Kanye West
(Copyright © 2006 Piero Scaruffi | Terms of use )
The College Dropout (2004), 7.5/10
Late Registration (2005), 7/10
Graduation (2007), 5/10
808s & Heartbreak (2008), 6/10
My Beautiful Dark Twisted Fantasy (2010), 7.5/10
Watch The Throne (2011), 6/10
Yeezus (2013), 4/10
The Life Of Pablo (2016), 5/10
Links:

Chicago's Kanye West produced Jay-Z, Talib Kweli and Alicia Keys and then fashioned one of the most personal concepts of the era, the soul-infected The College Dropout (2004). There are three main streams of music here. First and foremost, there are lush smooth constructions: We Don't Care, with Caribbean feeling and children's singsong, Spaceship, which is lounge music with even a touch of Frank Zappa-esque orchestration, and Slow Jamz. Then there are traditional rap rants but architected in creative manners: All Falls Down, featuring funky Spanish guitar and female backup vocals, Never Let Me Down, interwoven with girls humming Chinese melodies at an anthemic tempo, Two Words, with a harpsichord simulating a suspense movie soundtrack and vast layered choirs, Family Business, coupled with a jazzy piano sonata and a gospel hymn. Finally there are short satirical skits that parody ordinary life by means of old-fashioned melodies like Graduation Day and I'll Fly Away. Halfway between the cabaret and the rant are the military march of Jesus Walks, replete with funereal call-and-response of both male and female voices, and the demented dissonant pseudo-klezmer dance of The New Workout Plan (with more Frank Zappa-esque traits in the vocal interaction) that suddenly remixes itself into a techno number. The 13-minute stream of consciousness Last Call that closes the show is, instead, a mix blessing. This is supremely intelligent, creative and trans-stylistic postmodernism.

Hyper-chromatic three-dimensional arrangements (Jon Brion) turned Late Registration (2005) into a stately hip-hop fresco and a distillation of the genre's existential legacy. The fluttering mellow ballad Heard 'Em Say announces a less eccentric storyteller, sometimes even too atmospheric (Drive Slow) and tender (Hey Mama). Those moments of excessive humanity are complemented by the more dramatic Bring Me Down (a duet with Brandy) and the more theatrical Roses. When the arrangements are dense enough, they add meaning and not just elegance, like the horn noise of a swing band that permeates Touch The Sky, the almost tribal sound generated by Gold Digger, the thundering Diamonds From Sierra Leone. and the unconventional choreography of Addiction (Brazilian polyrhythm, soft vocals, digital backbeats, but actually little or no orchestration) The most surreal number is the six-minute Gone, a funny piano-driven dance with wails of strings and a driving dialogue of voices. On the other hand, the verbose seven-minute We Major is another mixed blessing, just like the longest track on the previous album. This album has neither the wit nor the pathos of the previous album. Nonetheless, this album turned West into a superstar.

By comparison, Graduation (2007) was largely uneventful, despite DJ Toomp's and Mike Dean's synths.

808s & Heartbreak (2008), the musical soundtrack of an emotional meltdown, was at least an interesting experiment: most of the time crooning (Kid Cudi-penned songs) instead of rapping (and through a vocoder-like device) over spartan electronic arrangements (using a vintage drum-machine from the 1980s). The result was Kanye West at his most both frigid and depressed, both robotic and pathetic.

West also produced the seventh album by Chicago's rapper Common, Finding Forever (2007), Common being often singled out as a rapper who does not promote violence, chauvinism, etc.

The grandiose My Beautiful Dark Twisted Fantasy (Roc-A-Fella, 2010), that basically reversed the path of the previous two albums, was hailed as an epochal masterpiece by the press but mostly because of what it represented (a diligent adoption of all "cool" stereotypes of the time), and not necessarily because of what it sounded like. This overcrowded album certainly brought together West's arrangement ambitions in a pompous and multifaceted manner, feeling more like a Wagner symphony than a hip-hop album. By applying the lessons of all his masters (Jon Brion, Kid Cudi), West came up with a better focused and integrated music/text melody/rap message in the anthemic and dreamy chant of Dark Fantasy and in the driving and hypnotic lament of Gorgeous. This method achieved a new peak of pathos in Power, a terrifying variation on King Crimson's futuristic anthem 21st Century Schizoid Man. The level of sophistication increases with the electronic effects of Hell Of A Life, in which West's vocal line mirrors a vintage Black Sabbath bass line. The way Lost In The World transitions from a delicate litany to a jovial dance (employing Bon Iver's very non-jovial melody Woods) is spectacular.
At the same time West displays his knack as a director of voices, arranging them in sequences and layers to obtain maximum dramatic effect. Hence All Of The Lights (boasting eleven guest vocalists), a quasi-house number over thundering convoluted percussion, with trumpet fanfares and a melody reminiscent of DHT's Listen To Your Heart. Hence Monster, a parade of vocal actors (Bon Iver, Jazy-Z, Rick Ross) culminating with a terrific machine-gun performance by Nicki Minaj suspended in time. The succession of vocal registers (Prince Cy Hi, Jay-Z, Pusha T, RZA, Swizz Beatz) sculpts the elegiac lulling sinister soothing So Appalled. A polyphony of voices (notably Rick Ross) propels Devil In A New Dress over a languid Pink Floyd-ian symphonic adagio.
The music is not only emotionally draining but physicially extenuating as the pieces get longer and longer. The nine-minute Runaway begins with just a ticking piano, transitions to excruciating raps, ends with an instrumental coda of deconstructed chamber music. The eight-minute Blame Game disguises another incursion in chamber music as a soulful Sting-like ballad.
The album ends with
Gil Scott-Heron preaching Who Will Survive In America over a massive beat.
This compendium of rap and soul music of the era is a sinister hallucination of self-destructive impulses.

Watch The Throne (2011) was a collaboration with Jay-Z, mostly an excuse to line up world-famous and hire the world's most high-tech studios. West's manic attention to detail is a mixed blessing: the album's sound feels lush but also wildly artificial. Most songs exist only as sound effects (with lame lyrics that mostly celebrate the duo's jet-set life). There is a sequence of five songs (Niggas in Paris, Otis, Gotta Have It, which is probably the standout, New Day, That's My Bitch) that could have been a perfect EP. At least the lounge pop of Made in America doesn't sound like just another sound effect.

(Translation by/ Tradotto da Federica De Nicola)

Kanye West, produttore di Chicago, ha prodotto Jay-Z, Talib Kweli ed Alicia Keys, e poi ha modellato uno dei più personali concept dell'era, l'album con contaminazioni soul The College Dropout (2004). Ci sono tre principali correnti di musica qui: innanzitutto abbiamo strutture lussuose e suadenti: We Don't Care, con un'atmosfera caraibica e cori di bambini, Spaceship, cioè musica lounge con un tocco di orchestrazione à la Frank Zappa, e Slow Jamz.

Poi ci sono le tradizionali invettive rap, ma architettate in modo creativo: All Falls Down presenta chitarra spagnola funky e voce femminile d'accompagnamento,  Never Let Me Down, è intessuta di  ragazze che canticchiano melodie cinesi a tempo di inno, Two Words,  con un clavicembalo che simula la suspense di una colonna sonora e vasti cori stratificati, Family Business, che accoppia una sonata jazzata per pianoforte ad un inno gospel. Infine vi sono brevi sketch satirici che parodizzano la vita quotidiana attraverso melodie antiquate, come Graduation Day e I'll Fly Away. A metà strada fra il cabaret e la filippica c'è la marcia militare di Jesus Walks, piena di funerei botta e risposta fra voci maschili e femminili, nonché la demenziale e dissonante danza pseudo-klezmer di The New Workout Plan (con tratti ancora più Frank-Zappiani [Frank Zappa] nell'interazione vocale) che improvvisamente si remixa in un pezzo techno. Il flusso di coscienza di 13 minuti Last Call che chiude lo show è, piuttosto, una vittoria a metà. Questo è postmodernismo supremamente intelligente, creativo e trans-stilistico.

 

Gli arrangiamenti 3D ipercromatici (Jon Brion) hanno tramutato Late Registration (2005) in un maestoso affresco hip-hop e distillazione del lascito esistenziale del genere. La palpitante e melliflua ballata Heard 'Em Say annuncia un cantastorie meno eccentrico, talvolta anche troppo atmosferico (Drive Slow) e tenero (Hey Mama). Questi momenti di eccessiva umanità sono compensati dalla più drammatica  Bring Me Down (un duetto con Brandy) e la più teatrale Roses.

Quando gli arrangiamenti sono debitamente corposi, acquistano significato e non solo eleganza, come il suono del corno da band swing che permea Touch The Sky, il suono quasi tribale generato da Gold Digger, l'eccezionale Diamonds From Sierra Leone, e l'insolita coreografia di Addiction (Poliritmiche brasiliane, voce soft, backbeat digitali, ma in realtà poca o nessuna orchestrazione). Il pezzo più surreale è Gone, sei minuti di danza guidata dal pianoforte con gemiti di violini ed un divenire di voci dialoganti.

D'altra parte, la verbosa  We Major comporta altri sette minuti di pro e contro, proprio come la traccia più lunga del precedente album. Quest'album non possiede né l'acume né il pathos del precedente, ma tuttavia ha fatto di West una superstar. In confronto, Graduation (2007) era in larga misura ordinario, nonostante DJ Toomp ed i synth di Mike Dean.

 

808s & Heartbreak (2008), la colonna sonora di un crollo emotivo, è stato perlomeno un esperimento interessante: facendo crooning (confinato alle canzoni di Kid Cudi) per la maggior parte del tempo invece di rappare (attraverso un dispositivo simil-vocoder) su spartani arrangiamenti elettronici (usando una drum machine vintage degli anni '80). Il risultato è Kanye West al massimo della sua frigidità e depressione, al contempo robotico e patetico.

 

West ha anche prodotto il settimo album del rapper di Chicago Common, Finding Forever (2007), Essendo Common spesso individuato come un rapper che non promuove violenza, sciovinismo, etc.

 

Il grandioso My Beautiful Dark Twisted Fantasy (Roc-A-Fella, 2010), che praticamente inverte la marcia rispetto ai due album precedenti, è stato accolto dalla stampa come un capolavoro epocale, principalmente per ciò che rappresentava (una diligente accettazione di tutti gli stereotipi “cool” del periodo), e non necessariamente per com'era all'ascolto.

 

Quest'album stracarico ha certamente messo insieme le ambizioni d'arrangiamento di West in modo pomposo e multi sfaccettato, sembra più una sinfonia di Wagner che un album hip-hop. Applicando la lezione di tutti i suoi maestri (Jon Brion, Kid Cudi), West è arrivato ad una musica/testo-melodia/messaggio rap messi meglio a fuoco ed integrati nel canto inneggiante e sognatore di Dark Fantasy e nel lamento ipnotico e sferzante di Gorgeous.  Questo metodo ha raggiunto un nuovo picco di pathos in Power,  una spaventosa variazione sull'inno futuristico dei King Crimson 21st Century Schizoid Man. Il livello di ricercatezza aumenta con gli effetti elettronici di Hell Of A Life, dove le linee vocali di West rispecchiano una linea di basso vintage dei Black Sabbath.

Il modo in cui Lost In The World transita da una delicata litania ad una danza gioviale (utilizzando una davvero poco gioviale melodia di Bon Iver, Woods) è spettacolare.

Al contempo West mostra il suo talento come regista di voci, organizzandole in sequenze e strati per ottenere il massimo effetto drammatico. Da qui ecco All Of The Lights (che vanta undici cantanti ospiti),  un pezzo quasi house su percussioni fragorose e contorte, con fanfare di trombe ed una melodia che ricorda Listen To Your Heart di DHT. Da qui Monster, una parata di attori vocali (Bon Iver, Jazy-Z, Rick Ross) che culmina con un'incredibile performance-mitragliatrice da parte di Nicki Minaj, sospesa nel tempo. Il susseguirsi di registri vocali (Prince Cy Hi, Jay-Z, Pusha T, RZA, Swizz Beatz) scolpisce l'elegiaca e sinistra ninnananna suadente So Appalled.

Una polifonia di voci (in particolare Rick Ross) spinge Devil In A New Dress su un languido adagio Pink Floyd-iano.La musica non solo prosciuga emozionalmente, ma è fisicamente estenuante man mano che i pezzi si fanno sempre più lunghi.

I nove minuti di Runaway  iniziano con un pianoforte ticchettante, poi si passa a rap strazianti, terminano con una coda strumentale di musica da camera destrutturata. Gli otto minuti di Blame Game sono un'altra incursione sotto mentite spoglie nella musica da camera come una appassionata ballata stile Sting. L'album termina con Gil Scott-Heron che predica Who Will Survive In America su un beat imponente. Questo compendio di rap e musica soul del periodo è una sinistra allucinazione di impulsi autodistruttivi.

 

Watch The Throne (2011) è stata una collaborazione con Jay-Z. L'attenzione maniacale di West per il dettaglio è una fortuna a metà: il sound dell'album suona opulento, ma anche selvaggiamente artificiale. La maggior parte delle canzoni esistono solo come effetti sonori (con testi patetici che prevalentemente celebrano la vita da jet-set del duo). C'è una sequenza di cinque canzoni (Niggas in Paris, Otis, Gotta Have It, probabilmente quella di spicco, New Day, That's My Bitch) che avrebbero potuto essere un perfetto EP. Perlomeno il lounge pop di Made in America non suona solo come l'ennesimo effetto sonoro.

Yeezus (Def Jam, 2013), designed with an incredible number of collaborators, is a sloppy, awkward and amateurish work despite the impeccable fusion of electronics and vocals, the impeccable collages, the impeccable production. But sound quality is a technological, not an artistic, fact. Daft Punk are responsible for the robotic beat of On Sight and the monster riff of Black Skinhead (one of the catchiest "songs"): cool but nothing we haven't heard before. There are a few moments of pathos: the reggae-like cry of I am a God in a desolate post-industrial soundscape, the gloomy crescendo of the first half of Hold My Liquor (before the misguided synth orgy), the martial trombone fanfares of Blood on the Leaves, and... i struggled to find at least one more. But there are also embarrassingly trivial moments of both mashup and sociopolitical analysis (New Slaves, I'm in It, Blood on the Leaves, and Bound 2, which is simply a lame tribute to soul music) and there is certainly an unusual dose of filler (a four-song EP would have been more appropriate for what West had to say in this album). As a narrative experience, these stories may try something new but it's more a case of a populist bard desperately trying to find something new to say to his followers than a serious discussion on gender and race. As an aural experience, this album feels terribly old, like most granpas when they try to speak the language of their high-school nephews. Maybe this album was only meant as a self-mocking joke? (Translation by/ Tradotto da Giulio Bassanello)

Yeezus (Def Jam, 2013), plasmato con un incredibile numero di collaboratori, è un lavoro superficiale, imbarazzante e ai limiti dell’amatoriale a dispetto dell’impeccabile fusione di elettronica e voci, degli impeccabili collage e dell’impeccabile produzione, ma la qualità del suono è un dato non già artistico, bensì tecnologico. I Daft Punk sono responsabili del beat robotico di On Sight e l’ottimo riff di Black Skinhead (una delle “canzoni” più accattivanti): tutto fantastico, ma niente che non avessimo già ascoltato prima. Ci sono alcuni rari momenti di pathos: il pianto quasi-reggae di I am a God immerso in una desolata atmosfera post-industriale, il tetro crescendo della prima metà di Hold My Liquor (precedente la non riuscita orgia di sintetizzatori), le fanfare marziali di trombone in Blood on the Leaves, e... mi sono sforzato senza successo di trovarne altri. Del pari, ci sono momenti triviali in modo imbarazzante, sia per mescolanza di generi, sia per quanto concerne l’analisi sociopolitica (New Slaves, I’m in It, Blood on the Leaves e Bound 2, che rappresenta semplicemente un noioso tributo alla musica soul) e c’è sicuramente una dose inconsueta di canzoni riempitive (un EP da quattro canzoni sarebbe stato notevolmente più appropriato per il messaggio che West cerca di comunicare nell’album). Nell’album come esperienza narrativa, le storie in esso contenute cercano di comunicare qualcosa di nuovo, ma finiscono per rappresentare un caso di bardo populista che cerca disperatamente di trovare qualcosa di nuovo da dire ai suoi seguaci, più che una discussione seria su genere e razza.  Come esperienza uditiva, quest’album suona terribilmente datato, proprio come quei nonni che cercano di parlare lo slang dei loro nipoti. Forse Yeezus doveva essere solo uno scherzo autoironico?

The Life Of Pablo (Def Jam, 2016), another wildly overrated album that in reality lacks inspiration and mainly delivers cliches. West flirts with gospel in Ultralight Beam and that mediocre trick remains the highlight for about half an hour, until Low Lights steals the riff from Prince's Ballad of Dorothy Parker and Waves concocts a soaring hymn. Several bland songs later Wolves stages a romantic three-part harmony hijacked by Sia Furler's wordless commentary, the album's standout. After No More Parties In LA, an uneventful Kendrick Lamar collaboration, the album closes with a musical puzzle, Fade, that sounds like a tribute to funk-soul of the 1970s. This album is a social event: the guests, the producers, the samples and the songwriters prevail over the real music. This is just a patchwork of half-baked ideas. Too often West tries to dress up boring beats, boring lyrics and boring melodies with boring arrangements. (Translation by/ Tradotto da xxx)

Se sei interessato a tradurre questo testo, contattami

(Copyright © 2006 Piero Scaruffi | Terms of use )
What is unique about this music database