Thelonious Monk
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Thelonious Monk (1917) was not only the most cerebral pianist to enter the history of jazz music but also the greatest composer of the bebop era. Epistrophy (1942) and the immortal Round about Midnight (1944) were composed for the orchestra of Cootie Williams, I Mean You (1946) for Coleman Hawkins' band. 52nd Street Theme (june 1945) became a classic of bebop when it was recorded by Dizzy Gillespie and Charlie Parker. At the same time that his compositions were leaving a mark on the transition from swing to bebop, his piano style (in Coleman Hawkins' band that he had joined in 1944) was confusing the audience. It was a style that sounded outside the jazz tradition, not only eccentric but also laconic, almost counterproductive in the way it emphasized the pauses instead of the rhythm, and clustered chords instead of linear development.
His recordings of his own compositions established a higher musical standard than jazz music was used to: Humph (october 1947) and Thelonious (october 1947), that exhibits an almost classical geometry while employing both silence and dissonance, for a piano sextet (Idrees Sulieman on trumpet, Danny Quebec West on alto sax, Billy Smith on tenor sax, Gene Ramey on bass, Art Blakey on drums); Well You Needn't (october 1947), Off Minor (october 1947) and the tender ballad Ruby My Dear (october 1947) for a trio (with Art Blakey on drums); the ballad Monk's Mood (november 1947) for a trumpet-sax-piano quintet; Evidence (july 1948) and the bluesy Misterioso (july 1948) for a piano quartet with Milt Jackson on vibraphone.
Monk's art was a calibrated balance of deconstruction and estrangement techniques. On one hand, one could still hear elements of stride jazz, boogie-woogie, blues, even nursery rhymes, although they were diluted in an anarchic patchwork of overtones. On the other hand, the listener was disoriented by the fragile, naked ambiguity of the music. That ambiguity would disappear if one could only appreciate the hidden orchestral quality of Monk's piano playing.
A piano quintet with Jackson on vibraphone, Sahib Shihab on alto sax, Blakey on drums, yielded the romantic ballad Ask Me Now (july 1951), the blues Straight No Chaser (july 1951), Four in One (july 1951) and Criss Cross (july 1951).
A quintet with French horn player Julius Watkins, Sonny Rollins on tenor sax, Percy Heath on bass, was immortalized on the album Thelonious Monk and Sonny Rollins (november 1953) with Friday the 13th (1953) and Think of One (1953), based on an ostinato trick similar to Thelonious.
Hackensack (may 1954) and Locomotive (may 1954), with a 20-bar chorus, were due to a quintet of trumpet, tenor sax, piano, drums and bass.
In the piano-trio format favored by his friend Bud Powell, Monk sculpted Bemsha Swing (december 1952), the Caribbean-sounding Monk's Dream (october 1952), Nutty (september 1954), Blue Monk (september 1954) and the dissonant Work (september 1954). Max Roach drummed on the first one, Blakey on all the others.
In the meantime, jazz music had entered the age of the album. his first solo album, Thelonious Monk (june 1954) offered solo-piano versions of his early classics, including Eronel (1951) and Reflections (1953). After two albums of covers, Monk was allowed to make the album that he was capable of, Brilliant Corners (october 1956), a set of complex chamber pieces for tenor saxophone (Sonny Rollins), alto saxophone (Ernie Henry), bass (Oscar Pettiford), drums (Max Roach) and piano, notably Brilliant Corners and Pannonica, in which Monk played both piano and celeste. This was to remain his masterpiece.
Jazz Connection (may 1957) with Art Blakey's Jazz Messengers revisited several of his classics, as did Monk's Music (june 1957), featuring Ray Copeland on trumpet, Coleman Hawkins and Gigi Gryce on saxes, Blakey on drums and Wilbur Ware on bass. Thelonious Himself (april 1957) was mostly solo interpretations.
Another historical collaboration, with the young John Coltrane, documented on Live at the Five Spot (may 1957), only released in 1993, Thelonious Monk with John Coltrane (july 1957), only released in 1991, and At Carnegie Hall (november 1957), only released in 2005, that paired two completely opposite souls (the reclusive philosopher and the cosmic virtuoso), yielded a spectacular version of Monk's Trinkle Tinkle and his moving ballad Crepuscule With Nellie.
After Mulligan Meets Monk (august 1957) with Gerry Mulligan and other minor collaborations, Monk joined in a quartet with tenor saxophonist Johnny Griffin that recorded Thelonious in Action (july 1958) and especially Misterioso (august 1958). The repertory was now fossilized: Monk kept repeating his themes of the golden years.

Monk died in 1982 at 65.

(Translation by/ Tradotto da Martino Valbusa)

Thelonious Monk (1917) è stato non solo il pianista più cerebrale ad entrare nella storia della musica jazz, ma anche il maggiore compositore del periodo bebop. Epistrophy (1942) e l’immortale Round about Midnight (1944) furono composte per l'orchestra di Cootie Williams, I Mean You (1946) per la band di Coleman Hawkins. 52nd Street Theme (giugno 1945) divenne un classico del bebop quando fu registrato da Dizzy Gillespie e Charlie Parker. Nello stesso periodo in cui le composizioni di Monk stavano lasciando un segno sulla transizione dallo swing al bebop, il suo stile pianistico (nella band di Coleman Hawkins a cui si era unito nel 1944) confondeva il pubblico. Era uno stile che sembrava al di fuori della tradizione jazz, non solo eccentrico ma anche laconico, quasi controproducente nel modo in cui sottolineava le pause anziché il ritmo e preferiva grappoli di accordi allo sviluppo lineare.

Con le proprie composizioni Monk elevò lo standard a cui la musica jazz era abituata: Humph (ottobre 1947) e Thelonious (ottobre 1947), con la sua geometria quasi classica mentre impiega sia silenzio sia dissonanza, per un sestetto con piano (Idrees Sulieman alla tromba, Danny Quebec West al sax alto, Billy Smith al sax tenore, Gene Ramey al basso, Art Blakey alla batteria); Well You Needn’t (ottobre 1947), Off Minor (ottobre 1947) e la tenera ballad Ruby My Dear (ottobre 1947) per un trio (con Art Blakey alla batteria); la ballad Monk’s Mood (novembre 1947) per quintetto con tromba-sax-pianoforte; Evidence (luglio 1948) e il bluesy Misterioso (luglio 1948) per un quartetto con pianoforte (con Milt Jackson al vibrafono).

L'arte di Monk era un calibrato equilibrio di tecniche di decostruzione e di straniamento. Da un lato si potevano ancora sentire gli elementi di stride jazz, boogie-woogie, blues, persino filastrocche, anche se diluite in un miscuglio anarchico di armonie secondarie. Dall’altro lato l'ascoltatore restava disorientato dalla fragile, nuda ambiguità della musica, un’ambiguità che svaniva solo riuscendo ad apprezzare la nascosta qualità orchestrale del modo in cui Monk suonava il pianoforte.

Il piano quintet con Jackson al vibrafono, Sahib Shihab al sax alto e Blakey alla batteria suonò la romantica ballad Ask Me Now (luglio 1951), il blues Straight No Chaser (luglio 1951), Four in One (luglio 1951) e Criss Cross (luglio 1951).

Un quintetto con Julius Watkins al corno francese, Sonny Rollins al sax tenore, Percy Heath al basso fu immortalato nell'album Thelonious Monk and Sonny Rollins (novembre 1953) con Friday the 13th (1953) e Think of One (1953), basato su un’ostinata trovata simile a Thelonious.

Hackensack (maggio 1954) e Locomotive (maggio 1954), con un ritornello di 20 battute, si devono ad un quintetto di tromba, sax tenore, pianoforte, batteria e basso.

Nel formato piano-trio caro al suo amico Bud Powell, Monk scolpì Bemsha Swing (dicembre 1952), la “caraibica” Monk’s Dream (ottobre 1952), Nutty (settembre 1954), Blue Monk (settembre 1954) e il dissonante Work (settembre 1954). Max Roach suonò la batteria sul primo brano, Blakey sugli altri.

Nel frattempo la musica jazz era entrata nell'era dell'album. Il suo primo album da solista, Thelonious Monk (giugno 1954) offriva versioni pianistiche dei suoi primi classici, tra cui Eronel (1951) e Reflections (1953). Dopo due album di cover, a Monk fu permesso di fare l'album di cui era capace, Brilliant Corners (ottobre 1956), una serie di complessi pezzi cameristici per sassofono tenore (Sonny Rollins), sax alto (Ernie Henry), basso (Oscar Pettiford), batteria (Max Roach) e pianoforte, in particolare Brilliant Corners e Pannonica, in cui Monk suonava sia il pianoforte sia la celesta. Brilliant Corners sarebbe diventato il capolavoro di Monk.

Jazz Connection (maggio 1957) coi Jazz Messengers di Art Blakey rivisitò molti dei suoi classici, così come fece Monk’s Music (giugno 1957), con Ray Copeland alla tromba, Coleman Hawkins e Gigi Gryce ai sax, Blakey alla batteria e Wilbur Ware al basso. Thelonious Himself (aprile 1957) fu per lo più una collezione di interpretazioni da solista.

Un’altra storica collaborazione con un giovane John Coltrane, documentata su Live at the Five Spot (maggio 1957) pubblicato solo nel 1993, Thelonious Monk with John Coltrane (luglio 1957) pubblicato solo nel 1991, e At Carnegie Hall (novembre 1957) pubblicato solo nel 2005, collaborazione che mise insieme due anime completamente opposte (il filosofo eremita e il virtuoso cosmico), produsse una versione spettacolare di Monk Trinkle Tinkle e la commovente ballad Crepuscule With Nellie.

Dopo Mulligan Meets Monk (agosto 1957) con Gerry Mulligan e altre collaborazioni minori, Monk si unì in quartetto col sassofonista Johnny Griffin e registrò Thelonious in Action (luglio 1958) e soprattutto Misterioso (agosto 1958). Il repertorio era ormai fossilizzato: Monk continuò a ripetere i suoi temi degli anni d'oro.

Monk morì nel 1982 a 65 anni.

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