Badawi
(Copyright © 1999 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )
Bedouin Sound Clash , 5/10
Jerusalem Under Fire , 6.5/10
The Heretic Of Ether , 6/10
Soldier of Midian (2001), 4/10
Clones & False Prophets (2004), 6/10
Cyborg Acoustics (2004), 6/10
Safe (2006), 6.5/10
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Raz Mesinai, an Israeli-born percussion virtuoso in the Middle Eastern tradition (educated at the school of dervish guru Murshid Hassan), discovered dub music in New York and then met John Ward, a disc jockey of the rave scene, and founded Sub Dub. Sub Dub was a protagonist of the nascent "illbient" scene. The EPs Babylon Unite (TKI, 1994) and Dawa Zangpo (TKI, 1995) already display a fantastic fusion of hip hop, ambient house, middle eastern folk and dub.

Raz Mesinai then launched a side project, Badawi, that soon overtook Sub Dub. Bedouin Sound Clash (ROIR, 1996) is steeped into dub's studio process of mixing sounds to sculpt music (rather than composing it), and into the ideology of sound as mood. A few songs (Suspicious, Lack of Oxygen to the Brain) employ a female singer, but the fusion of dub and soul is timid at best. The more upbeat dub of Pressurizor and the exotic/synthetic novelty numbers (Attack of the Giant Fruit Flies, Badawi Dub, Hi Fashion Version) are more solid endeavours. The Kraftwerk-ian fever of Turbo Auto Drive and a couple of incursions in the realm of industrial dub (FX-57 Missile, Cyborg Stepper) show even more promise. But the whole album is played with an amateurish approximation and spiced with trivial sound effects. No matter how fashionable, this is just a pile of debris.

Traditional middle-eastern instruments, simple reggae figures and syncopated drumming are fused at an even deeper level on Jerusalem Under Fire (ROIR, 1997). Some pieces are unassuming world-music (Critical Combustion, Rhythmic Flux) or dub dances (Tall King Dub, Kill the Messenger, and, best, Return of the Giant Fruit Flies); others explore the marriage between tradition and experimentation (the minimalist middle-eastern shuffle Yashar, the melodic chamber dub Soldier of Midian); others still hint at the political drama of his land: War On Mt Zion mixes steps of reggae and samba with sounds of war; Ocean of Tears is a long lament for flutes and martial rhythm.

The Heretic Of Ether (Asphodel, 1999) is played entirely with middle-eastern instrumentation. A concept album of sort, organized in three suites each made of several movements, it resonates with a spiritual force that recalls new-age music. Bagpipes introduce The Heretic over a steady background radiation. Then (Tired Soldiers movement) ethnic percussions and stringed instruments lead a transglobal dance, and throbbing strings join the percussions in setting the cadence After two short interludes (the second being a gorgeous Santur for pianos), a cello-like melody soars above a tribal beat (Enter The Heretic).
The second suite, The Etheric, is announced by an overture of stringed instruments and booming effects (Entrance), followed by a piece of even more rarefied chamber music (Arrival). The suite ends with another exuberant dance, Welcoming.
Bells and dissonant drones create tension at the beginning (Falling) of the third suite, The Return Of Gashka Gavor, a tension that serves as the launching pad for the most symphonic and dramatic movement (Return of The Heretic). Another romantic melody in the strings (Awakening) closes the album.
Despite the sequencing of the tracks, the album does not sound like a continuous piece of music but rather a collection of fragments. However, Mesinai is trying very hard to coin a musical language that absorbs both western classical music and eastern folk music. The movements in which he succeed approach the "fauve" school of Stravinsky and Ravel, save for the exotic twist. The main drawback is that all the pieces but one are very thin. Mesinai's poliphony is rather limited and trivial. His main assett are the romantic melodies (probably inspired by the Jewish tradition), but they rarely "harmonize" with the rest. The album feels like a set of incomplete sketches that someone else should have orchestrated.

Soldier of Midian (ROIR, 2001) was mostly tedious repetition.

Clones & False Prophets (ROIR, 2004), Badawi's fifth album, is a diligent resumption of his original program of pan-ethnic synthesis after the rather flat and bland Soldier of Midian. Here, Mesinai's percussion, flute, piano and electronic keyboards are enhanced with Marc Ribot's guitar, Doug Wieselman's clarinet, Ben Perowski's drums, Shahzad Ismaily's bass, and Carolyn Coleman's vocals. After the shapeless chaos of Enter The Etherics, which is Badawi's equivalent of an invocation to the muse, the stronger underpinning of the project is immediately evident in the way the ominously dissonant piano notes of Fire And Brimstone coalesce in a series of vibrant, driving, jazzy piano patterns, and in the way the abstract cacophony of Enter The Clones is contrasted with the eight-minute raga-rock excursion of The Circle. The frenzied space-rock jam of Battle Cry coexists with the psychological Afro-jazz meditation of False Dub and the eerie Enya-esque chant of To Be Continued. Badawi's limit is still the "calculated" (as opposed to spontaneous) feeling of his pieces. What has grown immensely is his mastery at the piano. One suspects that Mesinai is wasting his talent by focusing on percussion when in fact the most haunting moments of his albums are the ones with little or no percussion and intense piano improvisation.

Raz Mesinai's Before the Law (Tzadik, 2001) was a cycle of compositions inspired by Franz Kafka's stories. Cyborg Acoustics (Tzadik, 2004), that collected avantgarde compositions, featured vocalist Shelley Hirsch, violinists Mark Feldman and Ralph Farris, viola player Eyvind Kang, cellist Okkyung Lee, altoist John Zorn, bassist Mark Dresser and percussionist Tim Barnes. Its centerpiece is Ghosts of the Gulag for strings, percussion and sampler.

Mesinai has also composed the dj-oriented opera Myth of Nations (2005).

The many threads of research of Mesinai's career culminated with Badawi's Safe (Asphodel, 2006), a blend of electronica, world-music, jazz and illbient atmospheres, featuring violinists Mark Feldman and Eyvind Klang, guitarist Marc Ribot, cellist Jane Scarpantoni, tuba player Marcus Rojas, etc.

Unit of Resistance (ROIR, 2008) collects remixed by other musicians.

(Translation by/ Tradotto da Andrea Erra)

Raz Mesinai, nato in Israele, virtuoso delle percussioni della musica tradizionale mediorientale (ha studiato alla scuola del guru derviscio Murshid Hassan), scopre la dub music a New York dove incontra John Ward (disc jockey della scena rave) e fonda il gruppo Sub Dub. I Sub Dub sono stati protagonisti della scena "illbient" ai suoi inizi. I due Eps Babylon Unite (TKI, 1994) e Dawa Zangpo (TKI, 1995) mettevano già in mostra una fantastica fusione di hip-hop, ambient house, folk mediorientale e dub.

Successivamente Raz Mesinai inizia un secondo progetto, Badawi, che presto diventerà più importante dei Sub Dub. Bedouin Sound Clash (ROIR, 1996) è un passo verso l’uso dei procedimenti di editing musicale del dub al fine di costruire la musica (piuttosto che comporla) e verso l’idea del sound inteso come mood. Alcune canzoni (Suspicious, Lack of Oxygen to the Brain) vedono la presenza di una voce femminile, ma l’incontro tra dub e soul porta a dei risultati che si possono al limite definire come timidi. Pressurizor, un pezzo più upbeat dub, e le tracce tra l’esotico e il sintetico (Attack of the Giant Fruit Flies, Badawi Dub, Hi Fashion Version) sono più solidi. Turbo Auto Drive ha un sapore kraftwerkiano, mentre alcune incursioni nel territorio del dub industriale (FX-57, Missile, Cyborg Stepper) suonano molto più promettenti. Tutto l’album è però suonato in maniera approssimativa (quasi amatoriale) e cosparso di effetti ottenuti con suoni triviali. Per quanto abbia un sound alla moda è comunque il risultato di un accumulo di "residui".

Strumenti della tradizione mediorientale, semplici figure reggae e un drumming sincopato si incontrano più profondamente in Jerusalem Under Fire (ROIR, 1997). Alcuni brani iniziano a spostarsi verso la world music (Critical Combustion, Rhythmic Flux) o il dub dance oriented (Tall King Dub, Kill the Messenger, e soprattutto Return of the Giant Fruit Flies); altri esplorano il connubio tra sperimentazione e tradizione (lo shuffle mediorientale minimalista di Yashar, il dub in stile melodia da camera di Soldier of Midian); altri ancora guardano al dramma politico della sua terra: War On Mt Zion mescola reggae e samba con i suoni della guerra; Ocean of Tears è un lungo lamento per flauti e ritmi marziali.

The Heretic Of Ether (Asphodel, 1999) è suonato solo con strumenti della tradizione mediorientale. Si tratta di una specie di concept-album, strutturato in tre suites, ognuna divisa in parecchi movimenti: comunica una forza spirituale che ricorda la musica new-age. Le cornamuse introducono The Heretic sopra una costante base irradiante. Poi (il movimento dei Tired Soldiers) delle percussioni etniche e degli strumenti a corda conducono una danza transglobal e dei violini palpitanti si uniscono alle pecussioni nell’impostare la cadenza. Dopo due brevi interludi (il secondo è un magnifico Santur per piano) una melodia (simile ad un violoncello) sorge sul beat tribale (Enter The Heretic).

La seconda suite, The Etheric, è annunciata da una overture di strumenti a corda e effetti in crescendo (Entrance), seguita da un pezzo di musica da camera ancor più rarefatta (Arrival). La suite termina con un’altra esuberante danza, Welcoming.

Campane e drones dissonanti creano tensione all’inizio (Falling) della terza suite, The Return Of Gashka Gavor: è una tensione che ha la funzione di punto di lancio per il più drammatico e sinfonico dei movimenti (Return of The Heretic). Un’ultima romantica melodia dei violini (Awakening) chiude l’album.

Nonostante la sequenzialità delle tracce l’album non risulta come un unicum, ma piuttosto come una collezione di frammenti. Comunque si sente la volontà e il lavoro compiuto da Rez Mesinai nel tentativo di creare un linguaggio musicale che coniughi due tradizioni: la musica "classica" occidentale e la musica "folk" orientale. I movimenti in cui riesce a servirsi dell’approccio proprio della scuola "fauve" di Stravinsky and Ravel si distinguono per il sound orientale. Lo svantaggio principale è che tutti i pezzi (tranne uno) sono molto lievi a causa delle limitita capacità di Mesinai di comporre pezzi polifonici. Il suo punto forte sono le melodie romantiche (probabilmente ispirate dalla tradizione ebraica) che però raramente si armonizzano al resto. L’album lascia l’impressione di una collezione di schizzi incompleti che dovranno essere orchestrati da qualcun altro.

Soldier of Midian (ROIR, 2001) è in gran parte un noiosa ripetizione.

Il quinto album di Badawi, Clones & False Prophets (ROIR, 2004), è una diligente ripresa del suo intento originale di sintesi di elemti etnici, dopo il blando e piatto Soldier of Midian. Qui le percussioni, il flauto, il piano e le tastiere elettroniche di Mesinai, sono affiancati dalla chitarra di Marc Ribot, il clarinetto di Doug Wieselman, la batteria di Ben Perowski, il basso di Shahzad Ismaily e la voce di Carolyn Coleman. Dopo il caos informale di Enter The Etherics, per Badawi l’equivalente di un’invocazione alla musa, è immediatamente evidente la forza del nuovo progetto nel modo in cui le sinistre dissonanze del piano in Fire And Brimstone si uniscono ad una serie di vibranti e portanti patterns di piano jazz, nel modo in cui la cacofonia astratta di Enter The Clones contrasta con gli otto minuti di raga-rock di The Circle. La frenetica space-rock jam di Battle Cry coesiste con l’intima meditazione afro-jazz di False Dub e il misterioso canto (in stile Enya) di To Be Continued. Il limite di Badawi è ancora il "calcolato" (inteso come contario di "spontaneo") feeling dei suoi pezzi. E’ creciuta notevolmente la sua maestria nel suonare il piano. Il sospetto è che Mesinai sprechi il suo talento focalizzandosi sulle percussioni, visto che i momenti migliori dei suoi album sono quelli con poche o niente percussioni e intense improvvisazioni al piano.

Before the Law (Tzadik, 2001) è un ciclo di composizioni ispirate dai racconti di Franz Kafka. Cyborg Acoustics (Tzadik, 2004), che raccoglie le composizioni di avanguardia, si avvale delle collaborazioni di Shelley Hirsch (voce), Mark Feldman e Ralph Farris (violino), Eyvind Kang (viola), Okkyung Lee (violoncello), John Zorn (sax alto), Mark Dresser (basso) e Tim Barnes (percussioni). Il pezzo più importante è Ghosts of the Gulag per violini, percussioni e campionatore.

Mesinai ha anche composto la dj-oriented opera Myth of Nations (2005).

I molti campi di ricerca affrontati da Mesinai nella sua carriera culminano in Safe (Asphodel, 2006) a nome Badawi: un misto di elettronica, world-music, jazz e atomosfere illbient, con la collaborazione dei violinisti Mark Feldman e Eyvind Klang, il chitarrista Marc Ribot, la violoncellista Jane Scarpantoni, Marcus Rojas (tuba), ecc.

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