Elmore Leonard

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Ernest "Chili" Palmer campa riscuotendo debiti per conto di usurai. E` un uomo freddo e determinato, ma al tempo stesso bonario, che non dice mai una parola piu` del necessario. Il suo passatempo preferito sono i film.
Lavora in particolare per Momo, zio del suo amico Tommy Carlo. Anni prima ebbe una discussione con Ray Bones, uno sgherro al servizio di un altro boss, Jimmy Capotorto, e lo umilio'. Adesso Momo e` stato ucciso e i suoi crediti sono passati a Capotorto. Si rivede quindi con Bones, che non ha dimenticato e gode a maltrattarlo per un credito mai saldato: un tizio, Leo Devoe, peri` in un incidente aereo, la moglie eredito` l'assicurazione, ma Momo non riebbe mai i soldi. Chili viene spedito a recuperare la somma dovuta. Fatto e` che Chili ha saputo dalla moglie Fay di Leo che Leo non e` morto, non era bordo dell'aereo, e ha approfittato della situazione per andarsene a Las Vegas con il bottino dell'assicurazione. Fay offre a Chili la meta` del bottino se lo recupera.
A Hollywood il produttore Harry Zimm e` a letto con l'attricetta Karen Flores, protagonista di alcuni suoi filmetti horror ed ex moglie del divo Michael Weir, quando Chili penetra nel loro appartamento. Zimm ha messo le mani su una sceneggiatura che potrebbe aprirgli le porte del vero cinema, ma deve vedersela con due gangster a cui deve ancora dei soldi. Chili conosce Karen di fama ed e` onorato di conoscerla. Da Zimm comunque e` venuto per riscuotere un altro debito. Mentre c'e', ne approfitta per proporgli la trama per un film: la trama e` la vicenda di Leo, che adesso si fa chiamare Larry Paris, conduce la vita di un nababbo e, scovato da Chili a Las Vegas, e` scappato a Los Angeles. Da qui in poi meta` del romanzo tenta di realizzare un film sull'altra meta` del romanzo.
Zimm deve saldare il conto con i suoi creditori, Ronnie Wingate e il suo tirapiedi Bo Catlett, e in piu` ha bisogno di soldi per la sua nuova sceneggiatura. L'unico modo di riuscirci e` di convincere Michael Weir di recitare nel film, e spera di riuscirci attraverso Karen. Se la cosa funziona, Karen vuole essere co-produttrice. Catlett penetra nell'ufficio si Zimm e scopre la sceneggiatura: ne rimane entusiasta anche lui, tanto che chiede di poter partecipare al film.
A loro volta Wingate e Catlett sono nei guai con i colombiani, a cui devono una forte somma. La somma l'hanno lasciata in un locker all'aeroporto, che e` pero` sotto controllo costante da parte della polizia. Catlett consegna a Yayo la chiave del locker, ma Yayo non se la sente di prendere i soldi. La guardia del corpo di Catlett e` The Bear, padre di una bambina ed ex stuntman per il cinema. A casa di questi fanno fuori Yayo che reclama i suoi soldi.
Tommy Carlo rivela a Bones che Leo e` vivo e Bones prende il primo aereo per raggiungere Chili. Chili trova Leo, un codardo incapace che lascia alle sue spalle ogni sorta di tracce, e gli prende tutti i soldi, promettendo di restituirgliene una piccola parte (la parte che deve dare a Bones).
Chili riesce a incontrare Michael Weir e lo stuzzica con la sua idea di un film su Leo. Poi Chili, Karen e Zimm vanno da una donna influente per convincerla a finanziare il film di Zimm. Catlett offre a Zimm i soldi di cui ha bisogno: sono in un locker all'aeroporto e Chili deve soltanto andarli a prendere per lui. Catlett sta tentando di incastrare Chili, ma Chili e` piu` furbo. Va all'aeroporto, viene interrogato dalla polizia, ma non tocca i soldi. Quando viene raggiunto da Bones, gli da` la chiave e manda lui a farsi arrestare dalla polizia.
L'idea di Chili conquista sia Weir sia la donna influente e soltanto alla fine Zimm si rende conto che non stanno piu` parlando del suo film, ma di quello di Chili. Karen intanto, che capisce al volo come stanno le cose, a differenza di Zimm che e` sempre un po` lento, si e` messa con Chili. Chili va a casa del Bear, con il quale ha avuto due scontri ma ha anche fatto a suo modo amicizia, e incontra Catlett: dapprima sembra che Bear voglia aiutare Catlett a far fuori Chili, ma poi Bear spinge Catlett contro la ringhiera del balcone, da cui ha tolto le viti, e Catlett precipita nello stesso punto in cui giace il colombiano.
Commedia leggera piu` che thriller. Tutto finisce bene per i buoni, mentre i cattivi pagano con la vita o l'arresto. Chili fa la figura del santo protettore.

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