The Bad One:
An interview with Sleater-Kinney
(Copyright © 2000 Piero Scaruffi | Legal restrictions - Termini d'uso )
An Introduction to Sleater-Kinney - Scheda

Sleater-Kinney are Corin Tucker, Carrie Brownstein and Janet Weiss. Tucker and Brownstein, both singers and guitarists, launched the project in Seattle around 1994. They have recorded four albums: Call The Doctor, Dig Me Out, The Hot Rock, and now All Hands On The Bad One. We have emailed Brownstein a few questions, and here are the answers.

How did you start? Are you trained musicians? How did you decide to start playing rock music? What was your relationship with the "riot-grrrrls" movement? with the Seattle scene? What was your initial audience like?
Corin and I met in 1993 and formed the band in early 1994 as a side project to our other bands at the time. However, we could tell from the beginning that there was something unique that came from the collaboration between the two of us. When our other bands broke up we knew that we wanted Sleater-Kinney to be something that we dedicated a lot of time to. Corin had been very involved in the riot grrl movement in Olympia, WA and I had been very influenced by riot grrl. I think the RG movement helped to remove feminism from a strictly academic context and place it in a more populist one; music. I think it was the first time a lot of young women could see the connection between politics and the art/music they wanted to create.

Influences? Models? Inspirations? (Musical and non-musical). Especially singers. As you mature and improve, who do you look to? Anybody you have discovered over the years who has helped focus your direction?
Early on, I was very influenced by The Jam, The B-52's, The Ramones, Beat Happening etc. Those bands inspired me to learn guitar and to play in a band. Now I find myself influenced by everything from the music of Shostakovitch to the writing of James Baldwin, to the art of Paul Klee etc. It is really important for me to draw inspiration form non-musical sources; it keeps the themes in our music less insular.

Many songs, especially on the last two albums, sound more like girl chats than conventional songs. How do you manage and structure the two-singer approach to a song?
I think "The Hot Rock" was the most conversational in terms of vocal style. There was a lot of inter-twining vocal melodies and a sense of conscious/sub-conscious interplay. I think on that record we were interested in exploring dualities. When we do approach a song like that it is actually more haphazard than one might think. It just ends up that we both want to sing over a part and then we try to find a way to make it work.

How do you see your three previus records in retrospect? Are they snapshots of your personae at the time, steps in a linear evolution... Good memories, bad memories. Favorite songs...
I see the previous records as documents of various times in our lives. I don't see it as strictly a linear progress though I do see us pushing ourselves to go further with each record. But I don't feel like we fear or reject the past and so we allow it to pop up in our current songwriting; but we make sure to expand on it. One thing I am proud of is that all of our records sound different from one another. Some of my favorite songs from past records are: Hubcap, Get Up, Hot Rock, Start Together, One More Hour, and The Day I Went Away.

How did the new record come to be? Did you conceive it a unified, homogeneous, concept album, or as a collection of unrelated songs?
The new record came together out of a new renewed sense of enjoyment in relation to playing music. There was not one over-riding concept behind the album.

As you explore more sophisticated song structures, don't you feel that the two-guitar line-up is limiting? Sometimes I feel like you are using a guitar like a cello or a violin, it's just that you have to use a guitar. Ever felt the impulse of adding other instruments? What do the guitars give you that other instruments wouldn't give you?
We are very happy with the two guitar line up but we see recording as a time to experiment with other instruments. For us, two guitars is a very succinct way of communicating with one another, like morse code.

Do you agree that this is your most melodic effort, and probably the less "violent"? If yes, how comes? If not, name songs that contradict my statement.
I agree that there are some great melodies on this record but I don't understand the word "violent" in relationship to our music. Do you mean "angry"? If so, then I do disagree. I think a song like "# 1 Must Have" is a very direct call to arms about letting go of the cynnicism that can have a deteriorating effect on one's politics and art.

Where do you see yourself going next? What is S-K going to sound like 3-5 years from now?
In 3-5 years we will sound like us. Whatever we do AS Sleater-Kinney, IS Sleater-Kinney.

Do you feel that you are still part of a scene? If yes, what do you think of that scene? If not, what do you think of rock music today in general? Favorite bands?
I feel like we are part of a music/arts scene here in the Northwest. I live in Olympia and I think one great thing about this place is that there is always an influx of new people, due to the fact that it is a college town. In many ways, this prevents things from becoming static. My favorite band from here are The Need. They are the most unique and revolutionary band around.

Is rock the right medium to express intimate, personal themes? Given that rock is entertainment, and more often than not is also business, does it make sense to express one's feelings in a context that calls for fun and money?
I cannot say what is appropriate or not appropriate to rock music. It seems like the essence of (good) rock is to not follow guidelines.

(Copyright: Rockerilla)

Sleater-Kinney sono Corin Tucker, Carrie Brownstein e Janet Weiss. Tucker e Brownstein, entrambi cantanti e chitarristi, lanciarono il progetto a Seattle nel 1994. Hanno alle spalle quattro album (Call The Doctor, Dig Me Out, The Hot Rock, e adesso All Hands On The Bad One) che hanno segnato un'epoca nell'emancipazione rock della donna, in particolare sposando le grezze armonie delle Bikini Kill a liriche da brivido. Le urla terrorizzate di Tucker e Brownstein cercavano momenti altissimi di pathos. Le musiche erano un puro "di cui". Nell'arco di quattro album, pero`, le reporter di un tempo, che mandavano telegrafici dispacci dal fronte femminista, ancora intrisi di sangue mestruale, sono progressivamente diventate anche musiciste. Se hanno perso qualcosa in grinta garage-rock e acume sociopolitico, hanno d'altro canto guadagnato molto in fatto di varieta` e emozioni. Brownstein e` un po' la portavoce del trio e a lei abbiamo rivolto alcune domande.

Come avete cominciato? Perche' decideste di cominciare a suonare? Quali erano i vostri rapporti con il movimento di Olympia delle "riot-grrrrls"? e con la scena di Seattle? Chi era il vostro pubblico iniziale?
Corin e io (che militavamo da anni in formazioni minori del sottobosco di Seattle, a quel tempo ce n'erano migliaia) ci conoscemmo nel 1993 e formammo il gruppo l'anno successivo come un progetto collaterale ai gruppi di cui facevamo parte. Fin dall'inizio ci rendemmo pero` conto che c'era una differenza importante: i nostri rispettivi gruppi erano gruppi piu` o meno tradizionali di musicisti rock, e noi eravamo musiciste piu` o meno tradizionali in un gruppo piu` o meno tradizionale, mentre Sleater-Kinney era qualcosa di unico che scaturiva dalla collaborazione fra due donne con lo stesso programma di vita in testa. Quando i nostri gruppi si sciolsero, trovammo anche il modo di dedicare al nostro progetto il tempo che meritava. Per quanto riguarda il movimento e tutto il resto, Corin era stata certamente coinvolta pesantemente nelle riot-grrrls di Olympia, e io a mia volta, come migliaia di ragazze, ne ero stata influenzata. Credo che quel fenomeno, oltre a essere stato uno dei momenti piu` sinceri della nostra epoca, e uno dei piu` importanti per la formazione di una coscienza sociale femminile, abbia aiutato a rimuovere il femminismo da un contesto rigidamente accademico e lo abbia piazzato saldamente in un contesto populista. Il femminismo e` sceso dal podio dell'aula magna e si e` mescolato alle "femmine" di tutti i giorni, in particolare a quelle giovani. Per la prima volta migliaia di ragazze potevano vedere il rapporto fra la politica e l'arte/musica che volevano creare o ascoltare. Credo che l'impatto di quegli eventi si fara` sentire per molte generazioni.

Influenze? Idoli? Fonti d'ispirazione? Man mano che maturate e migliorate, a chi guardate? Chi avete riscoperto nel corso degli anni?
All'inizio ero molto influenzato da Jam, B-52's, Ramones e Beat Happening. Erano semplicemente i gruppi che mi piacevano di piu`. Non cerco un nesso fra di esse. Direi che facevano semplicemente parte di un humus culturale di quell'epoca. Furono comunque quei gruppi a invogliarmi a suonare la chitarra e a far parte di un complesso rock. Oggi le cose sono cambiate. Piu` suoni, e piu` capisci cosa significa veramente suonare. Oggi mi sento influenzata da centinaia di fonti sonore, dalle sinfonie di Shostakovitch ai romanzi di James Baldwin, ai quadri di Paul Klee etc. Direi che per me e` sempre stato importante trarre ispirazione da forme artistiche non musicali. E credo/spero che per questa ragione la nostra musica sia meno "insulare", isolata, scontata di altre.

Molte canzoni, specialmente sugli ultimi due album, sembrano piu` discorsi fra ragazze che canzoni tradizionali. Come fate a strutturare l'approccio a due cantanti alla canzone rock?
Penso che forse The Hot Rock sia stato il piu` conversazionale in termini di stile vocale. Da un lato si tratta di intrecciare melodie vocali, dall'altro si tratta di lasciare che le nostre voci si "parlino" in maniera piu` o meno conscia o inconscia. Penso che su quel disco eravamo piu` interessate a esplorare "dualita`". E` un processo molto piu` rischioso e avventuroso di quanto uno possa immaginare. In pratica, essendo entrambe cantanti, tendiamo a voler cantare la stessa strofa insieme, e si tratta di evitare proprio che cio` avvenga, altrimenti finiamo per ripetere semplicemente le tradizionali armonie vocali.

In retrospettiva cosa pensi dei vostri tre dischi precedenti? Sono fotografie delle vostre personalita` a quel tempo, passi di un'evoluzione lineare... memorie positive, negative...?
Credo che forse il modo migliore di inquadrarli sia come documenti di diverse epoche delle nostre vite. Non credo che ci sia stato un processo lineare, strettamente parlando, anche se ovviamente su ogni disco abbiamo cercato di superarci, di andare oltre cio` che avevamo fatto con il disco precedente. Ma al tempo stesso non abbiamo paura, non rinneghiamo, il nostro passato, e quindi gli consentiamo di rispuntare nelle canzoni che scriviamo adesso. Insomma, da un lato sono orgogliosa di cio` che siamo state, e del fatto che tutti i nostri dischi suonano diversi. Dall'altro sono contenta che siamo state capaci di superare quei dischi e non essere piu` cio` che eravamo allora. Fra le mie canzoni preferite, che ancora oggi ritengo fra le migliori, citerei Hubcap, Get Up, Hot Rock, Start Together, One More Hour, e The Day I Went Away.

Cosa ci racconti del nuovo disco? E` un'opera concepita per essere unificata, omogenea, un concept, o una raccolta di canzoni scollegate?
Il nuovo disco nacque da un senso rinnovato di piacere nel far musica. Non c'era un concept dietro la sequenza di canzoni, ma le canzoni condividono questo senso di gioia nel produrre musica per noi stesse eper il pubblico.

Man mano che esplorate strutture musicali piu` sofisticate, non pensate che la formazione a due chitarre sia limitata? A volte sembra quasi che stiate usando la chitarra come un violoncello o un violino, ma siete costrette a farlo con un chitarra. Non vi viene la tentazione di aggiungere altri strumenti? Cos'hanno le chitarre che gli altri strumenti non hanno?
Siamo contente del formato a due chitarre. Ma e` anche vero che quando entri in uno studio di registrazione tutto sommato quella e` l'occasione d'oro per sperimentare con altri strumenti. Per noi le due chitarre e` un modo succinto di comunicare l'una con l'altro, come una specie di codice Morse. E` parte del modo in cui siamo fatte e in cui ci esprimiamo, un fatto piu` fisico che il fatto artistico di arrangiare una canzone.

Siete d'accordo che questo e` il vostro lavoro piu` melodico e probabilmente il meno violento?
Concordo che ci sono alcune melodie orecchiabili su questo disco ma non capisco la parola "violento" in rapporto alla nostra musica. Le nostre canzoni sono ancora "arrabbiate" (un termine piu` appropriato) cosi` come lo erano anni fa. Una canzone come "# 1 Must Have" e` tanto diretta quanto i nostri inni passati.

Come ti vedi procedere in futuro? Come suonerete fra cinque anni?
Spero che anche fra cinque anni le Sleater-Kenney suonino... come noi.

Vi sentite ancora parte di una scena? Cosa pensate della musica di oggi in generale?
Siamo certamente parte di una scena musicale e artistica del nordovest. Vivo ancora a Olympia e penso che un fatto eccezionale di questo posto e` che c'e` sempre gente che va e viene, perche' e` una citta`-college. In molti sensi, cio` impedisce alla vita sociale e culturale di diventare statica. Succede sempre qualcosa di diverso. In questo momento, per esempio, ti segnalo i Need, credo il gruppo piu` rivoluzionario in circolazione.

Ritieni che il rock sia il medium giusto per esprimere temi personali, intimi? Visto che il rock e` entertainment, e spesso anche business, ha senso esprimere i sentimenti piu` intimi in un contesto di divertimento e denaro?
Non sono in grado di dire cosa sia appropriato o no per la musica rock. Mi sembra semplicemente che l'essenza della buona musica sia di non seguire le direttive altrui.

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