Silver Apples
(Copyright © 1999 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )

Silver Apples , 7.5/10
Contact , 7/10
Beacon , 5/10
Decatur , 6.5/10
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Legendary cult-band Silver Apples were an experimental duo of electronic keyboards and vocals that predated new wave and synth-pop by almost a decade. The music on Silver Apples (1968) and Contact (1969) wed psychedelia and rock'n'roll while packing urban neurosis and existential angst.
(Translation by/ Tradotto da Tobia D'Onofrio)

In 1967 Simeon Coxe (electronic instruments) and Dan Taylor (percussions) formed the Silver Apples in New York. They recorded two albums of psichedelic textures incorporating early electronic experiments (thanks to a very primitive synthetizer), thus entering the “limbo” of  cult-bands: at the time, in fact, the music of Silver Apples (Kapp, 1968) and Contact (Kapp, 1969) was considered avant-garde music.

After this experience, the band disappeared for twenty-five years, because of legal problems.

Simeon Coxes’ long awaited comeback (he’s the only creative mind behind Silver Apples, now) has been announced beforehand by the single Fractal Flow/ Lovefingers (Enraptured, 1996); finally, it has become a reality: the album Beacon (Whirlybird, 1997) contains eleven brief tracks; eight of them are unreleased and three are taken from the previous Silver Apples’ albums. Xian Hawkins is playing with Coxe, now.

Sometimes, if a cult-icon gets back in the spotlight, the results can be very dangerous. People tend to reconsider an artist, looking at his work from a new perspective. This same “rule” applies to the first tracks on the new Silver Apples’ album: they are trivial “songs”, built around silly melodies and played in such a predictable way to result a little embarassing.

The arrangements are vaguely reminiscent of new wave and dark punk, as they were two decades earlier. Besides the fact that analog keyboards are very common nowadays, this very year they were played by innumerable bands, in a much more creative way. But the real problem is Simeon Coxe, a monotonous singer who keeps being verbose, therefore self-destructive.

After Danny Taylor’s departure, Simeon relies on Michael Lerner, a skillful drummer playing with a “contemporary” technique. Xian Hawkins co-operates with Simeon on keyboards. In a word, if something doesn’t sound good, Taylor is not to be blamed. Overall, very few moments do work, on this album: The Dance is a pale attempt to pack a dancefloor; Together boasts a trivial robotic rhythm; Daisy is an example of very naif (almost childish) experimental music. There could be something worthy of a mention, but the way Simeon uses his voice is really embarassing: a novice kid would probably sing better than him. Things get better when Coxe imitates the Doors. He is a funny, indirect imitator, but in the end, to much of my surprise, it’s the best singing I’ve ever heard from him. Lovelights is inspired by the Doors’ Five To One, while the merry-go-round of Hocus Pocus clearly draws inspiration from Ray Manzarek’s organ. It is no accident that the only number that measures up to Coxe’s musical surrealism is Cosmic String, an instrumental track.

The brand new versions of Misty Mountain, from the first album, I Have Known Love and You And I, from Contact, have lost the appeal of innocence that characterized the originals.

It’s actually a matter of taste, but Steve Albini’s noisy production may either have damaged the album (giving the sound a post-punk edge), or it may as well have improved the final result (making the songs more powerful and lively). Certainly, Simeon’s monotonous litanies and his naif keyboard gurgling would send an epileptic to sleep, without the mighty rhythm syncopations. At the end of the day, I think Albini has damaged the Silver Apples, because his production is “too slick, too perfect”: the previous albums were amateur productions, but nobody ever thought of “polishing” the singing or the electronics. Basically, now that the project has become professional, all of its limitations are showing up.

Decatur (Whirlybird, 1998), the second “comeback album” by Simeon Coxe, features only one avant-garde composition: a long suite (more than forty minutes) for oscillator (Coxe), electronic keyboards (Xian Hawkins) and percussions (Michael Lerner). Denigrators will certainly say that thirty years ago Morton Subotnick used to play this kind of music, maybe even better than Coxe. Undoubtedly this should be filed under “Dadaistic music”, that is music based upon strange sounds and a wild improvisation. Coxe doesn’t mean to defile classical music, though; he just means to write classical music for oscillators. The total lack of melody and theme does not affect the unity of the composition. But the lack of any fashionable music will affect the album’s reception and the sales. Coxe is miles away from the fashionable music of 1998, such as ambient music, techno and new age. He plays “free sounds” according to the aesthetic of the Sixties. Furthermore, oscillators produce cranky sounds, hardly suitable for the masses of the new Millennium.

The Garden (Whirlybird, 1998) collects unreleased tapes from 1968-69.

I Silver Apples, un duo formato a New York nel 1967 da Simeon Coxe (elettronica) e Dan Taylor (percussioni), sono entrati nella leggenda del rock per aver registrato due dischi di quella che ai tempi poteva considerarsi avanguardia, nel senso che incorporava esperimenti elettronici (grazie a un sintetizzatore molto primitivo) su un tessuto psichedelico: Silver Apples (Kapp, 1968) e Contact (Kapp, 1969).

Causa problemi legali, il gruppo scomparve per un quarto di secolo.

L'atteso ritorno di Simeon Coxe (adesso unico titolare della sigla Silver Apples), preannunciato dal singolo Fractal Flow/ Lovefingers (Enraptured, 1996), avviene con Beacon (Whirlybird, 1997), un album di undici brevi pezzi, otto inediti e tre ripresi dai leggendari due dischi dei Silver Apples. Al suo fianco c'e` adesso Xian Hawkins.
I ritorni da parte di personaggi di culto sono sempre pericolosi. Quasi sempre sono serviti soltanto a ridimensionare la statura del personaggio. I primi brani fanno temere che la regola si ripeta anche per i Silver Apples: queste sono "canzoni" nel senso piu` triviale del termine, costruite attorno a melodie melense e suonate con una prevedibilita` un po' imbarazzante. L'arrangiamento e` vagamente imparentato con la new wave e il dark punk di vent'anni fa. Non solo le tastiere analogiche non fanno piu` notizia, ma quest'anno abbiamo ascoltato innumerevoli complessi farne un uso piu` creativo. Ma il vero problema del disco e` che Simeon e` un cantante monocorde, e cio` nonostante insiste a cantare con una verbosita` alquanto autolesionista.
Orfano di Danny Taylor, Simeon ha trovato in Michael Lerner un provetto batterista, aggiornato alle tecniche dei nostri giorni. Xian Hawkins lo coadiuva alle tastiere. Insomma, se qualcosa non funziona, non possiamo attribuirlo alla mancanza di Taylor. In generale, non funziona quasi nulla: pallido il tentativo di sfondare in discoteca con The Dance; banale la cadenza robotica di Together; davvero molto naif (al limite dell'asilo infantile) la sperimentazione di Daisy. Qualcosa da salvare ci sarebbe, ma il modo in cui Simeon le canta e` davvero imbarazzante: un ragazzino alle prime armi saprebbe fare di meglio. Le cose migliorano non appena Simeon prende a imitare i Doors. Lo fa in un modo un po' buffo e indiretto, ma, sorpresa, alla fine e` l'imitazione migliore che io abbia mai sentito. Lovelights e` liberamente ispirata a Five To One dei Doors, e la giostra di Hocus Pocus e` chiaramente ispirata dallo stile organistico di Ray Manzarek. Su tutto forse, e non a caso, un brano strumentale, Cosmic String, l'unico in cui Coxe si dimostra all'altezza del surrealismo musicale che gli viene accreditato.
Le rielaborazioni di Misty Mountain, dal primo album, e di I Have Known Love e You And I, da Contact, non sembrano migliorare gli originali, che dalla loro avevano il fascino dell'innocenza.
A seconda dei gusti, la produzione chiassosa di Albini puo` aver nuociuto (conferendo al sound una spigolosita` da post-punk) o giovato (rendendolo piu` maschio e brioso). Certo, senza le sincopi poderose della batteria, le litanie monocordi di Simeon e i borboglii naif delle tastiere avrebbero fatto addormentare anche un epilettico. Ma secondo me, alla fine dei conti, Albini ha nuociuto ai Silver Apples perche' li ha prodotti "troppo bene": i due dischi per cui divennero famosi erano prodotti in maniera amatoriale, e nessuno mai penso` a far le pulci al canto o all'elettronica. Una volta trasformato in musica professionale, il progetto mostra tutti i suoi limiti.

Decatur (Whirlybird, 1998), il secondo disco del ritorno di Simon Coxe, lo presenta nei panni del compositore d'avanguardia con un unico brano: una suite di oltre quaranta minuti per oscillatori (Coxe), tastiere elettroniche (Xian Hawkins) e percussioni (Michael Lerner). I detrattori diranno che Morton Subotnick queste cose le faceva trent'anni fa e le faceva meglio. Indubbiamente si tratta di quella che una volta si chiamava musica dadaista, musica impostata sui suoni piu` bizzarri e affidata all'improvvisazione piu` selvaggia. Lo scopo di Coxe non e` pero` quello di profanare la musica classica, semmai quello di scrivere musica classica per oscillatori. L'assenza della melodia e di una qualsiasi trama non detrae nulla all'unitarieta` della composizione. Cio` che nuocera` alla sua fruibilita` e la sua totale astinenza dai generi di moda: Coxe non potrebbe essere piu` lontano dalla musica ambientale, dal techno, dalla new age, da tutto cio` che e` tollerato nel 1998. I suoi sono suoni in liberta`, secondo un'estetica che e` quella degli anni '60. Gli oscillatori, per di piu`, producono dei suoni davvero scorbutici, che non si prestano facilmente per i bisogni delle masse del duemila.

The Garden (Whirlybird, 1998) raccoglie nastri inediti del 1968-69.

Danny Taylor died in 2005 of a heart attack at the age of 56.

The Silver Apples returned with Clinging To A Dream (Chickencoop, 2016), de facto a solo album by Simeon Coxe.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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