Tony Williams
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Boston-raised drummer Tony Williams (1945) moved to New York in 1962 (when he was barely 17) and was almost immediately hired by Miles Davis for Seven Steps to Heaven (1963). After playing on Eric Dolphy's Out to Lunch (1964), Williams became Davis' trusted drummer, popularizing a subtle convergence of traditional time-keeping and avantgarde free drumming that smoothly blended polyrhythms and variable time-signatures.
At the same time he recorded a milestone of drums-driven jazz music, Life Time (august 1964), that also revelead his skills as a composer. Memory, an eight-minute free-form jam with vibraphonist Bobby Hutcherson and pianist Herbie Hancock, and especially the 19-minute two-part suite Two Pieces of One for a quartet with tenor saxophonist Sam Rivers and two bassists, displayed his skills at merging different moods and styles. The same territory at the border between Miles Davis' music and free jazz was explored on Spring (august 1965) by a supergroup with Herbie Hancock, saxophonists Wayne Shorter and Sam Rivers, and bassist Gary Peacock, via more convoluted compositions (Extras, Love Song, Tee). In the meantime his drumming style had evolved to incorporate a repertory of tricks that used every part of the instrument for the purpose of crafting the textural qualities of the piece (Davis' ideology, after all).
After he left Davis in 1969, Williams formed the jazz-rock group Lifetime, a trio with organist Larry Young and guitarist John McLaughlin. Their debut album, the double-LP Emergency (may 1969), pretty much defined the genre via Williams' Emergency, Beyond Games and Sangria for Three, and McLaughlin's Where and Spectrum, pieces that were both intense, colorful and romantic. The addition of rock bassist and vocalist Jack Bruce tilted the balance towards the pop-song format on Turn It Over (july 1970). Williams regained control of the compositions on Ego (march 1971), a completely different album that showcased an intriguing fusion of psychedelic-rock and free-jazz elements (Lonesome Wells, again sung by Bruce, and The Urchins of Shermese). After McLaughlin's departure, and a lame The Old Bum's Rush (1972) that emphasized electronic keyboards and vocals, Williams reorganized Lifetime as a quartet with bass, guitar and keyboards. The highlight of Believe It (july 1975) and Million Dollar Legs (june 1976) was the incendiary guitar work of British rock guitarist Allan Holdsworth (basically a John Coltrane of the guitar). The former was an energetic instrumental album (particularly Fred, also known as Kinder), while the latter destroyed the magic with vocals and a much more relaxed mood. Williams had clearly lost his inspiration, ending up with the mediocre rhythm'n'blues of The Joy Of Flying (september 1978), despite an inspired duet with Cecil Taylor.

After Third Plane (july 1977), a trio with Hancock and bassist Ron Carter (that included Lawra), he didn't release any album under his name until Foreign Intrigue (june 1985), with his signature song Sister Cheryl, the preamble to the old-fashioned hard-bop quintet formed with pianist Mulgrew Miller and trumpeter Wallace Roney that recorded Civilization (november 1986), a classic of the genre (with Geo Rose, Ancient Eyes, Warriors, Civilization, Mutants on the Beach, Citadel), Angel Street (april 1988), Native Heart (september 1989) and The Story of Neptune (december 1991), with the three-movement suite Neptune. These albums highlighted his skills at composing music that was modern while being traditional, and (perhaps too often) his bombastic drumming style.

Williams' next project was a new quintet with tenor saxophonist Michael Brecker, guitarist Pat Metheny, pianist Herbie Hancock and bassist Stanley Clarke that recorded Wildnerness (december 1995), with the neoclassical Wilderness Rising, Chinatown and Metheny's The Night You Were Born.

He ended his career with an album of standards, Young at Heart (ooctober 1996).

Tony Williams died in 1997 of a heart attack.

(Translation by/ Tradotto da Rossana Sessa

Nato e cresciuto a Boston, il batterista Tony Williams (1945) si trasferì a New York nel 1962, appena diciassettenne. Qui fu immediatamente assoldato da Miles Davis per Seven Steps to Heaven (1963).  Dopo aver suonato in Out to Lunch di Eric Dolphy (1964), Williams divenne il batterista di fiducia di Davis, divulgando il suo particolare stile che si basava sulla confluenza tra precisione ritmica tradizionale e free drumming avanguardistico e che mescolava uniformemente poliritmi e misure variabili.

Allo stesso tempo registrò una pietra miliare della musica jazz basata sulla batteria, Life Time (agosto 1964), che rivelò la sua abilità anche come compositore. In Memory, una jam informale di otto minuti con il vibrafonista Bobby Hutcherson ed il pianista Herbie Hancock, e soprattutto nei 19 minuti della suite in due parti Two Pieces of One in quartetto con il sassofonista Sam Rivers e due bassisti, Williams fece sfoggio delle sue abilità nella fusione di stili e stati d'animo diversi. Lo stesso territorio al confine tra la musica di Miles Davis ed il free jazz venne esplorato in Spring (agosto 1965) con un supergruppo formato da Herbie Hancock, i sassofonisti Wayne Shorter e Sam Rivers e il bassista Gary Peacock, attraverso composizioni più intricate (Extras, Love Song, Tee). Nel frattempo il suo stile si era evoluto incorporando una serie di acrobazie volte a utilizzare ogni parte dello strumento e perfezionare la qualità strutturale del pezzo (l’idea di Davis, dopo tutto).

Dopo aver lasciato Davis nel 1969, Williams forma il gruppo jazz-rock Lifetime, un trio con l’organista Larry Young e il chitarrista John McLaughlin. Il loro album di debutto fu il doppio LP Emergency (maggio 1969), il cui genere fu praticamente determinato dai pezzi Emergency, Beyond Games e Sangria for Three dello stesso Williams e da Where and Spectrum di McLaughlin, pezzi che erano al contempo intensi, espressivi e romantici. L'aggiunta del bassista e vocalista rock Jack Bruce lo fa oscillare verso la musica leggera con Turn It Over (luglio 1970) ma Williams riacquista presto il controllo delle composizioni con Ego (marzo 1971), un album completamente diverso che presentava un'intrigante fusione di elementi psychedelic-rock e free jazz (Lonesome Wells, ancora una volta cantata da Bruce e The Urchins of Shermese).

Dopo la partenza di McLaughlin e la pubblicazione di un poco convincente The Old Bum's Rush (1972) nel quale dava enfasi a voce e tastiere elettroniche, Williams ripensa Life Time con un quartetto di basso, chitarra e tastiere. Momento clou di Believe It (luglio 1975) e di Million Dollar Legs (giugno 1976) è l’incendiaria performance del chitarrista rock britannico Allan Holdsworth (praticamente un John Coltrane della chitarra). Rispetto alla prima versione, un energico album strumentale (specialmente Fred, noto anche come Kinder), quest'ultimo rompe l’incantesimo a causa dell’aggiunta della voce e di un'atmosfera molto più rilassata. Williams aveva chiaramente perso la sua ispirazione, finendo con il mediocre rhythm'n'blues di The Joy Of Flying (settembre 1978), malgrado un ispirato duetto con Cecil Taylor.

Dopo Third Plane (luglio 1977), in trio con Hancock e il bassista Ron Carter (che comprendeva Lawra), Williams non pubblica più alcun album sotto il suo nome fino a Foreign Intrigue (giugno 1985), con il pezzo rappresentativo Sister Cheryl, il preambolo al quintetto di bop duro vecchio stile formato dal pianista Mulgrew Miller e il trombettista Wallace Roney con il quale registra Civilization (novembre 1986), un classico del genere (con Geo Rose, Ancient Eyes, Warriors, Civilization, Mutants on the Beach, Citadel), Angel Street (aprile 1988), Native Heart (settembre 1989) e The Story of Neptune (dicembre 1991), con la suite in tre movimenti Neptune. Questi album evidenziano la sua abilità a comporre musica moderna seppur tradizionale e (forse troppo spesso) il suo stile ampolloso.

Il progetto successivo fu un nuovo quintetto con il sax tenore di Michael Brecker, il chitarrista Pat Metheny, il pianista Herbie Hancock e il bassista Stanley Clarke con i quali registra Wildnerness (dicembre 1995), con i pezzi neoclassici Wilderness Rising e Chinatown e The Night You Were Born di Metheny.

Williams conclude la sua carriera con un album di standards, Young at Heart (ooctober 1996) e muore nel 1997 di un attacco di cuore.

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