Helium
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Dirt Of Luck , 7/10
The Magic City , 5/10
Mary Timony: Mountains , 5/10
Mary Timony: The Golden Dove (2002), 6/10
Mary Timony: Ex Hex (2005), 6/10
Mary Timony: Her The Shapes We Make (2007), 4/10
Wild Flag (2011), 6/10
Ex Hex: Rips (2014), 5/10
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La cantante e chitarrista Mary Timony aveva iniziato a Washington suonando con Christina Billotte (futura Slant 6) negli Autoclave. Il gruppo registro` due EP, I'll Take You Down (Dischord, 1992) e Autoclave (Dischord, 1992), dimostrando una personalita` di rilievo: canzoni pop forbite immerse in atmosfere intense.

Timony si trasferi` poi a Boston e, arruolati il bassista Brian Dunton e il batterista Shawn King Devlin dei Dumptruck, diede vita agli Helium.

Il trio venne alla ribalta nel 1993 grazie a due canzoni segnate violentemente dalle distorsioni stentoree della chitarra e dal registro frustrato del canto: American Jean (Warped), che fa rispolverare il nome dei Jefferson Airplane, e Hole In The Ground (Pop Narcotic).

L'EP Pirate Prude (Matador, 1994) accentua le irregolarita` del loro sound, per lo piu` attraverso sofisticati trucchi di registrazione e di arrangiamento. Ma le loro composizioni vivono di un'inebriante disarticolazione, di un'intrinseca instabilita`, di uno squilibrio strutturale. Il disco si apre con il botta e risposta di Baby Vampire Made Me (riff apocalittici e battito tribale) e Wanna Be A Vampire Too Baby (accordi sparuti), entrambe cantate con voce bianca da madrigale rinascimentale. Su 000 a dominare e` il duetto fra i riff stentati della chitarra e le figure alienate della tromba. In I'll Get You il duetto e` addirittura fra due canzoni, una cantata in maniera normale e l'altra suonata in contemporanea alla rovescia. La recitazione fragile di Timony e` una continua altalena di emozioni, e l'improvvisazione di gruppo non fa che seguire il suo corso.

Dirt Of Luck (Matador, 1995), con Ash Bowie dei Polvo al basso, ha dalla sua una maggior concisione. I brani sono piu` brevi e meno dispersivi. L'improvvisazione e` irreggimentata in schemi razionali che ritornano di fatto alla canzone tradizionale. Le irregolarita` dell'armonia hanno la funzione di aumentare di colpo il potere emotivo, la stessa prassi seguita dai Breeders. Non a caso ai Breeders fanno pensare la brusca cantilena e gli scatti improvvisi di Pat's Trick (loro primo singolo) e Skeleton. Il loro e` ancora uno studio in contrasti, con la chitarra a scandire il tempo e la sezione ritmica a creare il massimo di attrito. Il blues narcotico di Medusa e il diluvio di feedback e di tribalismi di Baby's Going Underground, il passo da saltarello medievale di Superball e il valzer di Trixie's Star, con la chitarra che imita la viola di John Cale, non fanno altro che minare alla base le melodie del canto, rifiutarne la logica, rimettere continuamente in discussione la canzone stessa di cui sono parte. Il disco si chiude simbolicamente con il brano piu` lineare, la delicata fiabesca Honeycomb e la sconcertante cacofonica Flower Of The Apocalypse.

Dopo l'EP Superball (Matador, 1995), sul quale compaiono il sintetizzatore e mosse esotiche, le cinque nuove canzoni di No Guitars EP, prodotto da Mitch Easter, presentano Mary Timony nei panni di una cantautrice sofisticata, che si avvale di arrangiamenti quasi orchestrali (organo, gong, Moog, banjo, tam-tam, ukelele, sezione d'archi e sezione di fiati).

The Magic City (Matador, 1997) e` un disco di transizione, che da un lato (Leon's Space Song, lo strumentale Medieval People) ostenta una versione commerciale di Timony, che si ricollega al disco-punk dei Blondie e dei Cars, e dall'altra ripiega sul folk-rock dei Fairport Convention (Lullaby Of The Moths), ma conserva ancora qualche velleita` sperimentale (jam chitarristiche degne del rock progressivo). Il fuzz di chitarra e le cadenze lente dei dischi precedenti sono stati sostituiti da un folk-pop piu` agile (Ocean Of Wine, Walk Away, Lady Queen Of Fire). Ne vien fuori una straordinaria ma confusa miscela di avanguardia e di consumo. The cryptic line "I wanna make love to a unicorn" best summarizes the cryptic and convoluted music and poetry of the album.

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Mary Timony's first solo album, Mountains (Matador, 2000), arranged with guitar, piano, viola, harpsichord, occasionally cello and mellotron, sounds like an "unplugged" version of Helium's last record. Timony sails towards the world of fables and legends, wrapped in the eerie format of chamber music. In a sense, she explores the mythical landscape of her childhood fantasies. Too intellectual for its own sake, the album lacks good tunes that would benefit from her baroque/medieval instruments and fails in creating the Nico-esque atmospheres that Timony is struggling for. The lyrics of I Fire Myself and Poison Moon promise more that the music delivers. The odd structures of Painted Horses, The Golden Fruit and Valley Of The One Thousand Perfumes do not prevail, and the one pop number, Riders On A Stormy Sea, is nothing but a pretty melody. The idea is intriguing, the implementation is baffling at best.

Mary Timony's second solo album, The Golden Dove (Matador, 2002), offers more of the same, but the format has found a reason to exist. With her second album, Timony returns to earth, revitalized by a renewed sense of adulthood, while continuing the experiments with mood and texture. Magnificent arrangements are a little wasted on childish alt-tunes such as Look A Ghost In The Eye and Ant's Dance, but help illuminate and fuel the sinister fairy-tale quality of The Mirror and The Owl's Escape, solemnly frame the hypnotic Nico-esque dirge Dr Cat, the medieval and exotic ritual invocation of 14 Horses.
Timony's inspiration comes from distant sources. The vibrant, poppier, vaguely Indian Blood Tree would shine on a Belly album, and Musik And Charming Melodee, copies its rigmarole and its syncopated pace from Brian Eno's Taking Tiger Mountain.
These "post-riot grrrrls" madrigals, that often reference folk lullabies and children's nursery rhymes, are defined by the contrast between her timid, feeble voice and sophisticated orchestral textures. To top the disorienting feeling, Timony's lyrics blend the surreal imagery of "Alice In Wonderland" and Liz Phair's hyper-realism.
The question is: why does someone capable of the instrumental jam Ash And Alice waste her time writing little depressed ditties for sensitive little women?

Mary Timony's next album, Ex Hex (Lookout, 2005), changed the perspective in a rather startling way, presenting a rough and tough performer that is not afraid of taking chances and is not so desperate to tell her secrets (In The Grass, Hard Times Are Hard, On the Floor). Her The Shapes We Make (2007), though, did not maintain that standard.

Helium's Mary Timony formed the all-female super-group Wild Flag with the Minders' Rebecca Cole, Sleater-Kinney's Carrie Brownstein and Janet Weiss. The catchy bouncy and slightly old-fashioned ditties of Wild Flag (Merge, 2011) mine a vein that is as old as rock'n'roll. Experience accounts for the brilliant balance of verve and hooks in Romance (with its limping deranged new-wave feeling), Boom (hiccupping rant, granitic bass and anthemic organ), Future Crimes and Short Version, while mature songwriting explains the more composite structures of Glass Tambourine, Something Came Over Me, Racehorse (the grittiest moment on the album) and of the limping voodoobilly Endless Talk (with a circular organ riff that comes straight from the garage bands of the 1960s). The rhythm never stops, but, despite the hype, this is so old-fashioned that it could have been done by many garage bands of the previous decades. Not exactly groundbreaking.

Mary Timony formed the all-female power-trio Ex Hex with bassist Betsy Wright and drummer Laura Harris, that debuted with Rips (2014), an unpretentious collection of retro garage-rock (Don't Wanna Lose, Hot and Cold).

(Translation by/ Tradotto da xxx)

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