Laura Nyro
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More Than a New Discovery (Verve, 1967), 7/10
Eli And The Thirteenth Confession (Coumbia, 1968), 7.5/10
New York Tendaberry (1969), 7/10
Christmas and the Beads of Sweat (1970), 6/10
Gonna Take a Miracle (1971), 4/10
Smile (1976), 5/10
Nested (1978), 6/10
Mother's Spiritual (1984), 5/10
Walk the Dog and Light the Light (1993), 6/10
Angel in the Dark (Rounder, 2000), 5/10

One of the most erudite and sensitive songwriters of all time, Laura Nyro devoted her career to intimate, introverted, self-analyzing songs. Her intense, intricate phrasing was the sonic equivalent of a psychoanalytic session, testing the deep, deep recesses of her psyche.

Laura Nyro (Nigro), born and raised in New York, embodied both the city's musical melting-pot (folk, gospel, soul, blues, jazz, musical, classical) and the city's neuroses and alienation. Nyro's music was essentially tragic, and quintessentially urban. She was famous for being shy and reserved, and for mostly wearing black.

She was only 17 when she recorded her debut album, More Than a New Discovery (Verve, 1967), reissued as The First Songs (1973). While still tentative in the arrangements (directed by Herb Bernstein) and the vocal style, it already contained some of her classics. On one hand, she was reinventing party music from a higher level of craftmanship: Wedding Bell Blues, that carves a memorable melody halfway between Burt Bacharach and Motown soul, Stoney End, an upbeat, hummable gospel-ish ditty in the vein of Petula Clark. and especially And When I Die, a hysterical and epic marching hymn. On the other hand, she showed that she was not interested in rhythm as much as in emotional depth with Billy's Blues, a delicate nocturnal jazz lullaby emphasizing her dreamy phrasing, and Blowin' Away, a breathless invocation on a bluesy tempo. They all became hits in the interpretations of other musicians.

As far as "concept" goes, Eli And The Thirteenth Confession (Coumbia, 1968) is her masterpiece. A song cycle about a girl's transition from teenage to adulthood, it is both thematically profound and musically brilliant. Mostly arranged for large orchestral ensemble and co-produced by her in person, it is a sonic as well as emotional assault on the senses. Each song is a marvel of lyrical imagery, abstract phrasing and stylistic fusion. Lu is still anchored to Motown's soul music, and Sweet Blindness is as classic a Broadway melody as it gets, but Eli's Comin' pushes the envelope with spasmodic rhythm, aggressive vocal harmonies and punching instrumental counterpoint. The structures are apparently simple, but they often violate basic laws of pop composition. The laid-back symphonic soul shuffle of Stoned Soul Picnic changes tempo and vocal style halfway into the song. Timer swings like a Bacharach melody sung by the Supremes but it accelerates to Motown party style.
While her singing is still influenced by black music (blues, gospel and jazz), the arrangements turn neoclassical (a contrast evident particularly in the delicate Emmie and in the frantic The Confession). Nyro uses a broad palette of presentation styles to deliver the dramatic charge of an angst-ridden trauma. At her best, she can fuse music and poetry in emotionally devastating parables.

As far as "sound" goes, New York Tendaberry (1969) is her masterpiece: not as pompous and ornate as Eli but centered on the piano. Somehow the more restrained arrangements helped her vocals bloom. The evolutions of her voice direct the changing soundscape of Captain St Lucifer and Gibsom Street. The austere and stark meditations of New York Tendaberry, Tom Cat Goodbye, You Don't Love Me When I Cry are no less powerful. Each song becomes an intense kammerspiel, a virtuoso recitation, a psychiatric session, that the music simply underscores. Time and Love and the rousing gospel Save the Country (the single contemporary to the album) are the upbeat exceptions.

Nyro tried to change something in her recipe on Christmas And the Beads Of Sweat (1970), and the result was a more conventional take on the soul ballad. The brass-heavy Blackpatch and When I Was A Freeport sound like Chicago. On the two opposite ends of the spectrum, the piano-driven whisper Upstairs by a Chinese Lamp and the feverish rhythm'n'blues of Beads of Sweat are notable exceptions, but, overall, the album marked a step backwards for the most creative white female singer-songwriter of the time.

Gonna Take a Miracle (1971), a collaboration with the Labelle, was a tribute to soul music, and the first album that did not focus on her own material. She was obviously entering a major crisis.

Nyro retired to be just a wife and a mother. Unfortunately, her marriage did not last. Her return, Smile (1976), was only partially welcome, as she seemed more comfortable with covers than originals. The originals, though, vented her anger against marriage and business. The arrangement for Smile ran the gamut from Japanese folk music to lounge jazz to silence and back. Following the live Season of Lights (1977), Nyro released a more balanced and mature collection, Nested (1978), that includes the eerie Mr Blue, American Dreamer and My Innocence.

After another long hiatus, during which she became a lesbian and a feminist, Nyro turned to social themes, whether women's rights, world's politics, or the tragedy of Native Americans. Mother's Spiritual (1984) was a bit too didactic but still contained A Wilderness and the pensive fragile title-track,

Walk the Dog and Light the Light (1993) was her last album. While none boasted the punch of the old days, the songs successfully blended intelligent lyrics, soulful melodies, sophisticated arrangements and strong rhythms (A Woman of the World, Louise's Church) in between the acts of her purgatorial liturgy (Broken Rainbow, Be A Child Like A Flame).

Angel in the Dark (Rounder, 2000) collects Nyro's last recordings of 1994-95. It includes lively pieces for small chamber jazz-rock combo (piano, trumpet and saxophone, rhythm section) such as Angel in the Dark and Sweet Dream Fade, that exhibit her more "public" side, as well as dreamy piano solo litanies such as Triple Goddess Twilight and Serious Playground, that delve into her more private side. Her gentle, acrobatic vocals "are" most of the message. They exude a persona that is both vibrant and tender, rational and poetic. Half of the album is devoted to covers.

Time and Love (Sony, 2000) and Stoned Soul Picnic (Sony, 1997) are anthologies (the latter was compiled by Nyro herself).

Nyro died of cancer in april 1997.

(Translation by/ Tradotto da Walter Romano)

Una delle più sensibili ed erudite cantautrici di tutti i tempi, Laura Nyro dedicò la sua carriera a composizioni intime, introverse, volte all’autoanalisi. Il suo intenso, intricato fraseggio era l’equivalente acustico di una seduta psicanalitica che scandagliasse i recessi più profondi della sua psiche.

Laura Nyro (Nigro), nata e cresciuta a New York, incarnò sia il melting-pot musicale (folk, gospel, soul, blues, jazz, musical, classica) che le nevrosi e l’alienazione della città. La sua musica era essenzialmente tragica, e puramente urbana. Lei era notoriamente timida e riservata, e vestiva spesso di nero.

Era appena diciassettenne quando realizzò il suo primo album, More Than a New Discovery (1967), ripubblicato come The First Songs (1973). Nonostante alcune sperimentazioni poco brillanti negli arrangiamenti (diretti da Herb Bernstein) e nello stile vocale, l’album contiene già alcuni dei suoi classici. Da una parte stava reinventando la musica da party da un livello artisticamente "alto": Wedding Bell Blues, che scolpisce una memorabile melodia a metà strada tra Burt Bacharach e il Motown soul, Stoney End, un allegro canto gospel alla Petula Clark, e specialmente And When I Die, un inno epico ed isterico. Dall’altra parte la Nyro mostrava di badare poco al ritmo e dedicarsi alla profondità emotiva con Billy's Blues, una ninnananna jazz notturna e delicata che enfatizzava il suo fraseggio sognante, e Blowin' Away, un’invocazione mozzafiato sotto forma di blues. Queste canzoni divennero tutte delle "hits" interpretate da altri musicisti.

"Concettualmente", Eli And The Thirteenth Confession (1968) è il suo capolavoro. Un ciclo di canzoni sulla transizione di una ragazza dall’adolescenza all’età adulta, racchiude profondità tematica e brillantezza musicale. Arrangiato perlopiù per un ensemble orchestrale, e coprodotto da lei in persona, è un assalto acustico-emozionale ai sensi. Ogni canzone è una meraviglia di metafore liriche, fraseggio astratto e fusione stilistica. Lu è ancora debitrice del soul Motown, e Sweet Blindness è una melodia classica di Broadway, ma Eli's Comin' sospinge l’insieme con ritmi spasmodici, aggressive armonie vocali e forti contrappunti strumentali. Le strutture sono apparentemente semplici, ma spesso violano le elementari leggi della composizione pop. Il placido soul sinfonico di Stoned Soul Picnic cambia tempo e stile vocale a metà della canzone. Timer sembra una melodia di Bacharach cantata dalle Supremes, ma accelera fino a rievocare lo stile Motown.
Se il suo canto è ancora influenzato dalla musica nera (blues, gospel e jazz), l’arrangiamento diventa neoclassico (un contrasto particolarmente evidente nella delicata Emmie e nella frenetica The Confession). La Nyro adopera un ampio spettro di stili rappresentativi per rendere appieno la carica drammatica di un trauma angosciante-distruttivo. Come mai prima d’ora, riesce a fondere musica e poesia in una devastante parabola emotiva.

Per quanto riguarda il "sound", si può dire che il suo capolavoro sia New York Tendaberry (1969): non così pomposo ed elaborato come Eli, ma incentrato sull’uso del pianoforte. In qualche modo l’arrangiamento più limitato favorisce la sua fioritura vocale. Le evoluzioni della voce dominano il panorama sonoro di Captain St Lucifer e Gibsom Street. Le austere e desolate meditazioni di New York Tendaberry, Tom Cat Goodbye, You Don't Love Me When I Cry non sono meno energiche. Ogni canzone diventa un intenso kammerspiel, una recitazione virtuosa, una seduta psichiatrica, che la musica si limita ad accompagnare. Time and Love e l’eccitante gospel Save the Country (il singolo uscito insieme all’album) sono le "ottimistiche" eccezioni.

La Nyro cercò di cambiare qualcosa nella sua formula su Christmas And the Beads Of Sweat (1970), e il risultato fu una ripresa più convenzionale della ballata soul. Blackpatch e When I Was A Freeport ricordano i Chicago. Ai due opposti dello spettro, il sussurro pianistico Upstairs by a Chinese Lamp e il febbrile rhythm'n'blues di Beads of Sweat sono notevoli eccezioni, ma, complessivamente, l’album segna un passo indietro per la più creativa cantautrice bianca del suo tempo.

Gonna Take a Miracle (1971), una collaborazione con le Labelle, fu un tributo al soul, e il primo album in cui il lavoro non era ben messo a fuoco. L’artista stava evidentemente entrando in una forte crisi creativa.

La Nyro si ritirò, per dedicarsi esclusivamente al ruolo di moglie e madre. Sfortunatamente il suo matrimonio fallì. Il suo ritorno, Smile (1976), fu accolto tiepidamente, dato che l’artista sembrò più a suo agio con le cover che coi pezzi originali. In essi, tuttavia, sfogò la sua rabbia contro il matrimonio e il business. Gli arrangiamenti di Smile variano dal folk giapponese al lounge jazz. Dopo il live Season of Lights (1977), la Nyro pubblicò una raccolta più matura ed equilibrata, Nested (1978), che include la misteriosa Mr Blue, American Dreamer e My Innocence.

Dopo un’ulteriore lunga pausa, durante la quale divenne lesbica e femminista, la Nyro passò ai temi sociali, dai diritti delle donne alla politica mondiale, alla tragedia degli indigeni americani. Mother's Spiritual (1984) era un po’ troppo didattico ma comunque conteneva A Wilderness e la fragile, riflessiva title-track.

Walk the Dog and Light the Light (1993) fu il suo ultimo album. Anche se nessuna può vantare il vigore dei vecchi tempi, le canzoni miscelano con successo testi intelligenti, melodie soul, arrangiamenti sofisticati e forti ritmi (A Woman of the World, Louise's Church) in entrambi gli atti della sua liturgia del purgatorio (Broken Rainbow, Be A Child Like A Flame).

Laura Nyro muore di cancro nell’aprile del 1997.

Angel in the Dark (2000) raccoglie le ultime registrazioni del 1994-95. Include vivaci pezzi per piccola orchestra jazz-rock (piano, tromba e sassofono, sezione ritmica) come Angel in the Dark e Sweet Dream Fade, che svelano il suo lato "pubblico", e litanie sognanti al pianoforte come Triple Goddess Twilight e Serious Playground, che scavano nella sua intimità. Il suo canto gentile e acrobatico "è" gran parte del messaggio. Esso lascia trasparire un animo tenero e vivace, razionale e poetico al contempo. Metà dell’album è dedicata alle cover.

Time and Love (2000) e Stoned Soul Picnic (1997) sono antologie (la tracklist della seconda fu compilata dalla stessa Nyro).

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