Tall Dwarfs
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Throw A Sickie (1986), 7/10 (mini)
Dogma (1988), 6.5/10
Weeville , 6/10
Fork Songs , 6/10
Chris Knox: Seizure , 6/10
Chris Knox: Croaker , 5/10
Chris Knox: Duck-Shaped Pain , 5/10
Chris Knox: Songs For You And Me , 6/10
3 EPs , 5/10
Chris Knox: Yes!! , 5/10
Alex Bathgate: Gold Lame , 6/10
Stumpy , 5/10
Fifty Flavours Of Glue , 6/10
Almost , 4/10
Chris Knox: Beat , 5/10
The Sky Above The Mud Below , 5/10
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The repertory of the Tall Dwarfs, almost entirely recorded at vocalist Chris Knox's house, excels at skewed, drum-less melodies. The EPs, Three Songs (1981) and Louis Likes His Daily Dip (1982), the mini-album Canned Music (1983) and the EP Slugbucket Hairybreath Monster (1984) specialize in kaleidoscopic collages of ideas that rarely coalesce into a regular song but often "waste" enough cleverness worth an entire career. Their mini-album Throw A Sickie (1986) was still a madhouse of improbable pop music, but subsequent albums (when the Tall Dwarfs had finally become a regular band) adopted a more traditional format.
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I Tall Dwarfs sono stati uno dei gruppi fondamentali per lo sviluppo del "lo-fi" rock della New Zealand. Il loro repertorio, quasi interamente registrato a casa di Chris Knox, contiene pochi brani davvero memorabili, ma lo spirito rigorosamente indipendente e anti-commerciale della loro operazione inebrio` un'intera generazione di musicisti.

La loro storia inizio` a Dunedin, dove il cantante Chris Knox e il chitarrista Alex Bathgate, ispirati dai Sex Pistols, formarono un complesso punk-rock, gli Enemy, nel 1977. Quando si trasferirono a Auckland, acquisirono il bassista Paul Kean e cambiarono nome in Toy Love. Questi fecero in tempo a registrare due singoli (Rebel e Don't Ask Me), fra i piu` gettonati della new wave locale, e un mini-album, Tall Dwarfs (WEA, 1980), prima di sciogliersi alla fine del 1980. (Kean si sarebbe unito ai Bats).

Nel 1982 Knox e Bathgate varano finalmente i Tall Dwarfs, che in breve tempo conquistarono la palma di protagonisti del "nouveau pop" neozelandese. Privi di un batterista, i Tall Dwarfs eseguivano geniali e gioviali paradossi armonici baricentrati su un ritornello appena fuori misura e caratterizzati da arrangiamenti tanto spartani quanto complessi e insoliti. L'EP di debutto, Three Songs (Furtive, 1981), testimonia tanto la loro eccentricita` quanto il loro talento melodico. Nel brano Nothing's Going To Happen, ben venti musicisti si alternano a ogni sorta di strumenti, per quella che inizia come una ballata hawaiana e finisce come un piccolo pittoresco concerto da banda paesana. All My Hollowness To You e` invece una delicata ballata folk.

Sul secondo EP, Louis Likes His Daily Dip (Flying Nun, 1982), spiccano Paul's Place, in cui il cantante salmodia in maniera orientaleggiante su una briosa melodia di sintetizzatore, contrappuntato da una voce femminile sgolata, e con il ritmo battuto su oggetti casalinghi, e Song Of The Silents, i cui accordi in crescendo di chitarra definiscono un boogie-trance alla Sister Ray dei Velvet Underground, con una cadenza scandita da tam-tam pellerossa. Il blues in sordina Clover si solleva d'incanto in una melodia circolare da song rinascimentale.

Il gruppo continua a inventare armonie strampalate sul mini-album Canned Music (Flying Nun, 1983): la ballata onirica Turning Brown And Torn In Two il comico inno alla Beauty e Walking Home sono capolavori di arrangiamento spartano e casalingo.

Contemporaneamente viene dato alle stampe il primo lavoro solista di Chris Knox, Songs For Cleaning Guppies (Flying Nun, 1983), ricco di novelty come Sand Fly e Jesus Loves You.

La saga semiseria dei Tall Dwarfs prosegue intanto con l'EP Slugbucket Hairybreath Monster (Flying Nun, 1984) e trovate come The Brain That Wouldn't Die, un boogie spettacolare, tutto giocato su timbriche folli, la cantilena di Phil's Disease, la lunga canzone psichedelica Crush.

Gli ultimi dischi del decennio continuano lo scherzo con invariata serenita`, ma aggiungono via via nuovi elementi. That's The Short And Long Of It (Flying Nun, 1985) e` una raccolta mediocre di varie ed eventuali. Throw A Sickie (Flying Nun, 1986) e` invece uno dei loro capolavori, forte di un tris d'assi da manicomio come Attack of The Munchies, The Universality Of Neighbourliness e No Place. Dogma (FLying Nun, 1988) e` forse il piu` musicale, grazie a Can't e Waltz Of The Good Husband.

Due antologie compilano tutto il materiale pubblicato fino al 1986: Hello Cruel World (Flying Nun, 1987) e The Short And Sick Of It (Flying Nun, 1992).

Benche' avessero inventato uno dei generi fondamentali del decennio, il "lo-fi pop", i Tall Dwarfs ottennero un minimo di fama soltanto nel decennio successivo. Weeville (Flying Nun, 1990 - Homestead, 1992 - Cloud Recordings, 2005) si spinse verso tematiche sociali e soprattutto dimostro` la maturazione del duo in campo compositivo con canzoni sempre piu` orecchiabili ed eleganti (Log, Mr Brocoili, Lie).

Un po' meno avvincente, Fork Songs (Flying Nun, 1991 - Cloud Recordings, 2005) offre comunque ancora melodie sublimi (We Bleed Love, LIfe Is Strange). L'esuberante follia degli esordi sembra pero` essersi inaridita e, come spesso capita invecchiando, il duo finisce per ripetere all'infinito la stessa barzelletta: chi la sente per la quinta volta non si diverte piu`. Le bizzarrie abbondano, ma e` come se fosse sempre la stessa bizzarria (la bizzarria di usare bizzarrie in una canzone pop) ad essere ripetuta. (Il CD contiene anche Dogma).

Nel frattempo Chris Knox aveva anche registrato un secondo album solista, Seizure (Flying Nun, 1990). Il disco e` molto piu` "normale" dei dischi dei Tall Dwarfs e contiene almeno due classici di Knox: The Face Of Fashion e Not Given Lightly. Altre canzoni a suo nome che passano alla storia sono Not Given Lightly e Song For 1990 (sull'EP omonimo).

Il terzo album solista di Knox, Croaker (Flying Nun, 1991), di nuovo all'insegna di una canzone rock ancor piu` regolare, lo presenta nei panni di un Robyn Hitchcock tanto prolifico quanto amatoriale, intento a dare freneticamente alle stampe il materiale casalingo ma anche sinceramente occupato a dibattere temi sociali importanti (Liberal Backlash Angst). Briciole di David Bowie (Lapse) e schegge di Lou Reed (A Sonf Of The Only Child) completano la confezione. Questi due album solisti verranno riassunti su Meat (Communion, 1993).

Knox perviene cosi a un'opera-sproloquio (70 minuti) come Polyphoto, Duck Shaped Pain and Gum (Flying Nun, 1993), contenente (rispettivamente) registrazioni di qualche anno prima, un album di materiale nuovo (fra cui l'orecchiabile Under The Influence e la bizzarra Trim Milk) e l'EP Gum.

Le venti e piu` prove generali di Songs For You And Me (Flying Nun, 1995), altro album solista di Knox, non possono dirsi davvero canzoni, posso soltanto far intuire che canzoni sarebbero diventate Rust e Hubba Hubba Has Been Hoot nelle mani di un vero musicista. Ma in alcuni casi (One Fell Swoop, Young Female Caucasian) ristabiliscono il suo primato personale sul movimento "lo-fi".

In parallelo continuano a uscire anche dischi dei Tall Dwarfs. L'album 3 EPs (1994) raccoglie A Question Of Medical Ethics, Up The Down Staircase e Sam's Spaniel. A few of the sermons (Postmodern Deconstructivist Blues) and of the pop vignettes (Starry Eyed and Wally Brained) are noteworthy, but overall the routine is beginning to hurt the band.

Almost (Dark Beloved Cloud, 1999) collects leftovers from the period 1990-1993.

Chris Knox's Yes!! (Flying Nun, 1997) is a pleasant collection but nothing that his fans hadn't heard before. Brilliant creations include The Joy Of Sex, Backstab Boogie, Tantamount To Treasury.

Alex Bathgate, the other Tall Dwarf, launched his solo career at the end of 1996 with a wonderful single, later included in the first album, Gold Lame (Flying Nun, 1997). While a humble home recording, Bathgate managed to sculpt and layer sounds until Happy Hound, as well as Your Heavy Dream and Carl's Arrows, sound like the Church. Pet Hates, as well as Slow Parade and Life Ain't Easy, display a remarkable talent for catchy refrains.

The Tall Dwarfs resumed joint operations with Stumpy (Flying Nun, 1997), a joke of an album composed on the basis of ideas mailed them from fans around the world. The duo's original compositions are few but do include a 20-minute jam, Up, that breaks with any of their long-held lo-fi beliefs.

The two recovered some ground with Fifty Flavours Of Glue (Flying Nun, 1999), a collection of melodic gems like Gluey Gluey. While not the most profound of rock albums, and not the best played, and certainly not the most original, it contributed to solidify the duo's fame as forefathers of lo-fi pop.

Beat (Thirsty Ear, 2000) shows the aging Chris Knox in his quest for moral peace. It's Love and Everyone's Cool try to lift the mood, but Becoming Something Other, The Pulse Below The Ear and Ghost (written under the shock of his father's death) dig deep into the human soul searching for more than a refrain. The arrangement is odd at best, especially when the New Orleans horn section jumps in.

The Sky Above The Mud Below (Carrot Top, 2003), their first digital recording, is a relatively calm and streamlined affair that hardly sounds like classic Tall Dwarfs. Meet the Beatle, Room to Breathe and (best of all) Baby It's Over are catchy and cordial, but also non-intrusive in a way that suggests mainstream (not lo-fi) music.

Alec Bathgate's The Indifferent Velvet Void (Lil' Chief, 2005) simply enhances the retro element.

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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