Drive Like Jehu


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Drive Like Jehu, 7/10
Yank Crime, 8/10
Hot Snakes: Automatic Midnight , 6.5/10
Hot Snakes: Suicide Invoice , 6.5/10
Hot Snakes: Audit In Progress (2004), 6/10
Earthless: Sonic Prayer (2005), 7/10
Earthless: Rhythms From A Cosmic Sky (2007), 6.5/10
Obits: I Blame You (2009), 5/10
Golden Void: Golden Void (2012), 6/10
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An eclectic punk-rock style was pioneered in San Diego by Pitchfork, the band of guitarist John Reis and vocalist Rick Farr, who recorded Eucalyptus (1990) and went on to form Drive Like Jehu, one of the most innovative punk bands in the world. They first turned angst into a shimmering cascade of emotions on Drive Like Jehu (1991), and then proceeded to compose the soundtrack of a nervous breakdown on Yank Crime (1994), one of the most catastrophic and excoriating albums of the time, whose vocabulary was so complex and effective that guitar-based punk songs began to sound like hyper-dramatic mini-symphonies.

Durante gli anni '80 la scena hardcore di San Diego venne tenuta desta da due gruppi: i Pitchfork, titolari di Eucalyptus (Nemesis, 1990 - Swami, 2003) e i Night Soil Man. Dalla loro fusione ebbero origine nel 1990 i Drive Like Jehu, con il cantante Rick Farr e il chitarrista John Reis dei primi e la sezione ritmica dei secondi. Influenzati soprattutto da Black Flag, Minutemen e Fugazi, i Jehu finirono per rappresentare lo stato dell'arte nel campo dell'hardcore intellettuale degli anni '90.

I primi singoli, Hand Over First (Merge) e Bullet Train To Vegas, non rendono giustizia del gruppo. Sul primo album del 1991 (per la Headhunter) fanno bella figura altre canzoni di quello stile ultra angosciato (Caress e soprattutto Atom Jack e Good Luck In Jail), ma il forte e' rappresentato dai nove minuti di Pencil Sharp, un concentrato esplosivo di tensioni lancinanti che segue una dinamica molto contorta, dai sei di If It Kills You, che il lamento continuato di Farr e la percussivita' incalzante di Mark Trombino trasformano in una specie di raga, e infine da Turn It Off, un'agonia sonora meno subdola ma ancor piu` atroce. Sono brani che inanellano effetto dopo effetto, pur senza ricorrere ad altri mezzi che quelli del power trio. L'effetto combinati di tutti quegli effetti e' devastante, come nelle migliori acrobazie blues dei Led Zeppelin ma con l'asprezza e l'intensita' dell'hardcore e talvolta la consapevolezza degli esperimenti dei Sonic Youth (soprattutto nella tecnica di Reis).

Yank Crime (Interscope, 1994) li consacrera` fra i piu` grandi punk ancora in circolazione, con un sound compatto, veloce e roccioso, tutto all'insegna delle emozioni estreme, un "emocore" alla Fugazi catapultato in gironi infernali ancor piu` profondi. Golden Brown e New Math non sono soltanto fragorosi e intensi, sono anche spettacolari e travolgenti.

La loro specialita` sono pero` i brani di sette minuti e oltre, nei quali, conservando la stessa foga e lo stesso piglio brado, il gruppo riesce a comporre mini-sinfonie iper-drammatiche (Super Unison), degne dei Black Flag piu` veementi e viscerali. A definire il loro stile e` il modo in cui le chitarre arrancano bisticciandosi e sollecitandosi a vicenda, dando sfoggio di uno stile tanto eclettico quanto anarchico. Piu` la temperatura sale (fino al valore critico di Here Come The Rome Plows) piu` il loro margine d'azione si chiude e piu` vengono costrette a collidere. Tanto il loro vocabolario, che spazia dall'hardrock piu` trascinante alla dissonanza piu` stridente, e` sterminato. I risultati sono un blues catastrofico di rara crudezza come Luau, che rifonda virtualmente il genere all'insegna dell'hardcore (o della fine dell'hardcore) lambendo toni di portata epica nella coda strumentale, e un collasso nervoso come Sinews, che prende in prestito le intuizioni di Slint e Bitch Magnet per un excursus violentissimo sulle pulsioni represse.

Cio` che colpisce del gruppo e` soprattutto il passo vertiginoso, travolgente, che non concede pausa pur senza mai essere un battio banale come nell'hardcore. La musica dei Jehu assorbe dieci anni di esperimenti sul punkrock, dai Black Flag ai Fugazi, si spoglia di qualsiasi esibizionismo e di qualsiasi cerebralismo, e lascia intravedere il futuro del rock and roll.

Il chitarrista John Reis godra` di ben altro successo con i Rocket From The Crypt.

Drive Like Jehu's saga was continued, years later, by the Hot Snakes, the band formed by guitarist John Reis and vocalist Rick Fork. After recruiting drummer Jason Kourkounis (of Delta 72), the duo released Automatic Midnight (Swam, 2000), a mellow, garage-psychedelic album that only occasionally evoked the punk-rock of their old band. If Credit's What Matters I'll Take Credit sounds like Creedence Clearwater Revival, whereas Automatic Midnight and Light Up The Stars are lightnign-speed hardcore. La saga dei Drive Like Jehu sara` di fatto continuata anni dopo dagli Hot Snakes, il gruppo formato dal chitarrista John Reis e dal cantante Rick Fork. Ingaggiato il batterista Jason Kourkounis (dei Delta 72), i due registrano Automatic Midnight (Swam, 2000), un succoso album garage-psichedelico che solo occasionalmente richiama il punk-rock del loro vecchio gruppo.

The energy of Hot Snakes' first album is partly defused on Suicide Invoice (Swami, 2002), which harks straight back to Drive Like Jehu's restrained angst. In fact, I Hate the Kids and Suicide Invoice sound like played by a different band, one that has more technical skills and less vulnerable psyches than the former Hot Snakes. Bye Nancy Boy, Why Does It Hurt and Paid in Cigarettes raise the level of frenzy, but they still remain way below the demented level of the first Hot Snakes album.

John Reis and Rick Froberg recruited Black Heart Procession's drummer Mario Rubalcaba and bassist Gar Wood for Hot Snakes' Audit In Progress (Swami, 2004). Despite lethal bullets such as Kreative Kontrol, Braintrust, Hi-Lites and Plenty for All, the album is less poignant than the previous ones. Reis' superhuman drive is somewhat tempered by mature musicians who may or may not be the best catalysts for his chemical reaction.

Hot Snakes' Thunder Down Under (Swami, 2006) documents a live show.

Hot Snakes' drummer Mario Rubalcaba, bassist Mike Eginton and guitarist Isaiah Mitchell formed Earthless, a power-trio devoted to progressive guitar-heavy stoner-rock jams, two per album. Sonic Prayer (Gravity, 2005), recorded live in the studio, features Flower Travelin' Man and Lost In The Cold Sun. The former is Mitchell's show: over a steady pattern of hypnotic drumbeat and majestic bass lines, Mitchell's guitar unfurls his frenzied raga-like verbosity out of which he hatches rudimentary garage riffs with acrobatic dexterity. The latter is a far more restrained affair, a burning blues dirge with fluorescent psychedelic overtones. Their second album, Rhythms From A Cosmic Sky (Tee Pee, 2007), contains the five-movement Godspeed, a slightly more orthodox Black Sabbath-inspired and Hendrix-inspired fact although the guitar inventions at breathless speed of the second half are still mindblowing, and (confusingly) Sonic Prayer, whose rhythm shifts from mechanical midtempo to full-fledged gallop to support a range of guitar runs. Sonic Prayer Jam (Gravity, 2012) documents a live 2004 performance.

Then Earthless' virtuoso guitarist Isaiah Mitchell formed Golden Void with keyboardist Camilla Saufly-Mitchell and released Golden Void (Thrill Jockey, 2012). Its tunes recall California's psychedelic sound of the late 1960s, bands like Iron Butterfly and Spirit, or, at their best, the Cream (notably Jack Bruce's bass riffs and vocal delivery), as in Shady Grove. Occasionally, they sound like the lighter cousins of Black Sabbath (Virtue and Art of Invading). Best is the pounding space Deep Purple-ian rock'n'roll The Curve with a soulful guitar solo a` la Jimi Hendrix. Nothing original, but diligently executed.

The Hot Snakes split but three of them continued as the Night Marchers with John Reis as vocalist on See You In Magic (Vagrant, 2008).

Rick Froberg and Edsel's guitarist Sohrab Habibion formed Obits that specialized in mature but old-fashioned roots-rock elegies on I Blame You (Sub Pop, 2009) and Moody Standard And Poor (Sub Pop, 2011).

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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