Dirty Three
(Copyright © 1998 Piero Scaruffi)
An Introduction to Dirty 3 - Scheda

Dirty Three is a trio from Melbourne, Australia (Warren Ellis on violin, Mick Turner on guitar and Jim White on drums) which feasts on long and highly experimental instrumental jams.

How did you start playing?
White: "In high school I was going to make a band with friends. Someone had a guitar, someone had a bass, I certainly didn't think I could sing; so I took up the drums. At the time, I listened to the Rolling Stones a lot. Anyway, no one else ever did anything about it. I played drums alone in my room for a while but no one to play with; punk rock inflamed my interest but really had to wait until I was 18 years old (which is when you can get a drivers' license in Australia), so that I could find anyone to play with. Then after a depressing year at university I decided to play more music. Seemed like a better thing to do, the only realm of activity that I could see any hope in, ideologically speaking and personally."

Turner: "At school with friends"

White: "The people I play with: Mick and Warren. Early on in my drumming life, I would mention Jeffrey Wegener (of the Laughing Clowns), Ivor Hay (of the Saints), Elvin Jones (especially in John Coltrane's band), the Reels, several piano players, Knut Hamsun, people who are energized in an individual way..."

Turner: "No models, many influences, inspirations, too many to list..."

I perceive elements of folk, blues, jazz, psychedelic rock...
White: "Is the big stylistic Babel intentional? For me, personally, if it sounds like any particular genre description too much, then I would probably turn away from it a bit; not that I don't like genre music, in particular Country Music, but we are not working in a genre as I know it, and I am pretty sure and hopeful that we are not a pastiche..."

How important is improvisation for your music?
White: "Feeling the music is all important. That requires the parts (such as they are) to be played differently night by night depending on many factors: the sound of the room, how you feel, how the other people you play with feel etc. etc. This can involve change to the extent that people might call it improvisation... but I'm not sure about this word anymore... the songs have their way, structure, chords, melodies, events, the drum parts are there as they have began and developed over time, but they change a lot as well."

Tricky question: is there a leading instrument?
White: "Most people in the media say that the violin is the leading instrument, and that is fine with me and on many occasions it is obviously true, on some other occasions definitely maybe, but if the three instruments aren't playing together then it doesn't sound like a description of Dirty Three to me."

If you look back to your albums, how is your style evolving?
White: "The first one and Sad & Dangerous had some real beauty like Kim's Dirt, and some real drama like Killy Kan Dane and sense of loss like Jaguar, as well as (against what I was saying before) a genre piece Jims Dog, plus other noisier songs which I also really love... we certainly sound like Dirty Three, and the songs have that real schematic feel, in a very essential way, a very simple idea presented. The Last Night on Dirty Three has much more of a structure evident; Indian Love Song, this simple idea which through innumerable shows has this full on dynamic structure of development. Horse Stories has a bit of lots of stuff, a remnant from the kind of shows we weren't playing anymore in At the Bar, plus I Remember A Time, and Sue's Last Ride which had been songs from our concerts for some time and contain evidence of these shows, a song of great beauty, Hope, I think the first time Warren overdubbed a number of violins in this way, in a way reopening the way for us to make CDs rather then documenting our live activities. The fragility of the songs that weren't in the live set, i.e. that had been rarely if ever played before the Horse Stories sessions, is notable: Ocean Songs seems to be calm and there, in the drums I can do the little things the textural things the scraping of the space around me, without being lost; no pedals makes for stronger dynamics, the mix Steve Albini has done has brought the three instruments into a balance, where the textures overlap. The most important thing for me in Dirty Three is the sadness of the music, and this one has a different kind of sadness, i'm not sure how to describe it..."

Why do you prefer slow tempos?
White: "We don't do exclusively slow tempos, but slow tempos and sparse do allow the songs to breathe and sometimes may help avoid falling into certain patterns, but I'm not sure about that..."

Jim, how does it feel to play drums in a band with no bass but a violin?
White: "I don't think about it, but off the top of my head... to listen to the melodic instruments directly may allow me to play more melodically, I certainly think three voices in the band is a good number for interaction and sense. I love playing music with Warren. I haven't played with other violin players so I make no generalization. It seems that the length and sound of bowing is something I like, length of notes in drums is a determining factor you can make one hit, continuos rolls, starting and stopping cymbals and rattles, and the on e I'm doing a lot of on Ocean Songs the scraping of the brushes; this can be analogous to the bowing; I like the rhythm of the bowing, but with Warren I like all of the stuff he does, the passion he seems to be able to channel, which makes music seem to be part of his whole."

The favorite song of your repertory?
White: "Deep Waters, because the chords (and melody) seem to be so there, so intrinsic, that you know the song was playing before you started playing it and we join in, it takes you along, you can push and pull with it, but don't be too self-conscious or you will fuck it up... the song plays itself"

Turner: "Deep Waters, from Ocean Songs... We didn't really write this song, it came from outer space. It has a power, if you let it, to take you to the deepest corners of your soul."

Bands/musicians you listen to?
White: "Will Oldham, Xyouris Ensemble, Arvo Part"

Turner: "At this moment - Will Oldham, Rex, Corrupt Fruit, Mississippi Barry"

Why do you play music (rather than, say, paint)?
White: "Now I play music partly because it's what I do and what I like to do... it's been a long time since I started and so that source is removed. Rather than paint: I had no interest in other creative arts apart from music... oh yeah, I did think about filmmaking but found the number of people involved too taxing on my communication skills to be bearable. I can make up reasons why music is better for me then painting - like its socializing aspects, its immediacy etc. etc. -but really it's because I really like music."

Turner: "I do paint..."

(Translation by Walter Romano)

I Dirty Three sono un trio di Melbourne, Australia (Warren Ellis al violino, Mick Turner alla chitarra e Jim White alla batteria) che si nutre di jams lunghe e altamente sperimentali.

Come avete iniziato a suonare?
White: "Alle superiori cercavo di formare una band con degli amici. Qualcuno aveva una chitarra, qualcuno un basso, io sapevo che non sarei riuscito a cantare; così mi misi alla batteria. All’epoca ascoltavo parecchio i Rolling Stones. Comunque, nessun altro aveva mai fatto roba del genere. Mi esercitai alla batteria da solo nella mia stanza per un po’, senza nessun altro con cui suonare; mi dedicai al punk rock, ma dovetti attendere i 18 anni (l’età in cui si prende la patente in Australia) per poter trovare qualcuno con cui suonare. Dopo un deprimente anno all’università decisi di fare molta più musica. Mi sembrava la cosa migliore da fare, l’unica attività in cui potessi riporre delle speranze, ideologicamente e personalmente parlando."

Turner: "A scuola con amici."

White: "La gente con cui suono: Mick e Warren. Ai miei inizi come batterista, avrei menzionato Jeffrey Wegener (dei Laughing Clowns), Ivor Hay (dei Saints), Elvin Jones (attivo soprattutto nella band di John Coltrane), i Reels, alcuni pianisti, Knut Hamsun, gente stimolante individualmente parlando..."

Turner: "Niente modelli, molte influenze e ispirazioni, troppe per elencarle..."

Percepisco elementi di folk, blues, jazz, rock psichedelico...
White: "La Babele stilistica sarà voluta? Personalmente, se la mia musica risulta troppo ascrivibile ad un genere convenzionale, probabilmente la cambio allontanandomene un po’; non è che non mi piaccia la musica di genere, specie il Country, ma noi non lavoriamo per accostarci ad un genere convenzionale, e credo (spero) che riusciamo a non plagiare nessuno..."

Quanto è importante l’improvvisazione nella vostra musica?
White: "Aver feeling la musica è importante. Ciò comporta che ogni pezzo venga suonato differentemente sera dopo sera, a seconda di vari fattori: l’acustica del luogo, lo stato mentale tuo e di chi suona con te, ecc. Ciò può portare a cambiamenti tali da essere definiti "improvvisazione"… ma non sono più tanto sicuro che sia la parola adatta… le canzoni hanno una loro specificità, la struttura, gli accordi, le melodie, le sezioni ritmiche restano uguali, eppure le stesse canzoni possono cambiare di molto."

Domanda trabocchetto: c’è uno strumento guida?
White: "Molta gente dice che il violino è lo strumento guida, e io sono d’accordo, in molti casi è vero, ma se i tre strumenti non stanno suonando insieme, allora non credo che stiamo parlando dei Dirty Three"

Se guardate indietro ai vostri album, come si sta evolvendo il vostro stile? White: "Il primo e "Sad & Dangerous" avevano qualcosa di veramente bello come "Kim’s Dirt", e qualcosa di drammatico come "Killykundane" e un senso di sconfitta come "Jaguar", così come (a dispetto di ciò che ho detto prima) un pezzo di genere, "Jim’s Dog", più altre canzoni noise che mi piacciono molto… di certo suoniamo "alla Dirty Three", le canzoni hanno quel "feeling" schematico, molto essenziale, semplice. "The Last Night" su "Dirty Three" ha molto più che una struttura evidente; "Indian Love Song", un’idea semplice che attraverso molti show ha acquisito una struttura di sviluppo pienamente dinamica. In "Horse Stories" c’era molta roba, ciò che restava dei nostri show dal vivo in "At the Bar", più "I Remember A Time" e "Sue's Last Ride" che sono state in scaletta nei nostri concerti per un po’, e contengono tracce di questi spettacoli, e una canzone di rara bellezza, Hope, credo sia stata la prima volta in cui Warren abbia sovrainciso dei violini in quel modo, un modo che ci avrebbe permesso di ricominciare a fare CD, piuttosto che documentare i nostri concerti. La fragilità delle canzoni che non erano nel live set, cioè che sono state suonate raramente, se non mai, prima delle sessions di "Horse Stories", è notevole: "Ocean Songs" sembra essere molto "calmo", e alla batteria posso fare piccole cose, posso accarezzare lo spazio che mi circonda, senza sentirmi perso; i pedali non vanno a un ritmo maggiore, il mix creato da Steve Albini ha portato i tre strumenti ad un perfetto equilibrio, ad una coincidenza strutturale. La cosa più importante nei Dirty Three è secondo me la tristezza della musica, e quest’album contiene differenti tipi di tristezza, non sono sicuro di riuscire a descriverli..."

Perchè preferite tempi lenti?
White: "Non facciamo esclusivamente tempi lenti, ma essi comunque permettono alle canzoni di respirare, e a volte possono evitarti di cadere negli stereotipi, ma non sono sicuro di questo..."

Jim, come ci si sente a suonare la batteria in una band senza basso ma con un violino? White: "Non ci ho mai pensato, ma così su due piedi... direi che ascoltare direttamente gli strumenti melodici può permettermi di suonare più melodicamente, certo penso che tre voci nella band siano un buon numero per l’interazione e l’intuizione. Amo fare musica con Warren. Non ho suonato con altri violinisti, così non generalizzo. La lunghezza e il suono dell’archetto mi piacciono, la lunghezza delle note per un batterista è determinante nel decidere se dare un colpo, rollare, se partire o fermarti coi piatti, ecc. Ciò può essere analogo con l’archetto; mi piace il ritmo dell’archetto, ma suonando con Warren mi piace qualsiasi cosa lui faccia, la sua passione… è come se la musica fosse una parte di se stesso."

La canzone favorita del vostro repertorio?
White: "Deep Waters, perché gli accordi (e la melodia) sembrano essere, ecco, così intrinseci, è come se la canzone iniziasse a suonare prima inizi a suonarla tu, e puoi abbandonarti ad essa, ti prende con sé, puoi lasciarti trascinare, ma senza essere troppo cosciente, o rischi di incasinare tutto… è una canzone che deve "suonarsi" da sola."

Turner: "Deep Waters, da "Ocean Songs"... Praticamente questa canzone non l’abbiamo scritta, è come giunta dallo spazio cosmico. Ha il potere, se la lasci fare, di trascinarti nei più profondi meandri dell’anima."

Band/musicisti che ascoltate?
White: "Will Oldham, Xyouris Ensemble, Arvo Part"

Turner: "Al momento - Will Oldham, Rex, Corrupt Fruit, Mississippi Barry"

Perché fate musica (anziché, ad esempio, dipingere)?
White: "Perché è quello che faccio e che mi piace fare... è molto che ho iniziato, e non mi pongo più questa domanda. Piuttosto che dipingere… beh, non ho interessi artistici, a parte la musica... ah sì, in passato ho pensato di fare dei film, ma il numero di persone coinvolte era troppo elevato per i miei standard comunicativi. Potrei teorizzare sulle varie ragioni della mia preferenza per la musica rispetto alle altre arti – l’aspetto sociale, la sua imediatezza, ecc. – ma la vera ragione è che… la musica mi piace proprio."

Turner: "Io dipingo..."

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