Al Kooper
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Blues Project: Live At The Cafe` Au Go Go (Verve, may 1966), 5/10
Blues Project: Projections (Verve, 1967), 7/10
Blues Project: Planned Obsolescence (Verve, 1968), 7/10
Seatrain: Seatrain (A&M, 1969), 7/10
Seatrain: Seatrain (Capitol, 1971), 6/10
Seatrain: Marblehead Messenger (Capitol, 1972), 5/10
Blood Sweat & Tears: Child Is Father To The Man (Columbia, 1968), 6/10
Blood Sweat & Tears: Blood Sweat & Tears (Columbia, 1969), 6/10
Kooper, Bloomfield, Stills: Super Session (Columbia, 1968), 7/10
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Al Kooper, tastierista new-yorkese che aveva suonato gia` con i Royal Teens di Shorts Shorts (1958), venne reso celebre dalle incisioni con Dylan del 1965-66. In quegli anni formo` i Blues Project, un gruppo di folk psichedelico del Greenwich Village, al fianco di Danny Kalb e Steve Katz (entrambi chitarristi di provenienza jug). Il gruppo si conquisto` subito una buona fama negli ambienti folk del Greenwich Village, registrando dal vivo il primo album Live At The Cafe` Au Go Go (Verve, may 1966), ed ebbe subito un piccolo hit con No Time Like The Right Time (dodici battute, armonie vocali surf, arrangiamenti esotici).

L'organo di Al Kooper, gli intrecci chitarristici di Katz e Kalb, il flauto di Andy Kulberg e la batteria jazzata di Roy Blumenfeld mescolavano con disinvoltura elementi folk, blues e jazz. Erano figli del folk-rock dei Byrds, ma anticipavano il blues revival di qualche anno dopo.

Il loro capolavoro fu Projections (Verve, 1967), l'album su cui i vari elementi meglio si spiegano: il boogie effervescente di You Can't Catch Me, il lamento blues in sordina di Two Trains Running, il folk strumentale di Steve's Song, il pop-jazz raffinato di Flute Thing. L'apice del disco e del complesso e` Can't Keep From Crying, un lambiccato e trascinante intreccio di riff graffianti, di ritornello orecchiabile, di distorsioni acute, e di suoni psichedelici.

Si sciolsero nel 1967. La sezione ritmica (Kulberg e Blumenfeld) si trasformarono nei Seatrain, uno dei primi complessi di country-rock, il cui primo album, Planned Obsolescence (Verve, 1968), venne ancora accreditato ai Blues Project. Vi figurava gia` il violinista prodigio Richard Greene (che aveva suonato su alcuni dischi di Jim Kweskin), e si sarebbe aggiunto piu` tardi il chitarrista Peter Rowan, entrambi provenienti dalla string band di Bill Monroe. Sul primo album dei Seatrain, Planned Obsolescence (1968), ancora accreditato al vecchio complesso, svetta uno strumentale di dodici minuti (Dakota Recollection), e sul successivo Seatrain (A&M, 1969) Rowan pennella ballate melodiche assai forbite che competono con il piu' sofisticato rhythm and blues di Kulberg. Seatrain (Capitol, 1970) e` invece un album piu` tradizionale (che riprende numeri del bluegrass, soul, rock e pop oltre a Waiting For Elijah e Song Of Job), e la formazione si disintegra dopo Marblehead Messenger (Capitol, 1972). Rowan e Greene saranno ancora i protagonisti, con David Grisman e Clarence White, della celeberrima session di bluegrass progressivo Muleskinner.

Al Kooper e Steve Katz, invece, avevano formato i Blood Sweat & Tears, che volevano essere un esperimento di "fusion" di generi diversi. Child Is Father To The Man (Columbia, 1968) fu un album estremamente ambizioso. Jim Fielder al basso (ex Buffalo Springfield) completava la parte "rock" del complesso, ma poi c'erano veterani del jazz come Dick Hallingan al trombone e Randy Brecker e Jerry Weiss alle trombe. Soprattutto c'era Fred Lipsius, che, oltre a suonare il sassofono e il pianoforte, arrangiava i pezzi con fiati, archi ed effetti sonori. Il materiale purtroppo era debole (per lo piu` cover). I Love Her More Than You'll Ever Know, My Days Are Numbered e I Can't Quit Her erano canzoni eleganti e sofisticate, mentre Modern Adventures Of Plato, Diogenes And Freud era praticamente musica da camera per quartetto rock e quartetto jazz.

Kooper venne subito estromesso e Katz ricostitui` la formazione attorno al cantante David Clayton-Thomas. Ripiegando su un banale rhythm and blues da classifica, Blood Sweat & Tears (Columbia, 1969) scodello` un hit dopo l'altro: You've Made Me So Very Happy, Spinning Wheel, And When I Die.

Kooper joined Stephen Stills (the former Buffalo Springfield) and Mike Bloomfield to record the Super Session (Columbia, 1968) that stands as a milestone of blues revival (the side with Bloomfield). His prolific solo career yielded mostly forgettable collections of living-room rhythm and blues: I Stand Alone (Columbia, 1969), You Never Know Who Your Friends Are (Columbia, 1969), that contains Brand New Day, the double Easy Does It (Columbia, 1970), New York City (Columbia, 1971), A Possible Projection Of The Future (Columbia, 1972), Naked Songs (Columbia, 1972), Act Like Nothing Is Wrong (United Artists, 1976), Championship Wrestling (Columbia, 1982).

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Even if he was not particularly successful on his own, Al Kooper was one of the most influential artists of the 1960s and one of the most accomplished keyboardists of all times. His arrangements on Bob Dylan's Blonde On Blonde (the album that arguably founded rock music as we know it) would be enough to grant him immortal fame.

Al Kooper, a New York native, came to rock music via pop group Royal Teens, who had a minor hit with Shorts Shorts (1958). After writing Gary Lewis' hit This Diamond Ring (1965), Kooper was called to play organ on Bob Dylan's Like A Rolling Stone and remained throughout Blonde On Blonde, continuously perfecting that atmospheric, dreamy, melodic style.

Kooper formed Blues Projections and Blood Sweat & Tears, both influential in their respective fields (folk-rock and pop-jazz).

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