Dr John


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An unlikely contributor to the hippy civilization was the eclectic jazz and rhythm'n'blues pianist Dr John (3), heir to the glorious New Orleans tradition, who concocted Gris Gris (1968), an exuberant carnival of creole folklore that runs the gamut from orgiastic jams to swamp/voodoo blues, from African rhythms to Mardi Gras-style fanfares. Dr John would endorse the relaxed soul-funk-rock of the realignment, for example on In the Right Place (1973), and eventually land a career as a distinguished jazz musician, notably with the solo piano collection Plays Mac Rebennack (1981).
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Dr John e` un personaggio pittoresco che sposo` la civilta` hippy al pittoresco folklore del Mardi Gras, incurante delle palesi contraddizioni in termini, e forte di un eclettismo musicale che ha pochi rivali. Il suo prodigioso cannibalismo musicale lo pose in primo piano tanto nel rock quanto nel jazz, con il sospetto che nel secondo avrebbe ottenuto successi ben maggiori.

Durante gli anni '60 Malcolm Rebennack, pianista bianco nella piu` pura tradizione nera di New Orleans, fu sessionman, compositore e arrangiatore per tanti musicisti della citta`. Negli anni '50 scrisse hits celebri nel milieu di New Orleans: Lights Out, What's Going On, Lady Luck. Aveva soltanto 17 anni quando registro` Storm Warning (1959). Nel 1963 si trasferi` a Los Angeles, dove lavoro` per Phil Spector e tanti altri. Nel frattempo formava complessini dai nomi bizzarri secondo la prassi dei freak dell'epoca, registrando anche Zu Zu Man (A&M, 1965), e praticava la religione voodoo. Nel 1968 pervenne all'invenzione piu` geniale della sua vita, l'alter ego del Dr John Creaux, soprannominato il "night tripper". In quelle vesti, e contornandosi di una tribu' di sbandati locali, registro` Gris Gris (Atco, 1968), un festoso affresco del folklore creolo di New Orleans, reso attraverso jam tribali e orgiastiche come Gris Gris Gumbo (dove s'incontrano il blues di palude e l'estetica hare krishna), Croker Courtbouillon (su un riff classicheggiante di clavicembalo e flauto), e I Walk On Gilded Splinters, jam devastate dagli ululati maniacali del leader e avvolte in una ragnatela di vibrazioni funky, mediorientali e africane, che dal vivo si trasformavano in rituali carnevaleschi reminescenti delle sfilate del Mardi Gras (Danse Kalinda Ba Doom e Danse Fambeaux).

I brani di Babylon (1969) accentuarono gli stereotipi del rhythm'n'blues e del soul, offuscando la brillante demenza dell'esordio. Influenzato dall'acid-rock di San Francisco, Dr John imbastardi` quel sound pirotecnico e quelle atmosfere arcane con effetti psichedelici di dubbio gusto, arrivando a riempire una facciata di Remedies (1970) con un'Angola Anthem senza capo ne` coda. Dopo The Sun Moon And Herbs (1971), che annovera Eric Clapton e Mick Jagger, e Gumbo (1972), una rievocazione dei pianisti locali suoi maestri attraverso classici di New Orleans, l'hit Right Place Wrong Time, In the Right Place (1973), lancio` nelle classifiche un piu` tranquillo "fonk" (funk tribale e spiritato). Desitively Bonaroo (Label M, 1974) provo` a ripetere il successo con Rite Away e Quitters Never Win, ma dimostro` soltanto la pochezza dell'idea. Hollywood Be Thy Name (UA, 1975), registrato per lo piu` dal vivo, provo` anche a colorare di hard-rock il suo funk. Il vecchio hippy si era ormai rimangiato tutto, anche il voodoo, e produceva semplicemente musica commerciale di secondo piano.

City Lights (Horizon, 1978) e Tango Palace (Horizon, 1979) sono gli album che di fatto inaugurano la sua carriera jazz, benche' il materiale sia in gran parte rhythm'n'blues e gli arrangiamenti flirtino con la dance-music. L'album di assoli al pianoforte Plays Mac Rebennack (Clean Cuts, 1981) lo resuscito`. Meta` di Brightest Smile In Town (Clean Cuts, 1983) continua quel discorso. Questi stralunati assoli pianistici lo imposero anche all'attenzione della critica jazz (sul primo svetta Memories of Professor Longhair).

Ma su Dr John scese di nuovo il silenzio, interrotto soltanto da un disco di pop covers, In a Sentimental Mood (Warner, 1989).

His jazz ambitions became more serious with Bluesiana Triangle (Windham Hill, 1990), featuring Art Blakey on drums and David Newman on sax, and Bluesiana II (Windham Hill, 1991), that replaces Blakey (who had died) with another bunch of jazz musicians.

After paying tribute to the New Orleans sound on Goin' Back to New Orleans (Warner, 1992), Dr John delivered a technically impeccable collection, Television (GRP, 1994), which features few originals and many covers, and Afterglow (Blue Thumb, 1995), another dose of pop and jazz covers, even arranged for big band, mixed with a few tasty originals.

A number of young British musicians paid tribute to Dr John on Anutha Zone (Virgin, 1998). Dr John, in turn, paid tribute to Duke Ellington and then released Creole Moon (2001). N'Awlinz (Blue Note, 2004) is his tribute to New Orleans (sixteen covers of classics and two originals). The Best of the Parlophone Years (2005) is an anthology of the 1998-2004 period.

Sippiana (2005) containes the four-movement suite Hurricane Suite, dedicated to the victims of the "Katrina" hurricane that destroyed New Orleans in 2005.

Mercenary (2006) is a tribute to lyricist Johnny Mercer.

City That Care Forgot (2008) was basically an angry rant following the hurricane that destroyed the city.

Tribal (2010) went beyond the anger and the sorrow and returned Dr John to the Feel Good Music of his roots. This album was a sort of tour de force for him, including a horn section, a string section and a vocal trio. The sound was one of the best of his career, and the eclectic romp through so many styles seemed to be a self-tribute to his endless curiosity. Behind every experiment lay his roots in psychedelic blues-rock, the common thread throughout his career.

Locked Down (2012) was a bit less spectacular in its revisitation of the Sixties, but added sophisticated production and arrangement nuances that owed something to Afro-pop and dub (Revolution, Ice Age).

Ske-Dat-De-Dat (2014) was a tribute album to Louis Armstrong.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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