JeanLuc Ponty
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French violinist JeanLuc Ponty (1942) is the musician who took the violin into the electric/electronic age and made it a pivotal force of the jazz-rock movement. Originally employed in a symphony orchestra, Ponty debuted at the age of 22 with Jazz Long Playing (july 1964). His first important composition was Suite For Claudia on Sunday Walk (june 1967) for a quartet with pianist Wolfgang Dauner, bassist Niels Pedersen and drummer Daniel Humair. Ponty had already developed a style at the instrument that basically imitated the phrasing of the bebop soloist and occasionally flirted with free jazz.

He more than flirted with jazz-rock when, relocated to Los Angeles, he started working with rock composer Frank Zappa (1968). Ponty joined forces with pianist George Duke to form the ensemble of Electric Connection (march 1969), that contained his Hypomode Del Sol, and the ensemble of King Kong (october 1969), that performed music by Zappa (notably Music for Electric Violin and Low Budget Orchestra, a masterpiece of jazz, rock and classical fusion).

(Experience and King Kong were later combined as Canteloupe Island.)

Ponty's main compositions of the time reflected the Zappa influence: Contact on Experience (september 1969) for a quartet with Duke on piano, the 20-minute three-movement suite Flipping and the 15-minute Open Strings on the sublime Open Strings (december 1971) for a quintet with keyboardist Joachim Kuhn and guitarist Philip Catherine, Astrorama on Astrorama (august 1970), Concerto for Jazz Violin and Orchestra on With Kurt Edelhagen & His Orchestra (july 1969), and especially the five-movement Sonata Erotica (june 1972), recorded live with Ponty on acoustic violin and echo box, Joachim Kuhn on electric piano, Nana Vasconcelos on percussion, plus a bassist and a drummer, basically a reworking of the concerto for jazz violin and orchestra.

After playing with John McLaughlin's Mahavishnu Orchestra, a more electronic and energetic sound surfaced on Upon the Wings of Music (january 1975), with en electronic keyboardist and with Ponty playing electronically-modified violins (the overdubbed solo violin workout Echoes Of The Future). It also displayed the first symptoms of Ponty's African passion (percussionist Ndugu Leon Chancellor). That album's energetic and futuristic fusion set the pace for the subsequent albums, that mostly replicated the line-up of the Mahavishnu Orchestra (electric violin, guitar, keyboards, bass, drums): Aurora (december 1975), Imaginary Voyage (august 1976), highlighted by the 20-minute four-movement suite Imaginary Voyage, Enigmatic Ocean (july 1977), with Allan Holdsworth added a second guitar and two multi-part suites, Enigmatic Ocean (twelve minutes) and The Struggle Of The Turtle (13 minutes), Cosmic Messenger (april 1978), with Ponty doubling on synthesizer and with Peter Maunu and Joaquin Lievano splitting guitar chores (Egocentric Molecules), A Taste for Passion (july 1979), where the cliche' began to wear out, and Civilized Evil (july 1980) where the cliche was becoming unbearable. The 24-minute five-movement suite Mystical Adventures on Mystical Adventures (september 1981) de facto closed an era.

Ponty was ready for a major change. He embraced the electronic machines (synthesizers, sequencers and rhythm machines) and recorded albums that relied very little on his guests: Individual Choice (may 1983), with Computer Incantations for World Peace, Open Mind (july 1984), Fables (august 1985), The Gift of Time (may 1987) and Storytelling (1989).

Tchokola (january 1991) and No Absolute Time (march 1993) were collaborations with West-African musicians, devoted to various styles of African pop music,

The Rite of Strings was a group formed in 1995 with guitarist Al DiMeola and bassist Stanley Clarke.

Life Enigma (2001) was mostly a (mediocre) solo effort.

(Translation by/ Tradotto da Ermes Vitali)

    Il violinista francese Jean-Luc Ponty (1942) è il musicista che ha portato il violino nell'era elettrica/elettronica, rendendolo il fulcro del movimento jazz-rock. In origine musicista in un'orchestra sinfonica, Ponty debuttò all'età di 22 anni con Jazz Long Playing (luglio 1964). La sua prima composizione importante fu Suite For Claudia in Sunday Walk (giugno 1967), scritta per un quartetto con Wolfgang Dauner al piano, Niels Pedersen al basso e Daniel Humair alla batteria. Ponty aveva già sviluppato un suo stile con il violino, ad imitare il fraseggio dei solisti bebop, ed aveva già flirtato con il free jazz.

 

    Fu molto più di un flirt il suo incontro con il jazz-rock, avvenuto dopo il trasferimento a Los Angeles e la collaborazione con il compositore rock Frank Zappa (1968). Ponty unì le forze con il pianista George Duke per realizzare Electric Connection (marzo 1969), che conteneva la sua Hypomode Del Sol, e King Kong (ottobre 1969), i cui brani sono composti da Zappa (in particolare Music for Electric Violin and Low Budget Orchestra, un capolavoro di fusion tra jazz, rock e musica classica).

 

    (Experience e King Kong nel 1976 furono uniti nell’unico album Canteloupe Island.)

 

    Le principali composizioni di Ponty all'epoca riflettevano l'influenza di Zappa: Contact in Jean-Luc Ponty Experience with George Duke Trio (settembre 1969), eseguito da un quartetto con Duke al piano, la suite da 20 minuti in tre movimenti Flipping e Open Strings (15 minuti) nel sublime Open Strings (dicembre 1971) in un quintetto con Joachim Kuhn alle tastiere e Philip Catherine alla chitarra, Astrorama in Astrorama (agosto 1970), Concerto for Jazz Violin and Orchestra in With Kurt Edelhagen & His Orchestra (luglio 1969), e soprattutto la Sonata Erotica in cinque movimenti (giugno 1972), registrata dal vivo con Ponty al violino acustico ed all'echo box, Joachim Kuhn al piano elettrico, Nana Vasconcelos alle percussioni, oltre ad un bassista ed un batterista, fondamentalmente una rielaborazione del concerto per violino jazz ed orchestra.

 

    Dopo aver suonato con la Mahavishnu Orchestra di John McLaughlin, in Upon the Wings of Music (gennaio 1975) si fece strada un suono più elettronico ed energetico, con un tastierista elettronico e con Ponty a suonare un violino modificato elettronicamente (il solo di violino in Echoes Of The Future fu registrato in overdubbing). In questo album appaiono i primi segni della passione di Ponty per l’Africa (il percussionista era Ndugu Leon Chancellor). La fusion energica e futuristica di questo album ha fatto da battistrada per gli album successivi, per i quali fu praticamente replicata la formazione della Mahavishnu Orchestra (violino elettrico, chitarra, tastiere, basso e batteria): Aurora (dicembre 1975); Imaginary Voyage (agosto 1976), con la perla di Imaginary Voyage, una suite di 20 minuti composta da quattro movimenti; Enigmatic Ocean (luglio 1977), in cui appare una seconda chitarra suonata da Allan Holdsworth, che contiene due suite in più parti, Enigmatic Ocean (12 minuti) e The Struggle Of The Turtle (13 minuti); Cosmic Messenger (aprile 1978), con Ponty che si sdoppia suonando anche il sintetizzatore e con Peter Maunu e Joaquin Lievano a spartirsi le parti della chitarra (Egocentric Molecules); A Taste for Passion (luglio 1979), in cui però questo cliché comincia a stufare; ed infine Civilized Evil (luglio 1980), in cui invece il cliché diventa ormai insopportabile. La suite di 24 minuti Mystical Adventures, in cinque movimenti, nell’omonimo Mystical Adventures (settembre 1981), chiuse di fatto un’era.

 

    Ponty era ormai pronto per un cambiamento epocale. Abbracciò le macchine elettroniche (sintetizzatori, sequencers e generatori di ritmi) e registrò album che facevano pochissimo affidamento sui musicisti: Individual Choice (maggio 1983), con Computer Incantations for World Peace, Open Mind (luglio 1984), Fables (agosto 1985), The Gift of Time (maggio 1987) e Storytelling (1989).

 

    Tchokola (gennaio 1991) e No Absolute Time (marzo 1993) furono due album frutto di collaborazioni con musicisti dell’Africa Occidentale e dedicati a vari stili di musica pop africana.

 

    The Rite of Strings fu invece un gruppo formato nel 1995 con il chitarrista Al Di Meola ed il bassista Stanley Clarke.

 

    Life Enigma (2001) fu invece più che altro un (modesto) album da solista.

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