Mary Margaret O'Hara
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Miss America, 8/10 Links:

Mary Margaret O'Hara is one of the greatest singer songwriters of all times, although, alas, one who has not been blessed with commercial appeal. She studied art and then started singing in the early 1970s in a couple of Toronto (Canada) bands. When the Go Deo Chorus disbanded in 1983, she was signed by a major label to record an album, but the album took four years to materialize. Miss America (Virgin, 1988 - Koch, 1996), was an avantgarde concept that rivalled Jane Siberry's most innovative crossover visions. O'Hara's quirky voice is an instrument in itself, a super-human fusion of avantgarde techniques (such as those pioneered by Meredith Monk) and gospel/soul styling. Coupled with her sophisticated blues and jazz arrangements, it makes for memorably intense atmospheres. To Cry About opens with a long, modulated lament that takes forever to turn into a musical item. Compared with the almost silent accompaniment of that track, Year In Song, that boasts an electric boogie base, sounds like hard-rock. O'Hara's voice wakes up and begins her seductive and forceful recital: with each phrase the tone changes from angry to childish, from desperate to serene, from ecstatic to neurotic. Another mesmerizing show of her vocal persona comes with Not Be Alright, a hyper-syncopated blues a` la Fleetwood Mac's Tusk that she turns into a demonic rap. Her mood can swing so dramatically, but can also focus with an almost religious intensity, like when she expresses hope in the rollicking, quasi-ragtime Anew Day. O'Hara's earthly spirit shines in My Friends Have, a tense country ballad in which her voice glides like a kite. When she sings Help Me Lift You Up, it positively feels like she is praying in a church.
The solemn Body In Trouble, one of the catchiest numbers, is lulled by fuzz and piano. Here the voice's incredibile pasticity is a vehicle for intimate emotion rather than a cinematic device.
Even the conventional soul-jazz ballads, such as Dear Darling, Keeping You In Mind and When You Know Why You're Happy, display her terrific talent. Her complex and articulate "lieder" are simply masterpieces of intimate songwriting, sung drama and discrete arrangements.

After the commercial failure of the debut, her second album was never released and O'Hara retreated to recording with other artists (including Jane Siberry and Morrissey). Her only recording in her name was a Christmas CD of 1996.

O'Hara finally returned with the soundtrack for the film Apartment Hunting (Maplemusic, 2002).

(Translation by/ Tradotto da Antonio Buono)

Mary Margaret O’Hara è una delle più grandi cantautrici di tutti i tempi, sebbene, ahimè, non sia stata benedetta dall’appeal commerciale. Studiò arte e iniziò a cantare nei primi anni ’70 in un paio di band di Toronto (Canada). Quando i Go Deo Chorus si sciolsero nel 1983, fu scritturata da una major per registrare un album, ma occorsero quattro anni affinché si materializzasse. Miss America (Virgin, 1988 - Koch, 1996) fu un concept d’avanguardia che rivaleggiava con le più innovative visioni di Jane Siberry. La stravagante voce di O’Hara è uno strumento in sé, una fusione sovrumana di tecniche d’avanguardia (come quelle esplorate per prima da Meredith Monk) e stili gospel/soul. Accoppiata al suo blues sofisticato e ad arrangiamenti jazz, si dirige verso atmosfere memorabilmente intense. To Cry About si apre con un lungo, modulato lamento che impiega un’eternità a trasformarsi in un numero musicale. Paragonato all’accompagnamento quasi silente di quella traccia, Year In Song, che vanta una base di boogie elettrico, suona come hard-rock. La voce di O’Hara si sveglia e inizia il suo seducente e vigoroso recital: ad ogni frase il tono muta dall’arrabbiato al fanciullesco, dal disperato al sereno, dall’estatico al nevrotico. Un altro affascinante show della sua personalità vocale si ha con Not Be Alright, un blues iper-sincopato à la Tusk dei Fleetwood Mac, che si trasforma in un rap demoniaco. Il suo umore riesce a variare drammaticamente, ma anche a focalizzarsi su un’intensità quasi religiosa, come quando esprime speranza nel brioso, quasi ragtime Anew Day. Lo spirito terreno di O’Hara splende in My Friends Have, una tesa ballata country nella quale la sua voce si libra come un aquilone. Quando canta Help Me Lift You Up, sembra come se stesse pregando in una chiesa. La solenne Body In Trouble, uno dei suoi numeri più orecchiabili, è cullata da fuzz e piano. Qui l’incredibile plasticità della voce è un veicolo per trasmettere emozione piuttosto che un motivo cinematografico.

Anche le convenzionali ballate soul-jazz, come Dear Darling, Keeping You In Mind e When You Know Why You're Happy, rivelano il suo formidabile talento. I suoi complessi e articolati "lieder" sono semplicemente capolavori di cantautorato intimo, dramma cantato e arrangiamenti astratti.

Dopo l’insuccesso commerciale del debutto, il secondo album non fu mai pubblicato e O’Hara si ritirò per registrare con altri artisti (tra cui Jane Siberry e Morrissey). L’unica registrazione a suo nome fu un Cd di Natale del 1996.

O’Hara è finalmente tornata con la colonna sonora del film Apartment Hunting (Maplemusic, 2002).

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