Trance Syndicate by piero scaruffi
(Copyright © 1998 Piero Scaruffi)

As the horizons of avantgarde rock music expand, we are faced with a growing number of eclectic and adventurous labels that are willing to gamble on their experience and invest in new directions. Trance Syndicate is exemplary in consistently promoting what we can call "border" talents, talents that fit neither this side (traditional rock) nor that side (avantgarde music). The project was obviously inspired by a visceral passion for psychedelic rock, which slowly turned into awareness of an underground music scene in need of guidance (and, yes, distribution). Psychedelia beget ambience through one of the most stunning evolutionary processes to be heard in the annals of modern music.

Craig Stewart, manager of the Austin, Texas congregation, candidly admits that Trance's origins were as close as possible to apostolic:
"King Coffey founded the label in 1990 for one simple, fundamental reason: there was so much good music in Texas that was not being documented and released. He used what money he was saving from his career as the Butthole Surfers' drummer to put an unknown band named Crust in the studio and press up their EP on 12" and cassette. However, he found himself penniless and frightened when the time came to distribute the product properly. So he took the easy way out: he rang the boss of Touch and Go, and he agreed to distribute this first record and to manufacture and distribute future Trance Syndicate releases (a first for Touch and Go). We are still with Touch and Go and admit that we, unlike most labels who have to also sell their music, have it pretty darned easy. Touch and Go are the most honest people in the business and we would never work with anyone else."

The new Texas brand immediately inflamed hearts across the country and the world with releases such as the PAIN TEENS' three masterpieces, ED HALL's deranged collages and the BEDHEAD's atmospheric, "slo-core" trips.
"I guess existing labels were not knocking down any of the bands' doors and somebody else had to step in. Plus just plain old ego..."

Nonetheless, the label maintains a modest attitude towards its achievements. No manifesto, no revolution.
"I don't think that King wanted to change anything in the music scene, other than "free" those bands so that they could be heard outside their narrow local scene. Trance definitely started out as a label to release Texas music. The first seven bands that we released were all from Texas, a fact which, naturally, caused people to pigeonhole us as "the weird noise-rock label from Texas." After reading review after review that began or ended with "there must be something in the water down there in Texas," it would actually get a little depressing... You'd get the feeling that everyone was taking all the bands as one lump scene, when in reality each band was so remarkably different that they deserved individual consideration. Just because they were all from Texas and on the same label, it didn't say anything about their music. But today we're releasing music from a lot of different U.S. artists, as well as artists from Australia, New Zealand and Germany. (Many of the non-Texas bands are released on Emperor Jones - again, the ego thing, having to have two labels for a very small operation...)"

Nevertheless, there has been a visible change in the musical taste of this creative and unpredictable enterprise.
"It kind of just happened. I guess everyone's music taste changes somewhat over the years. We don't think that "noise rock" has played itself out at all, we just wanted to do records by bands that we liked, which is the way it has always been. We are into so many styles of what is basically rock and roll to us... And we didn't want to be limited as far as who we could work with. Many labels have a "sound," but I don't think we really do anymore, which to us is a good thing. Each individual band is more important than the label itself. Our philosophy of life and business stems from the recognition that, if we ceased to exist tomorrow, there would still be all these wonderful bands around. I honestly can't think of anything extraordinary about us, whereas I can think of many extraordinary things about many extraordinary bands..."

The roster
Craig Stewart helped us put together these profiles for the bands that are currently signed:

  • TO ROCOCO ROT are making some of the most important electronic music today. Their German homeland has had its fair share of groove-based instrumental bands, but these three guys are truly special. The way they integrate live drums and bass with their cold, unforced and melodic electronic soundscapes is inspirational, and seeing them pull it off live recently was one of my all-time highs for live performance.
  • MY DAD IS DEAD is a Cleveland band whose only consistent member is Mark Edwards. He started out in 1986 using a drum machine but playing all the other parts himself. This early music was impossibly bleak and the lyrics were very personal (Mark's father died prior to this, and a lot of his subject matter in these early songs reflected his emotions at this time). Later albums on Homestead and Scat showed a remarkable movement towards more melodic rock, but with no less hard-hitting words, often about relationships, whether they'd be about familiar or romantic issues. His newest album (the 10th, "Everyone Wants The Honey But Not The Sting") is a tightly-wound anatomy of a break-up. The music is sharp and jagged and the lyrics are so melancholy they could make you weep. This all sounds formulaic (rock songs about love gone bad) but MDID have an allure of unresolved, desperate words juxtaposed with precise, guitar- driven music that makes them completely matchless in "indie rock".
  • EIGHT FROZEN MODULES is a project of Furry Things' Ken Gibson. This is harsh four-track electronic music, all created and recorded in a bedroom. Elements of jungle and dub are heard, but 8FM's own style of mashing and pulverising drum beats and mixing them with feedback, white noise and other sounds makes it unique and against the grain of most electronic music.
  • WINDSOR FOR THE DERBY met in Florida, formed in Austin and then split for New York, only to have a couple of members return to Austin. Since then, Stars of the Lid's Adam Wiltzie (who has recorded at least fifteen Trance Syndicate and Emperor Jones records) joined the fold. Metronomic drum patterns and three guitars and heard in most of their music, with the occasional keyboard or vocal making an appearance. They have been compared to German bands, Pell Mell, Tubeway Army, New Order... (Stewart adds: "They'll probably shoot me, but I'll even say "Thinking Fellers' goth," without the black clothes of course".)
  • FURRY THINGS were from Austin but relocated to Los Angeles last summer. They started out doing more rock-oriented material (as heard on their first album, "The Big Saturday Illusion") but on their last two EPs have moved to a more ambient, danceable, dub-based sound. Cathy sings most of the vocals, which gives a cool and breezy feel to rather dark rhythms and textures. On their last EP, "Frequent Lunacy", every song almost sounds like a different band, which to us is a good sign that they're not content to be the same band all the time.
  • PAUL NEWMAN is a melodic rock four-piece from Austin. Drummer Tony Nozero could kick King's or Rey Washam's ass any day in a drum-off. Their music constantly changes its shape but is very much groove-based, with an occasional spurt of "math" mixed in. Their songs are about 70% instrumental, but the music is no less emotional because of it. The baritone guitar gives them an added depth, and they even occasionally pullout a keyboard for some neat tricks.
  • ...AND YOU WILL KNOW US BY THE TRAIL OF DEAD are four Austin brats who can't seem to sit still for long but manage to write some incredibly hooky songs. Their frenzied brand of Ritalin rock will not disappoint fans of pummeling, agressive music. Their last live show ended in a spontaneous combustion of instruments and bodies, all ending up in a huge pile in the center of the stage. After the show, Conrad, with freshly dried blood on his chin, said, "That was alright, I guess." Similartactics found them completely banned from the city of Minneapolis (well, the clubs, at least).
  • BEDHEAD is a Dallas quintet who, with Transaction de Novo, are performing both the loudest and most restrained songs of their career. The distinct and lucid tones of three Telecaster guitars weave color and light delicately around music that makes the listener feel resigned and relaxed all at once.
  • HALF JAPANESE are together since 1973 in some form, this record is different than any other Half Japanese before it. Heaven Sent has an hour-plus long title track that could be the best psychedelic song ever written and performed, whatever psychedelic means. Two chords, a plethora of sound effects and Jad's scat-like vocalizations for 61 minutes. They don't make drugs this good anymore.
  • PIP PROUD was completely forgotten in his native Australia (and the rest of the world) in the "70s and "80s. He released two of the rawest solo records ever pressed into vinyl in the late "60s and is making acomeback of sorts with new material recorded with the Pip Proud Group and Alastair Galbraith. This Emperor Jones record documents some staggering unreleased songs from the "60s with some of his fine new songs recorded in the last few years. "Out" solo artists like Skip Spence, Syd Barrett and Daniel Johnston seem positively conventional in comparison to Pip's strange chanted songs. "The world will ignore him at their peril..." (Popwatch)
  • FRONTIER are a Chicago trio. 4 is an all-guitar record with no guitarplaying on it. They set up three amplifiers just so in a sealed acoustic chamber and proceeded to manipulate the feedback for 70 minutes of chirping, moaning and droning. Live they're a different story. Theguitar and bass players have two amps each and a warehouse of effects units, the drummer has four snares and all the while choking smoke, blinding lights and experimental films threaten to overload your senses completely.
  • MONROE MUSTANG are an Austin quartet that write some really amazing forlorn pop songs. They began making Plain Sweeping Themes for the Unprepared in early 1994, using mostly just a 4-track cassette machine. The wait was well worth it: we've just heard the mastered 14-song album (due July 21) and it shines more than we could have ever imagined. Imagine David Mowie and The Byrds guesting on Pink Floyd's first album, and you have one of the stupidest comparisons ever made between classic rock legends and indie rock unknowns.
  • TRUMANS WATER, originally from San Diego, relocated (sans Glen Galaxy, who went on to form Soul-Junk) to Portland a few years back. This wil be their seventh album release, and it reunites them with Glen, who plays bass on this new record. Initially a very spastic band who often improvised live, they haven't "refined" their sound as much as honed it down to memorable guitar hooks (often an album's worth in just one song) and curved melodies that punish but delight. A healthy dose of experimental fun permeates this and every other fine Trumans Water album.
  • Man mano che gli orizzonti della musica rock d'avanguardia si espandono, siamo sommersi da un numero crescente di etichette eclettiche ed avventurose che sono disposte a giocarsi lo status quo e ad investire in nuovi suoni. La texana Trance Syndicate e` esemplare per il coraggio con cui si sta spingendo continuamente "oltre", promuovendo talenti di frontiera che non appartengono neppure piu` propriamente alla musica rock. Il progetto e` stato ispirato ovviamente da una passione viscerale per il rock psichedelico, una passioine che si e` trasformata lentamente in consapevolezza d'una scena sotterranea di musica che aveva bisogno di trovare una valvola di sfogo (in soldoni: un distributore decente). L'umila casa discografica texana e` cosi` diventata un ponte fra il vecchio rock psichedelico e la moderna musica post-ambientale.

    Craig Stewart, gestore della congregazione di Austin, ammette candidamente che le origini della Trance furono puramente apostoliche:
    "King Coffey fondo` l' etichetta nel 1990 per un semplice motivo: c'era cosi` tanta buona musica in Texas che nessuno stava documentando e rilasciando. Coffey uso` i soldi che aveva messo da parte grazie alla sua carriera come batterista dei Butthole Surfers e li investi` per portare in studio un complesso sconosciuto chiamato Crust e per stampare un loro EP e un loro 12". Naturalmente si ritrovo` senza un penny quando venne il momento di distribuire il prodotto su scala nazionale. Non ebbe scelta: telefono` al boss della Touch & Go e gli chiese di distribuire questo primo album e di produrre e distribuire tutto il futuro catalogo della neonata Trance Syndicate. Sono passati gli anni, ma lo schema e` rimasto quello. Viviamo ancora sotto il loro ombrello, e dobbiamo ammettere che, a differenza della maggior parte delle etichette che devono anche vendere la loro musica, Touch & Go ci rende la vita incredibilmente facile. Li riteniamo i piu` onesti del business discografico e non lavoreremmo mai con altri."

    Il nuovo amrchio texano infiammo` subito i cuori del resto dell'America e del mondo pubblicando capolavori come quelli dei PAIN TEENS, i collage degli ED HALL e le piece atmosferiche dei BEDHEAD.
    "Immagino che le etichette pre-esistenti non stavano battendo alla porta di questi gruppi, e qualcun altro lo dovette fare... Forse fu semplicemente la vanita` che ci spinse a fare cio` che altri non stavano facendo."

    Cio` nonostante, l'etichetta conserva un atteggiamento molto modesto nei confronti dei suoi successi. Nessun manifesto programmatico, nessuna rivoluzione.
    "Non credo che King volesse cambiare qualche cosa nella scena della musica rock, tranne che "liberare" quei gruppi che non riuscivano a farsi sentire fuori dalla loro scena locale. Trance Syndicate nacque certamente come un veicolo per far ascoltare la musica underground del Texas anche fuori dal Texas. Le prime sette band che abbiamo rilasciato erano tutte dal Texas, un fatto che ci tiro` addosso definizioni restrittive come "l'etichetta bizzarra del rock demente del Texas." Leggendo recensione dopo recensione, tutte che tentavano di raggruppare i nostri gruppi sono una generica scena dei matti texani, ci sentivamo un po' depressi. La gente non sembrava rendersi conto che ciascuno di questi gruppi era completamente diverso dagli altri. Non si trattava di un movimento organico, ma semplicemente di decine di gruppi interessanti che le altre case discografiche avevano ignorato. L'unica cosa che avevano in comune era che provenivano tutti dal Texas e sulla stessa etichetta, ma cio` non diceva nulla della loro musica. Oggi la situazione si sta chiarendo perche' Trance Syndicate sta pubblicando musica che proviene da tutti gli Stati Uniti e persino dall'Australia, dalla Nuova Zelanda e dalla Germania. (Molti dei gruppi non-texani sono pubblicati sull'etichetta gemella Emperor Jones, sempre per soddisfare la nostra vanita`...)

    Tuttavia, c'e` stato un cambiamento visibile nel gusto musicale di questa impresa creativa ed imprevedibile.
    "Direi che e` succeso per caso, non perche' l'avessimo premeditato. Immagino che i gusti di tutti cambino con il passare degli anni. Non penso che il rock "bizzarro" in cui eravamo specializzando sia defunto o si sia estinto, anzi. Semplicemente noi vogliamo sempre e soltanto pubblicare gruppi che ci piacciono, esattamente com'e` stato fin dall'inizio. Se oggi preferiamo gruppi piu` sperimentali e ambientali in senso lato, e` perche' questa e` la musica che ci interessa di piu` oggi. Non volevamo limitarci a uno stile solo. Molte etichette hanno un "suono", ma non penso che per noi sarebbe una buona cosa. Ogni band e` piu` importante dell'etichetta in se. La nostra filosofia di vita e di business deriva dal riconoscimento che, se cessassimo di esistere domani, ci sarebbero ancora tutte queste band meravigliose. Onestamente non posso pensare a qualche cosa di straordinario che abbiamo fatto noi, mentre posso pensare a molte cose straordinarie che queste band straordinarie hanno fatto..."

    Il roster
    Craig Stewart ci ha aiutato a compilare questi profili per i complessi che attualmente sono sotto contratto:

  • TO ROCOCO ROT stanno facendo oggi alcuni degli esperimenti piu` interessanti di musica elettronica. La loro patria tedesca ha sempre avuto una scena brillante di complessi strumentali, ma questi tre tipi sono davvero speciali. Il modo in cui integrano batteria e basso con i loro glaciali e melodici soundscapes elettronici, e` entusiasmante. Vederli ottenere lo stesso effetto dal vivo e` stata una delle esperienza piu` straordinarie della mia vita.
  • MY DAD IS DEAD e` un gruppo di Cleveland l'unico membro costante del quale e` Mark Edwards. Comincio` a suonare nel 1986 con una semplicen rhythm-box suoanndo tutte le altre parti da solo. La musica degli inizi era incredibilmente desolata e le liriche erano molto personali (suo padre era appena morto e gran parte delle liriche riflettevano questo trauma). Gli album successivi su Homestead e Scat hanno mostrato un progresso impressionante verso il rock and roll melodico, pur senza sacrificare quello stile di colloquio diretto, quasi sempre incentrato attorno ai rapporti interpersonali, le esperienze romantiche e cosi` via. Il suo ultimo album e` uno studio chirurgico della fine di una relazione amorosa. La musica e` tagliente e feroce e le liriche sono cosi` malinconiche che potrebbero farti piangere. Tutto cio` suona formulaico, ma MDID emanano il fascino della disperazione.
  • EIGHT FROZEN MODULES e` un progetto collaterlae di Ken Gibson dei Furry Things. This is harsh four-track electronic music, all created and recorded in a bedroom. Elements of jungle and dub are heard, but 8FM's own style of mashing and pulverising drum beats and mixing them with feedback, white noise and other sounds makes it unique and against the grain of most electronic music. Questa e` musica elettronica dura e feroce, interamente creata e registrata in una stanza da letto su un quattro piste. Elementi di jungle e dub sono in evidenza, ma 8FM hanno uno stile tutto personale di polverizzazione i battiti della batteria e di miscelarli con il feedback, il rumor bianco e altri suoni.
  • WINDSOR FOR THE DERBY si incontrarono in Florida, si formarono ad Austin e si sono trasferiti a New York, ma soltanto per vedere due membri ritornare subito ad Austin. A quel punto si e` unito a loro Adam Wiltzie, quello degli Stars Of The Lid, che ha registrato come produttore una dozzina di album per la Trance Syndicate e Emperor Jones) . Su tutti i loro dischi si sentono tre chitarre e ritmi metronomici, con interventi occasionali delle tastiere e tracce di vocals. Sono stati paragonati ai gruppi tedeschi, ai Pell Mell, a Tubeway Army, a New Order... (Stewart aggiunge: "probabilmente mi spareranno, ma aggiungerei persino Thinking Fellers").
  • FURRY THINGS provenivano da Austin si sono trasferiti a Los Angeles la scorsa estate. Cominciarono suoando materiale piu` rock and roll (come si puo` ascoltare sul loro primo album) ma sui loro ultimi due EPs si sono spostati verso un suono piu` ambientale, piu` ballabile, basato sul dub. Cathy canta la maggior parte delle vocals, e conferisce al sound un tono freddo e ventoso. Sul loro ultimo EP, ogni canzone suona come un gruppo diverso, che e` un buon segno, perche' significa che non si sentono soddisfatti di essere lo stesso gruppo tutto il tempo.
  • PAUL NEWMAN e` un quartetto melodico della scena rock di Austin. Il batterista Tony Nozero potrebbe dare dei punti tanto a King quanto a Rey Washam. La loro musica cambia costantemente, ma e` molto "groove-based", con un occasionale piglio matematico. Le loro canzoni sono circa al 70% strumentali, ma la musica e` non meno emotiva. La chitarra baritona conferisce al sound un tono grave e sinistro.
  • ...AND YOU WILL KNOW US BY THE TRAIL OF DEAD sono quattro scavezzacolli di Austin che e` difficile teenere fermi per piu` di un minuto che ma scrivono canzoni incredibilmente orecchiabili. Il loro genere di rock melodico non deludera` gli amanti del genere. La loro ultima esibizione dal vivo e` stata un'orgia incredibile di corpi, strumenti e suoni, che e` culminata con una pila gigantesca al centro del palcoscenico. Dopo lo show, Conrad, ancora sanguinante, ha dichiarato di essersi divertito. Tattiche simile li hanno fatti bandire da Minneapolis.
  • BEDHEAD e` un quintetto di Dallas che, con {Transaction De Novo}, sta virando verso un sound piu` assordante ma anche piu` composto. I toni distinti e lucidi di tre chitarre Telecaster tessono colori e luci intorno a una musica che porta l'ascoltatore in uno stato di trance.
  • HALF JAPANESE sono insieme dal 1973 in una forma o in un'altra. Questo disco e` diverso da tutti gli altri perche' offre una suite di un'ora che potrebbe essere la miglior canzone psichedelica mai scritta ed eseguita.
  • PIP PROUD e` stato completamente dimenticato nella sua natia Australia (e nel resto del mondo) Pubblico` due dei dischi piu` ruvidi mai stampati su vinile alla fine degli anni Sessanta e finalmente sta tornando sulle scene con nuovo amteriale registrato con il Pip Proud Group e con Alastair Galbraith. Questo disco della Emperor Jones documenta alcune canzoni inedite degli anni Sessanta e alcune delle canzoni migliori registrate in anni recenti. Pensa a Skip Spence, Syd Barrett e Daniel Johnston.
  • FRONTIER sono un trio di Chicago. 4 e` un album di sole chitarre ma senza che una sola chitarra vi sia suonata. Hanno allestito tre amplificatori in una camera acustica e manipolato il feedback per 70 minuti di cinguettii, vagiti e droni. Dal vivo sono completamente diversi. I chitarristi e il bassista usano due amplificatori ciascuno e una moltitudine di effetti. Il batterista ha un arsenale di piatti. Durante le loro esibizioni il palcoscenico e` avvolto in fumi, luci e film.
  • MONROE MUSTANG sono un quartetto di Austin che scrive canzoni pop. Cominciarono a registrate su un quattro piste nel 1994. Il nuovo album, che uscira` a luglio, e` annunciato come un'opera spettacolare di musica pop sperimentale. "Immaginate David Bowie e i Byrds sul primo album dei Pink Floyd".
  • TRUMANS WATER, originariamente da San Diego, si sono trasferiti (senza Glen Galaxy, che ha formato Soul-Junk) a Portland alcuni anni fa. Questo sara` il loro settimo album, e li riunisce con Glen, che suona il basso su questo nuovo disco. All'inizio era una band molto spastica che improvvisava quasi sempre dal vivo, non hanno rifinito gran che' il loro sound ma l'hanno ancorato a riff memorabili di chitarra e melodie convolute.
  • A recommended history of Trance Syndicate:

    PAIN TEENS: "Born In Blood" (1990)
    ED HALL: "Gloryhole" (1991)
    PAIN TEENS: "Stimulation Festival" (1992)
    DRAIN: "Pick Up Heaven" (1992)
    CHERUBS: "Icing" (1992)
    PAIN TEENS: "Destroy Me Lover" (1993)
    JOHNBOY: "Pistol Swing" (1993)
    CHERUBS: "Heroin Man" (1993)
    ED HALL: "Motherscratcher" (1993)
    BEDHEAD: "What Fun Life Was" (1994)
    CRUNT (1994)
    DISTORTED PONY: "Instant Winner" (1994)
    CRUST: "Crusty Love" (1994)
    FURRY THINGS: "The Big Saturday Illusion" (1995)
    SIXTEEN DELUXE: "Backfeedmagnetbabe" (1995)
    ED HALL: "La-La-Land" (1995)
    BEDHEAD: "Beheaded" (1996)
    WINDSOR FOR THE DERBY: "Calm Hades Float" (1996)
    SWEET PEA: "Chicks Hate Wes" (1996)
    AMERICAN ANALOG SET: "The Fun Of Watching Fireworks" (1996)
    BEDHEAD: "Transaction De Novo" (1997)

    A catalog of recent and forthcoming releases:

    TO ROCOCO ROT: Veiculo (LP/CD, late 1997)
    MY DAD IS DEAD: Everyone Wants the Honey But Not the Sting (LP/CD, late 1997)
    EIGHT FROZEN MODULES: The Confused Designer (CD, late 1997)
    HALF JAPANESE: Heaven Sent (CD, late 1997)
    WINDSOR FOR THE DERBY: Minnie Greutzfeldt (LP/CD , late 1997)
    FURRY THINGS: Frequent Lunacy (CDEP, late 1997)
    PAUL NEWMAN: Frames Per Second (LP/CD, 1998)
    ...AND YOU WILL KNOW US BY THE TRAIL OF DEAD: self-titled (LP/CD, 1998)
    BEDHEAD: Transaction de Novo (LP/CD, 1998)
    FRONTIER: 4 (CD, 1998)
    PIP PROUD w/ ALASTAIR GALBRAITH: "Hey Gus" (7", 1998)
    TO ROCOCO ROT: Paris 25 (CDEP, 1998)
    MONROE MUSTANG: Plain Sweeping Themes for the Unprepared (LP/CD, upcoming)
    BEDHEAD: Lepidoptera (10", upcoming)
    PIP PROUD: One of These Days (CD, upcoming)
    ALASTAIR GALBRAITH: Mirrorwork (LP/CD, upcoming)
    TRUMANS WATER: Fragments of a Lucky Break (CD, upcoming)

    Trance Syndicate
    Indirizzo: Pobox 49771, Austin TX 78765
    Telefax: 001 512 454-3287