Pram
(Copyright © 1999 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )
The Stars Are So Big , 7/10
Helium , 8/10
Sargasso Sea , 7.5/10
North Pole Radio Station, 6/10
Museum Of Imaginary Animals , 6/10
Dark Island , 6/10
The Moving Frontier (2007) , 5/10
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Pram twisted the old craft of progressive-rock to the point that it became a container for all sorts of odd structures. Rosie Cuckston's childish vocals inhabited a wonderland painted by the surreal colors of Max Simpson's samples and keyboards, plus the occasional trumpet or saxophone, and was constantly challenged by the grotesque charge of a power-trio ignited by Matthew Eaton's guitar. Elements of jazz, dub and electronica permeated The Stars Are So Big The Earth Is So Small (1993), thus it was not surprising that Helium (1994) sounded like Daevid Allen's Gong playing trip-hop. Its creative chaos had few rivals in those years. Despite the number and density of sonic events, the loose structures of Sargasso Sea (1995) sounded like pure abstractions, mirages, phantasms, and eventually led (on a more earthly plane) to the exquisite muzak of North Pole Radio Station (1998) and Museum Of Imaginary Animals (2000).
Pram are a band from Leeds (England) that rediscovered the glorious tradition of British progressive-rock adding the casual and rebellious posture of the punk generation. Vocalist Rosie Cuckston, bassist Sam Owen, guitarist Matthew Eaton, drummer Darren Garrett and sampler Max Simpson make up a combo worthy of avantgarde and jazz music. They progressively ventured into dissonance, dub and electronica.

The mini-album Gash (Howl, 1990) is still a transitional work, centered around the plainest female vocals and unorthodox arrangements, that displays a bizarre attitude towards downplaying music, to the point that Dead Piano, an amateurish, noisy Captain Beefheart-esque blues, seems to be played on toy instruments. Flesh weds Art Bears' austere progressive-rock and the frantic drumming of Teenage Jesus.
The first "regular" song, I'm A War, is whispered a` la Francoise Hardy over a chaotic beat. More surreal confessions surface in Inmate's Clothes, an angelic madrigal over African percussion, and Pram, a lullaby hummed against a drum-machine and organ drones. The gap between the singer and the band wides with Dirty Children, where the voice hardly sings whereas the band indulges in a loud, chaotic bacchanal.
The CD reissue of Gash (Howl, 1997) includes the instrumental Sunset International, a sinister variation on "kosmische musik", and a few tracks taken from the cassette Perambulations (Howl, 1995). The lengthy Blue Singer is a post-modernist deconstruction of blues cliches, from the harmonica wails to the repetition of elementary guitar phrases. The Day The Animals Turned On The Cars is a mockery of Satie's piano music. Bleed betrays the influence of kraut-rock.

I Pram sono un complesso di Leeds che ha rinverdito la tradizione del progressive-rock nella maniera piu` fantasiosa e psicologica. La cantante e tastierista Rosie Cuckston, il bassista Sam Owen, il chitarrista Matthew Eaton, il batterista Darren Garrett e Max Simpson ai campionamenti compongono un combo degno dei grandi jazzisti degli anni '60, ma aggiornato all'era del dub e dell'elettronica.

Il complesso debutto` con l'album Gash (Howl, 1990), influenzato dalle Raincoats. Lo stile del gruppo, aspro e ribelle, non poteva essere piu` lontano dalla melassa melodica che veniva propinata in quegli anni in Gran Bretagna.


(Translation by/ Tradotto da xxx)

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L'EP Iron Lung (Too Pure, 1992) amplia gli orizzonti armonici: Iron Lung esplora sentieri ritmici minacciosi, Water Toy gioca con il dub ambientale, Cumulus fa i capricci con uno scacciapensieri.

Forse anche per merito dell'adozione di tromba e sassofono, l'album The Stars Are So Big The Earth Is So Small (Too Pure, 1993) compie un prodigioso balzo di qualita`: brani torrenziali come In Dreams You Too Can Fly si richiamano tanto ai Can quanto a Miles Davis alla ricerca di armonie impossibili. Il crescendo mozzafiato di Radio Freak In A Storm non e` travolgente, ma semplicemente elegante.

Helium (Too Pure, 1994) regredisce verso un sound piu` amichevole, per merito in parte della crescita vocale della cantante e in parte di una maggiore linearita` delle partiture strumentali. Nonostante sia una naturale digressione del discorso precedente, l'album sembra fare le fusa con le due mode intellettuali del momento, il trip-hop e i Stereolab. In primo piano sono infatti canzoni di compromesso come Gravity (ritornello flebile, batteria al galoppo, organo che si avvita in un girotondo da fiera) e My Father The Clown (um-pa-pa` da circo, melodia da cabaret). In realta` brani oltremodo elaborati come Dacing On A Star rigurgitano di sintetizzatori-folletti, di bizzarrie ritmiche, di impennate di free jazz. Le composizioni nascono da accostamenti improbabili, se non sacrileghi tout court: un incrocio fra i Pere Ubu e uno chansonnier parigino per Nightwatch, un'aria da musical di Broadway a passo di trotto per Things Left On The Pavement. La fantasia policromatica del gruppo non ha limiti, dalla lunga jam di bebop Blue, passando per uno strumentale di allusioni sonore come Meshes In The Afternoon, fino agli eccessi di eccentricita` armoniche di Shadows. Le cacofonie piu` surreali entrano a far parte del repertorio dei saltimbanchi e a condurre i saltimbanchi e` Schonberg in persona.

I Pram continuano in bellezza una tradizione cominciata vent'anni prima con le timide improvvisazioni dei King Crimson e passata per i deliri lisergici dei Mandragora.

Sargasso Sea (Too Pure, 1995) e` ancor piu` jazz, ma e` anche piu` conciso, come se il gruppo volesse eliminare gli orpelli inutili e concentrarsi sulla materia principale. Ne scaturiscono composizioni come Loose Threads che rappresentano lo stato dell'arte nel campo del rock progressivo: una rivisitazione delle atmosfere noir all'insegna del minimalismo e dello stile trasandato del college-pop.
Sea Swells And Distant Squalls sfiora l'atmosfera di un incubo psicanalitico con la sua cronometrica ripetizione di eventi sonori (colpi sordi di gong, pulviscolo di chincaglieria, riverberi onirici, stelle filanti di elettronica). Le metamorfosi ingarbugliate di Cotton Candy finiscono per creare una magica ipnosi, da Alice nel Paese delle Meraviglie. Il lied d'avanguardia inventato da Henry Cow e Art Bears si accascia svuotato di enfasi brechtiana in Serpentine, si autodisintegra nella fanfara di trombe che chiude Three Wild Georges. Le armonie sembrano dileguarsi in punta di piedi, rarefarsi poco alla volta fino alla pura astrazione sonora di Little Sears, al carillon strumentale di Crystal Tips, muzak orchestrale per giardini lunari, diafana, amorfa, funebre.
Ritmi indefinibili, melodie incompiute, trombe che farfugliano, passaggi slegati fra di loro... l'armonioso disordine dell'animo umano mentre osserva un paesaggio autunnale da una finestra appannata.

A lighter, kinder Pram surfaced with the EP Music For Your Movies (Duophonic, 1997), equally interested in scoring polite madrigals (Sea Jungle, Silver Nitrate) and in improvising hypnotic dub jams (Carnival Of Souls).

The single Omnicord (Wurlitzer Jukebox, 1998) made the best of this new course, thanks to an almost mocking blend of Stereolab and Duan Eddy, while with the single Last Astronauts (Kooky, 1998) the band reached again the peaks of their jazz inspiration.

The album North Pole Radio Station (Wurlitzer Jukebox, 1998) builds on that new style, that largely reneges on the original amateutish approach and endorses a more professional stance. While nothing matches the naive beauty of the singles, Pram concocts moments of exquisite muzak that draws from both Nino Rota (Cinnabar) and Ennio Morricone (El Topo), surrealistic experiments worthy of Varese (Bathesphere), Messaien (The Clockwork Lighthouse, a mini-concerto for drum machine, trumpet, tuba, xylophone, piano, percussion) and Stockhausen (the electronic black hole of Cow Ghosts). It is a sign of the times, though, that instrumental tracks prevail over vocal tracks. The sweaty blues-reggae ballad Sleepy Sweaty and the accordion-tinged bossanova pop of Fallen Snow match in spirit the easy-listening program of the singles, but they pale compared with Pram's original program.

The dance remix of Sleepy Sweaty and the single Space Siren (Domino, 1999) continue Pram's flirt with trendy dance styles.

Telemetric Melodies (Domino, 1999) is an anthology of the last singles and some remixed tracks that, again, aims for the discos. (Translation by/ Tradotto da xxx)

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Museum Of Imaginary Animals (Domino, 2000) indulges a little too long in stylistic experiments for the sake of eccentricity. Countless ideas are employed and layered in The Owl Service, Bewitched, Mother Of Pearl, Cat's Cradle, but these songs look like what they are: parades of ideas for songs. Play Of The Waves is the one that best recalls the original soft, progressive, dreamy sound. Vocalist Rosie Cuxton shines in The Mermaid's Hotel.

The EP Somniloquy (Merge, 2001) offers four new tracks and five remixes. Another EP, Owl Service (Domino, 2002), preceded the new album.

Dark Island (Domino, 2003) finds an unlikely balance between Robert Wyatt and Stereolab: the "Miles Davis meets Ennio Morricone jazz" of the instrumental Track Of The Cat, the hybrid of Jon Hassell and Monteverdi of the ethereal ballad Penny Arcade, the soulful fanfare of Paper Hats, the cubist carousels of Leeward and The Archivist that slowly disintegrate their leitmotifs, the retro`-kitsch of Peepshow, etc.

Monade's A Few Steps More (Too Pure, 2005) is a collaboration between Pram's Rosie Cuckston and Stereolab's Laetitia Sadier.

While the class and the musicianship are undeniable, and the variety of styles is overwhelming, The Moving Frontier (2007) tends to be too much routine and too little genius.

(Translation by/ Tradotto da Alessandra DeAngelis)

Se possibile, Museum Of Imaginary Animals (Domino, 2000) indulge un po' troppo in esperimenti stilistici per il gusto dell'eccentricita'. Innumerevoli spunti vengono impiegati e poi stratificati in The Owl Service, Bewitched, Mother Of Pearl, Cat's Cradle, ma queste canzoni assomigliano esattamente a cio'che sono: sfoggi di idee per canzoni. Play Of The Waves e' quella che meglio richiama il morbido, graduale e sognante sound originale. La vocalist Rosie Cuxton brilla in The Mermaid's Hotel.

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