute tribute to Django Reinhardt, Django (december 1954), reminiscent of New Orleans' funeral parades, and Lewis' ballad Milano (december 1954). The plan was to architect pieces that used improvisation only to the extent that the composition required it (not for a mere display of virtuoso style), and to target the audience of the concert hall, not the night clubs.

The Kay era opened with the 12" LP Concorde (july 1955), containing Lewis' fugue Concorde, Jackson's seven-minute Ralph's New Blues, an eight-minute Gershwin Medley, and a lengthy cover of Sigmund Romberg's Softly As in a Morning Sunrise. For Fontessa (january 1956) Lewis composed another fugue, Versailles, and the baroque, eleven-minute suite Fontessa, the peak of his "neoclassical" manner. At Music Inn (august 1956), a collaboration with Jimmy Giuffre, contained another Lewis fugue, A Fugue for Music Inn, as well as the bluesy Two Degrees East Three Degrees West. The dynamics of these pieces was often due to the dialogue between the complementary voices of Lewis and Jackson: Lewis' piano was austere and rational, while Jackson's vibes were wild and rustic; Lewis' phrasing was rooted in blues music, while Jackson's phrasing was rooted in gospel music.

Lewis also scored movie soundtracks: No Sun in Venice (april 1957), that debuted the funeral music of Cortege and the fugue Three Windows; Odds Against Tomorrow (july 1959), with Skatin' in Central Park and Odds Against Tomorrow; Under the Jasmine Tree, originally composed for a documentary and inspired by Moroccan music. The Modern Jazz Quartet's Third Stream Music bridged the format of jazz and of chamber music via Lewis' ten-minute Exposure (january 1960) with a classical chamber ensemble and Schuller's eleven-minute Conversation (september 1959). But his interest was clearly to reach beyond jazz and towards European music: the seven-movement ballet suite The Comedy (january 1962), either inspired or mocking renaissance music, the ballet suite Original Sin (march 1961), the 14-minute three-movement suite Three Little Feelings, first performed in 1957 by an orchestra and recorded by the quartet on Under the Jasmine Tree (december 1967), and the orchestral requiem In Memoriam (november 1973). He composed most of the music for The Jazztet And John Lewis (january 1961).

Kenny Clarke died in 1985. Connie Kay died in 1994. Milt Jackson died in 1999. John Lewis died in 2001. Percy Heath died in 2005.

(Translation by/ Tradotto da Luca Magnano)

Il primo gruppo a suonare in modo consapevole e dichiarato “jazz da camera” fu il Modern Jazz Quartet. Il gruppo nacque nel 1952 come progetto parallelo della sezione ritmica di Dizzy Gillespie, ma la formazione classica si stabilizzò solo nel 1955: John Lewis (1920), direttore musicale del progetto, al piano, Milt Jackson (1923) al vibrafono, Percy Heath (1923) al contrabbasso, e Connie Kay (1927), l'ultimo a entrare nel gruppo rimpiazzando il vecchio batterista Kenny Clarke (1914). Debuttarono con due album in dieci pollici, Modern Jazz Quartet with Milt Jackson (giugno 1953) e Modern Jazz Quartet Volume 2 (ottobre 1953), raccolti nel 1956 nell'LP Django. Il disco conteneva già alcune eleganti composizioni di Lewis, al confine tra jazz e musica barocca, come  Vendome (incisa per la prima volta nel dicembre 1952), La Ronde (come l'altra), basata su Two Bass Hit di Dizzy Gillespie e in seguito (1955) trasformata in una suite di nove minuti in quattro movimenti, e Delaunay's Dilemma (giugno 1953), come anche l'omaggio di sette minuti a Django Reinhardt, Django (dicembre 1954), con reminiscenze dei cortei funebri di New Orleans, e la ballad di Lewis Milano (dicembre 1954). L'intento era strutturare brani che usassero l'improvvisazione solo nella misura in cui lo richiedeva la composizione (e non come mero sfoggio di virtuosismo), e che fossero appetibili per il pubblico delle sale da concerto più che per quello dei night club.

Il periodo della collaborazione con Kay iniziò con l'LP in dodici pollici Concorde (luglio 1955), che contiene la fuga di Lewis Concorde, il brano di Jackson Ralph's New Blues, di sette minuti,  Gershwin Medley, di otto minuti, e una lunga cover di Softly As in a Morning Sunrise di Sigmund Romberg. Per il disco Fontessa (gennaio 1956) Lewis compose un'altra fuga, Versailles, e la suite barocca di undici minuti Fontessa, l'apice del suo stile “neoclassico”. At Music Inn (agosto 1956), una collaborazione con Jimmy Giuffre, contiene un'altra fuga di Lewis, A Fugue for Music Inn, come anche il brano in stile blues Two Degrees East Three Degrees West. Le dinamiche di questi brani sono costruite sul dialogo tra le voci complementari di Lewis e Jackson: il piano di Lewis è austero e razionale, mentre il vibrafono di Jackson è selvaggio e grezzo; il fraseggio di Lewis affondava le sue radici nel blues, quello di Jackson nella musica gospel.

Lewis scrisse anche colonne sonore per film: No Sun in Venice (aprile 1957), in cui appaiono la funebre Cortege e la fuga Three Windows; Odds Against Tomorrow (luglio 1959), con Skatin' in Central Park e Odds Against Tomorrow; Under the Jasmine Tree, inizialmente composta per un documentario e ispirata alla musica etnica marocchina. Il disco del Modern Jazz Quartet Third Stream Music congiunge i formati del jazz e della musica da camera nel brano di Lewis Exposure (gennaio 1960), di dieci minuti, a cui partecipa anche un ensemble classico da camera, e in quello di   Schuller Conversation (settembre 1959), di undici minuti. Ma l'obiettivo di Lewis era chiaramente trascendere i confini del jazz, spostandosi verso la musica classica europea: la suite-balletto in sette movimenti The Comedy (gennaio 1962), ambiguo omaggio o parodia della musica rinascimentale, la suite-balletto Original Sin (marzo 1961), la suite in tre movimenti, di quattordici minuti, Three Little Feelings, suonata per la prima volta nel 1957 da un'orchestra e incisa dal quartetto in Under the Jasmine Tree (dicembre1967), e il requiem orchestrale In Memoriam (novembre 1973). Lewis compose anche gran parte di The Jazztet And John Lewis (gennaio 1961).

Kenny Clarke morì 1985. Connie Kay nel 1994. Milt Jackson nel 1999. John Lewis nel 2001. Percy Heath nel 2005.

(Copyright © 2006 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )
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