Lycia: Music at the edge of life
An interview with Lycia
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An Introduction to Lycia - Scheda
Lycia is the project of a Michael Van Portfleet, a music recluse who has produced some of the most avantgarde and subtle gothic/electronic music of the last decade. His latest album, Estrella (Projekt), pushed the edge in several ways and more than one listener were caught by surprise, and quite a few started liking it only after a few additional spins. May he have left his audience way behind in his perusal for a superior form of rock music?

What is your first name, Michael or Robert? Your email address reads Robert...
I go by Mike.

Tell me about the beginnings. How did you end up in Arizona? How did you start playing music? What kind of music? How did it develop? Why did you pick the name Lycia? What were your inspirations for Wake?
I started Lycia in May of 1988. Before that I played guitar in several different bands going back to 1981. The reason I formed Lycia was because I had grown very tired of not doing what I wanted. My earlier bands all quickly evolved in ways not to my liking. The style of those bands varied, but all were in the mood post-punk style. John Fair (who I work with on and off going back to 1982) joined Lycia shortly after it formed...and our working relationship just sort of evolved in the "Wake" style. As for the name Lycia...I picked because I was really into Greek mythology at the time...and I wanted something with a 'classical' feel.

How important was Dave Galas' contribution on Ionia?
David didn't join Lycia until 1993, 2 years after the release of Ionia.

From A Day In The Stark Corner on your compositional skills started matching those of a symphonic composer: was it the electronic devices or what that inspired you to compose thicker and thicker harmonies?
Ironically, it was my lack of equipment that led to the Stark Corner style. All I had at the time was a 4 track and a few pieces of musical equipment. It really forced me to learn how to layer properly...and that led to "fullness" of that release.

What is the role of Bleak's side project?
Bleak was just an extention of what I was doing in Lycia at that time. After I finished Stark Corner I continued to explore a few of the styles that appeared on that release. The acoustic songs eventially ended up on The Burning Circle And then Dust, and the more hectic material went to Bleak. When I asked David to join in on the 'hectic' material, I decided to just form a new that he could have a bit more creative freedom, and so that we could experiment beyong the Lycia style.

At the beginning your music fit the "gothic" profile, but then it developed into something else, more philosophical and hermetic. Was it just growing up or more than that?
Basically it has just been a natural and unplanned evolution. We have never claimed to fit in with any style. We just make music as honestly as we can.

Also, are lyrics still functioning the same way? I almost feel that at the beginning songs were written around lyrics and later music came first... At least at the beginning lyrics were more convoluted, later the music became more convoluted (in a positive way, of course).
I've always written my lyrics last. The flow of the lyrics have always followed the lead of the music.

The Burning Circle And Then Dust is the work that helped many listeners discover Lycia. Can you tell me how the album was born and what it is all about and anything else about its gestation and the way it was recorded and what makes it so special?
The Burning Circle evolved for two reasons...the first being an experimentation with some acoustic styles, and the second being a longing for my guitar based past. Lyrically it was about coming out of a very dark and lonely period in my life...'the burning circle' representing an endless spiral of frustration, 'and then dust' representing the settling and passing of that frustration and lonliness. This all really applies to disc 1 mainly...some of the songs on disc 2 were just late add ons that probably have more in common with the themes of Cold. I sort of see disc 2 as the transition between The Burning Circle and Cold.

To me Cold marked a distinctive change in style. Was it because of Galas' departure or because you moved to Ohio? Why did you move to Ohio by the way?
Once again it was just a natural and unplanned evolution. The only things planned going in to that release was a return to the synth style, and to use our new surroundings as an influence on the writing. David was very involved with Cold. There was tension between us all at that time...and I think that added to the 'cold' feel of the music...which I think made it a stronger release also....which is sort of strange. We moved to Ohio for a change we were doing alot of shows on the east coast at the it seemed to make alot of sense.

Estrella emphasizes even more female vocals: planned or accident? What else can you tell us about Estrella's gestation, orchestration, structure and meaning?
Tara became the main vocalist at that time because I was tired of singing...and I felt her style was really going well at the time. I think Estrella really got me back on track in regards to Lycia. After David left, shortly after the completion of Cold, Lycia's future was definately in question. I really just wanted to quit. Tara and I did the Cold tour alone...and that really sparked us...that's when we wrote and devoloped what became Estrella. I think it's a very positive release, despite my usual dark lyrics.

What are you working on now?
We just finished The Time Has Come And Gone e.p. ...which we plan to self release (on Lycium Music) in January 2000. It will be released under the Estraya name...which is our treated acoustic side project. I just put an Estraya song up on So that's a good place to go if you want to hear a sample of what Estraya sounds like. We also just started on the next Lycia release...both David Galas and John Fair are back in the band...and it will be a return to the "Wake" guitar based style. I'm really excited about this! The working title of this release is Empty Space. I'm also working on a total revamping of our web page (The Lycium) which I'm hoping will be up and running bt January.

To this date, what are your favorite Lycia albums and why? Your favorite tracks? (If you had to pick three of your compositions for immortality, which ones would you pick and why?)
I go back and forth between Cold and Estrella. They are both in a similar style...but have such different feels. It depends on my mood. My 3 favorite songs? Hmmm...that's hard...right now I'd have to say Pygmallion, Resigned and Nimble.

>What do you do and do you like to do in real life?
It seems that I don't have time for real life. I always have so much work, and I'm always behind. We do like getting outside though. We like to get out and hike. Unfortunately we don't do this enough.

"I remember things/ things from long ago/ days that were so bare/ times that seemed so low".

(Translation by/ tradotto da Cinzia Russi)
Lycia e’ il progetto di Michael Portfleet, un musicista recluso autore di una sottile musica gotico-elettronica tra la piu’ d’avanguardia negli ultimi dieci anni. Il suo ultimo album, Estrella (Project), si spinge agli estremi in piu’ di un aspetto e ha colto di sorpresa diversi ascoltatori e se poi e’ riuscito a piacere ad alcuni e’ stato solo dopol’aggiunta di qualche spin. Che Van Portfleet si sia inavvertitamente lasciato alle spalle il suo pubblico nella sua ricerca di una forma superiore di musica rock?

Qual e’ il tuo vero nome, Michael o Robert? Il tuo indirizzo di e-mail ha Robert…
Preferisco Mike.

Dimmi un po’ dei tuoi esordi. Come sei finito in Arizona? Come hai iniziato a suonare? E con che tipo di musica hai iniziato? Come si e’ poi sviluppata la tua musica? A cosa e’ dovuta la scelta del nome Lycia? Quali sono le ispirazioni che hanno portato a Wake?
Lycia e’ iniziato nel maggio del 1988. Prima di allora, a partire dal 1981, avevo suonato la chitarra in diversi gruppi. Il motivo per cui ho messo su Lycia e’ che mi ero davvero stancato di non poter fare quello che mi andava di fare. Tutti I gruppi per cui suonavo agli inizi della mia carriera hanno finito per evolversi in un qualche modo non di mio gradimento. Ognuno di questi gruppi aveva un suo stile anche se erano tutti di stampo post-punk. John Fair, con il quale lavoro intermittenttemente dal 1982, si e’ unito a Lycia poco dopo la formazione del gruppo e il nostro rapporto di lavoro si e’ come evoluto nel “Wake”. Per quanto riguarda poi il nome, ho scelto Lycia perche’ all’epoca ero fissato con mitologia greca e volevo qualcosa che avesse un sentore ‘classico’.

Quanto importante e’ stato il contributo di Dave Galas a Ionia?
David e’ venuto a far parte di Lycia solo nel 1993, due anni dopo l’uscita di Ionia.

Da A Day In The Stack Corner in poi le tue capacita’ compositive hanno cominciato a rassomigliare a quelle di un compositore sinfonico: da dove ti e’ venuta l’ispirazione di comporre armonie sempre piu’ spesse? sono stati I devices elettronici o cos’altro?
Ironicamente, lo stile di Stark Corner e’ dovuto alla scarsezza delle apparecchiature che avevo a disposizione. All’epoca infatti avevo soltanto un 4 track e qualche pezzo di musical equipment, il che mi ha davvero costretto ad imparare a layer per bene che ha poi a sua volta causato la ‘pienezza’ di quell’album.

Qual e’ il ruolo del side project Bleak?
Bleak e’ nient’altro che l’estensione di quanto non stessi gia’ facedo con all’epoca con Lycia. Dopo aver finito Stark Corner ho continuato ad esplorare alcuni degli stili che erano gia’ apparsi su quell’album. Le canzoni acustiche sono finite poi su Burning Circle And Then Dust mentre il materiale piu’ ‘ettico’ e’ andato a finire in Bleak. Quando ho chiesto a David di unirsi al matriale ‘ettico’ ho poi finito per decidere di dar vita ad un nuovo progetto, cosi’ da avere un po’ piu’ di liberta’ creative e anche per poter portare la sperimentazione al di la’ dello stile di Lycia.

All’inizio la tua musica si inquadrava in un profilo tipicamente gotico ma poi si e’ sviluppata in ualcosa di diverso, un qualcosa di piu’ filosofico ed ermetico. E’ stata semplicemente una fase crescita o qualcosa di piu’?
In concreto si e’ trattato di una evoluzione naturale e non programmata. Non abbiamo mai dichiarato di appartenenre ad uno stile particolare; facciamo semplicemente musica, il piu’ onestamente possible.

Le liriche allora funzionano sempre allo stesso mdo? Mi sembra quasi che prima le canzoni erano scritte attorno alle liriche mentre poi la musica ha finito per avere la precedenza… O almeno, all’inizio le liriche erano piu’ convolute mentre dopo le musica e’ diventata piu’ convoluta (in senso positivo, ovviamente).
Ho sempre scritto le liriche per ultimo. Il flow delle liriche e’ sempre venuto dopo il lead della musica.

The Burning Circle And then Dust e’ l’album che ha aiutato molti ascoltatori a scoprire Lycia. Dimmi un po’ com’e’ nato l’album, di che cosa si tratta in generale, e raccontami anche qualsiasi altro episodio a proposito della sua gestazione, del modo in cui l’album e’ stato registrato, e che cosa e’ che lo rende tanto speciale.
Burning Circle e’ stato dettato principalmente da due ragioni; sperimentazione di alcuni stili acustici e nostalgia del mio passato da chitarrista. Dal punto di vista delle liriche, segne l’emergere da un periodo della mia vita estremamente cupo e solitario; ‘il circolo di fiamme’ rappresenta una frustrazione spirituale senza fine, ‘e poi la cenere/polvere’ rappresenta invece l’assestamento e superamento della frustrazione e della solitudine. In effetti questo vale essenzialmente per il disco numero 1; alcune delle canzoni nel disco 2 sono solo agiunte fatte in un secondo momento che probabilmente hanno molto piu’ in commune con il tema del Freddo. In un certo senso considero il disco 2 come una transizione tra The Burning Circle e Cold.

Secondo me, Cold rappresenta (e’ indice di ) un decisivo cambiamento di stile. E’ per caso una conseguenza del fatto che Galas si era allontanato dal gruppo o deriva piuttosto dal fatto che ti sei trasferito in Ohio? Per inciso, come mai ti sei trasferito in Ohio? estrella enfatizza ancora di piu’ le voci femminili: per caso o volutamente? Che altro puoi dirmi a proposito della gestazione e orchestrazione di Estrella e anche della sua struttura e del suo significato?
All’epoca di Estrella Tara divenne la vocalista principale perche’ mi ero stancato di cantare e perche’ mi sembrava che il suo stile stesse andando davvero forte. Credo sul serio che estrella mi abbia riportato sul binario giusto rispetto a Lycia. Dopo l’abbandono di david, poco tempo dopo aver completato Cold, il futuro di Lycia appariva assolutamente incerto, e io davvero volevo farla finita col gruppo. Tara ed io poi facemmo il tour di cold da soli e questo e’ quanto: si accese una scintilla e cominciammo a lavorare a quanto sarebbe poi diventato Estrella. Sono convinto che si tratti di un album molto positivo, nonostante le mie solite liriche cupe.

A che cosa stai lavorando al momento?
Abbiamo appena finito The Time Has Come And Gone e.p. che pensiamo di far uscire a nostre spese/indipendentemente (on Lycium Music) a gennaio del 2000. Verra prodotto sotto il nome Estraya che e’ un nostro trated acoustic progetto. Ho appena messo una canzone di estraya su, nel caso ti andasse di farti un’idea di come suona Estraya. Abbiamo anche cominciato a lavorare alla prossima uscita di Lycia e sia David Galas che John Fair sono tornati a far parte del gruppo. Cosi’ sara’ un ritorno allo stile di chitarra alla “Wake”, un’idea questa che mi entusiasma molto. Il working title di questo nuovo album e’ Empty Space. E poi sto anche lavorando al revamping del nostro sito web (The Lycium) che spero sara’ pronto per gennaio.

Per adesso, quali sono gli album di Lycia che preferisci e perche’? Quali sono I tuoi pezzi preferiti (Se dovessi scegliere tre dei touoi pezzi per immortalarli, quali sceglieresti e perche’?)
Continuo ad essere indeciso tra Col e Estrella. Sono molto simili in fatto di stile ma hanno feels cosi’ differenti. Direi che dipende dall’umore in cui sono. Le mie tre canzoni preferite…Hmmm, e’ difficile, davvero…adesso come adesso direi Pygmallion, resigned e Nimble.

Che fai e che cosa ti piace fare nella vita ‘normale’?
Davvero sembra che non abbia mai tempo per la vita ‘normale’. Ho sempre cosi’ tanto da fare per lavoro e sono costantemente indietro. Ci piace ritrovarci insieme fuori dagli studi comunque, andare a fare hiking per esempio, ma sfortunatamente non lo facciamo abbastanza spesso.

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