Species Being and Sleepytime Gorilla Museum

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Yonilicious , 7/10
Orgone Therapy, 6/10
Sleepytime Gorilla Museum: Grand Opening And Closing , 6.5/10
Sleepytime Gorilla Museum: Of Natural History (2005), 5/10
Sleepytime Gorilla Museum: In Glorious Times (2007), 6/10
Book Of Knots: The Book of Knots (2007),
Book Of Knots: Traineater (2007), 6.5/10

Species Being was a progressive-rock outfit formed in San Francisco by drummer Frank Grau.

Yonilicious (Grauspace, 1998) is a work in 11 movements. Each movement is a post-modern meditation on one or more musical genres (be bop, latin, fusion, punk-rock, free-jazz, techno, klezmer, ambient, metal...) which, in the process, get completely mutated through an adventurous sonic odyssey.
Horn fanfares, keyboard noises and apocalyptic drumming propel Pt I and Pt IV. Pt IX's swinging bolero plunges into a gypsy dance whose theme is repeated and variated in a rapid-fire sequence by flute, clarinet, mandolin and kazoo... Tempo shifts, odd meters and orchestral metamorphoses are in the best progressive tradition of the 1970's.
Pt X's extended bebop ballad (with "three instruments playing different meter combinations in syncopation"), Pt VI's supersonic klezmer minimasm and Pt VII's tribal jazz-rock add to the fascination of a music that never stops triggering the brain towards new musical horizons. Certainly, of the most challenging progressive-rock recordings of the 1990's.
Frank Grau created the suite by laying down a 40 minute drum track and then inviting guest musicians to perform whatever instrument on it.

The five untitled tracks of Orgone Therapy (Chaosophy, 2000) were entirely improvised in the studio. Eli Good's harp-like strumming kicks off Track 1, then mutates into Sonic Youth-style metallic repetition while Kenseth Thibideau's booming bass lays a carpet over the frantic drumming. The 13-minute Track 3 is the closest to a vibrant jazz-rock jam. While the music seems to be free-form, it lays on powerful principles of geometry. Their jamming is like a flow of hot fluid traversing the beehive of a crystal. The 17-minute Track 5 slowly drifts towards a state of trance, while in the process harking back to the most cerebral suites by King Crimson and Soft Machine (and even the Who's We Won't Get Fooled Again).
The eeriest atmosphere is created in Track 2, thanks to the psychedelic dissonance of guitar and bass and to the sparkling texture of Jai Young Kim's keyboards. Even harsher dissonances stain Track 4's futuristic soundscape, that could be their most adventurous piece ever.
The only problem for this ensemble is that it has reached a point of sublime harmony that cannot be easily improved. Adding more instruments and aiming for a symphonic dimension could lead to even more seductive results.

Species Being's drummer Frank Grau also plays in Sleepytime Gorilla Museum with vocalist and multi-instrumentalist Nils Frykdahl and bassist Dan Rathbun of Idiot Flesh, violinist/vocalist Carla Kihlstedt of Tin Hat Trio, and found-object percussionist Moe Staiano. Sleepytime Gorilla Museum (that declare an influence from the apocryphal studies of a philosopher/mathematician of the 19th century, John Kane) basically continued Idiot Flesh's mission.
Rathbun's home-made instruments and his visceral playing dominate the mutating pieces of their debut album, Grand Opening And Closing (Seeland, 2001 - The End, 2007).
Opening track Sleep Is Wrong is emblematic of their art-collage of Art Bears' convoluted prog-rock jamming, operatic/cabaret vocals, loud industrial/grindcore guitar riffs and rhythmic humour. Faithful to Idiot Flesh's unpredictability, the loud and ferocious 1997 straddles the line between grindcore and funk-metal. Contradictions coexist in the nine-minute psychodrama Powerless, where found objects duet with a animal Nine Inch Nails-ish rant, and shrill vocals punctuate the hard-rock impetus. Rathbun's Stain is a post-rock feast of convoluted tempos. The sprawling Sleepytime (for multiple dulcimers and vocals) musical radio play, the male and female voice conversing over a dense tapestry of tinkling percussions, before turning into a soaring middle-eastern dance with apocalyptic overtones.
But the band has a second life as a quasi-classical ensemble. The instrumental Ambugaton is a delicate concerto of string instruments, one of the most gentle and sprightly of the album, the melody sounding like one of Zappa's orchestral scores. Kihlstedt's Ablutions is a lied set to dissonant music with a backdrop of Japanese folk music and free noise. And Sunflower is zen chamber music for percussion instruments.
There are enough ideas in this album to fill nine albums, one per track.

Of Natural History (Web of Mimicry, 2005) did the same things but in much less spontaneous way.

Sleepytime Gorilla Museum added a melodramatic emphasis worthy of In The Nursery to In Glorious Times (2007), while the musicianship reached jarring, convoluted peaks reminiscent of King Crimson. The mini-opera The Companions plays tragic vocals, distorted carillons, Spanish trumpets and a martial pace against each other. Puppet Show flirts with both Carl Orff's Carmina Burana and Henry Cow-esque progressive rock. The Only Dance does the same with Kurt Weill's expressionist cabaret and Art Bears-esque lieder. Formicary is a ballad with atonal guitar, syncopated rhythm and countless tempo/mood shifts. On the other hand, Helpless Corpses Enactment and Ossuary borrow the growl and the epileptic rhythm from death-metal. The eight-minute Carla Kihlstedt personal show (and album stand-out) Angle of Repose sets quirky female vocals a` la Bjork on fire in a devilish crescendo with gypsy violin. Another highlight is the seven-minute The Greenless Wreath, an ethereal prayer-like shaped by sustained wails and wavering instruments. The problem is that often the band does not seem to know what to do with the brilliant ideas they put forth. A good (bad) example is the nine-minute The Salt Crown.

The Book Of Knots were formed by Sleepytime Gorilla Museum's drummer Matthias Bossi, Joel Hamilton, Tin Hat Trio's violinist Carla Kihlstedt, and Pere Ubu's bassist Tony Maimone. They debuted with The Book of Knots (Arclight, 2007) a historical concept album about fishermen in the 19th century.
Traineater (Anti, 2007) contains 14 exercises in creating spasmodic atmospheres. View From The Watertower is a slow chaotic six-minute dirge with delirious vocals and Captain Beefheart-ian atonal sub-blues jamming. Red Apple Boy is a twisted lullaby a` la David Thomas with demented twang and neoclassical strings. The pre-gospel collective chant Pray sounds like it's being played on kitchen tools by marching townfolks. The distorted operatic vocals and instruments, the skipping beats and the detached sample of Hands Of Production evoke the satiric operettas of early Residents. On the other hand, Traineater is a quiet meditation for female folksinger, and the tense Salina is how Alanis Morissette would sound in a mental asylum. They quickly run out of ideas and start mumbling over trivial jam-oriented music, but what works is truly grandiose in its un-grandiose scope, including the funny musique concrete of Walker Percy Evans High School that closes the proceedings. Cameos include Zeena Parkins, Doug Henderson, Carla Bozlulich, David Thomas, Jon Langford, Mike Watt.

Sleepytime Gorilla Museum's multi-instrumentalist Nils Frykdahl is also active in Faun Fables.

Sleepytime Gorilla Museum's drummer Moe Staiano released solo albums for found percussion such as The Non-Study Of First Impressions (Dephine Knormal Musik, 1997) and The Lateness Of Yearly Presentations (Amanita, 2001). He also formed his Moe!kestra that debuted with An Inescapable Siren Within Earshot Distance Therein And Other Whereabouts - Two Compositions For Large Orchestras (Amanita, 2006), containing Piece No. 7 (2003), followed by Two Forms Of Multitudes - Conducted Improvisations (Dephine Knormal Musik, 2005) and The Absolute Tradition Of No Traditions (PsychForm, 2007).

The Book of Knots released a third album, Garden of Fainting Stars (Ipecac, 2011).

(Translation by/ Tradotto da Sandro Macelloni)

Species Being è una formazione progressive-rock fondata a San Francisco dal batterista Frank Grau.   Yonilicious (Grauspace, 1998) è un lavoro in 11 movimenti. Ognuno di questi è una meditazione post-moderna su uno o più generi musicali (be bop, latin, fusion, punk-rock, free-jazz, techno, klezmer, ambient, metal) i quali, nel corso del processo, subiscono una completa mutazione attraverso un'avventurosa odissea sonica. Fanfare di corni, rumori tastieristici e batterie apocalittiche sostengono Pt.I e Pt.IV. Il bolero oscillante di Pt.IX si tuffa dentro una danza gitana il cui tema viene ripetuto e variato in una sequenza a fuoco rapido da parte di flauto, clarinetto, mandolino e kazoo... Cambiamenti di tempo, metri dispari e metamorfosi orchestrali si inseriscono nella miglior tradizione progressive degli anni '70. La ballata estesa della Pt.X (con "tre strumenti che suonano diverse metriche sincopate"), il klezmer supersonico di Pt.VI e il jazz-rock tribale di Pt.VII aggiungono il fascino di una musica che non cessa mai di stimolare il cervello attraverso nuovi orizzonti musicali. Certamente, di una delle più ardite registrazioni progressive-rock degli anni '90. Frank Grau ha scritto la suite registrando una traccia di batteria di 40 minuti e invitando musicisti ospiti a suonare qualsiasi strumento su di essa.   Le cinque tracce senza titolo di Orgone Therapy (Chaosophy, 2000) sono state interamente improvvisate in studio. La strimpellata 'simil-arpa' di Eli Good spacca la Traccia 1, poi muta in una ripetizione metallica con un sound alla Sonic Youth mentre il basso tonante di Kenseth Thibideau stende un tappeto sopra la batteria frenetica. I 13 minuti della terza traccia sono i più vicini a un'improvvisazione jazz-rock. Sebbene la musica sembri essere scissa da forme, si appoggia su dei forti principi geometrici. La loro jam è come il flusso di un fluido caldo che attraversa il nucleo di un cristallo. La quinta traccia, di 17 minuti, si spinge lentamente verso uno stato di 'trance', mentre nel processo si rifà alle suite più cerebrali di King Crimson e Soft Machine (e anche We Won't Get Fooled Again degli Who). L'atmosfera più inquietante si crea nella Traccia 2, grazie alle dissonanze psichedeliche di chitarra e basso e alla grana scintillante delle tastiere di Jai Young Kim. Dissonanze ancora più aspre tinteggiano il futuristico paesaggio sonoro della Traccia 4, che potrebbe essere definito come il loro brano più avventuroso di sempre. L'unico problema di questo ensamble è di aver raggiunto un punto di armonia sublime, impossibile da perfezionare. Aggiungere più strumenti e mirare ad una dimensione più sinfonica potrebbe condurre a risultati addirittura più seducenti. Il batterista degli Species Being, Frank Grau, fa parte inoltre degli Sleepytime Gorilla Museum con il vocalist e polistrumentista Nils Frykdahl, il bassista Dan Rathbun degli Idiot Flesh, la violinista e cantante Carla Kihlstedt del Tin Hat Trio, e il percussionista di oggetti rinvenuti Moe Staiano. Gli Sleepytime Gorilla Museum (che dichiarano un'influenza degli studi apocrifi di un filosofo/matematico del XIX secolo, John Kane) hanno in sostanza proseguito la missione degli Idiot Flesh. Gli strumenti fatti in casa di Rathbun e il suo stile viscerale dominano i brani mutevoli del loro album d'esordio, Grand Opening And Closing (Seeland, 2001 - The End, 2007). La open-track Sleep Is Wrong è emblematica del loro collage artistico di contorte improvvisazioni prog-rock in stile Art Bear, parti vocali operistiche e cabarettistiche, rumorosi riff di chitarra industrial/hardcore e umorismo ritmico. Fedeli all'imprevedibilità degli Idiot Flesh, la forte e feroce 1997 cavalca la linea che attraversa grindcore e funk- metal. Le contraddizioni coesistono nello psicodramma di 9 minuti Powerless, dove strumenti costruiti con oggetti comuni duettano insieme a un'invettiva animale in stile Nine Inch Nails, e voci stridule e penetranti punteggiano l'impeto hard-rock. La Stain di Rathbun è un banchetto post-rock di tempi contorti. Il pervadente pezzo musicale per radio di Sleepytime (per dulcimer multipli e voci), la voce maschile e quella femminile dialogano su di un arazzo denso di percussioni tintinnanti, prima di mutare in una crescente danza mediorientale con sfumature apocalittiche. Ma la band ha una doppia vita come un ensemble 'quasi classico'. La strumentale Ambugaton è un delicato concerto di strumenti a corda, uno dei più gentili e vivaci dell'album, dal suono melodico come una partitura per orchestra di Zappa. Ablutions, scritta da Kihlstedt, è un insieme posato di musica dissonante con uno sfondo di folk giapponese e free noise. Sunflower, infine, è una musica da camera zen per strumenti a percussione. In questo disco ci sono idee sufficienti a riempire nove album, uno per traccia.   In Of Natural History (Web of Mimicry, 2005) si possono trovare gli stessi elementi, ma in una forma ampiamente meno spontanea.   Gli Sleepytime Gorilla Museum aggiungono un'enfasi melodrammatica degna di In The Nursery nel disco In Glorius Times (2007), mentre il corpus strumentale raggiunge picchi stridenti, contorte reminiscenze dei King Crimson. Nella mini-opera The Companions suonano voci tragiche, carillon distorti, delle trombe spagnole e un ritmo marziale in contrapposizione. Puppet Show si trastulla sia con il Carmina Burana di Carl Orff che con il rock progressivo di Henry Cow. The Only Dance fa lo stesso col cabaret impressionista di Kurt Weill e il lieder degli Art Bears. Formicary è una ballata con chitarra atonale, ritmo sincopato e innumerevoli variazioni tempo/mood. Dall'altra parte, Helpless Coprses Enactment e Ossuary prendono il growl e il ritmo epilettico del death-metal. Lo show personale di 8 minuti di Carla Kihlstedt (e punta dell'album) Angle of Repose mette al rogo voci femminili non convenzionali a' la Bjork in un crescendo diabolico con un violino dal sapore zingaro. Un altro momento saliente è The Greenless Wreath, 8 minuti di lamenti sostenuti e strumenti oscillanti nella forma di una preghiera eterea. Il problema è che spesso la band non sembra sapere cosa fare con le idee brillanti che ha tirato fuori. Un buon (pessimo) esempio è The Salt Crown, di 9 minuti.   I The Book Of Knots sono il batterista degli Sleepytime Gorilla Museum Matthias Bossi, Joel Hamilton, Carla Kihlstedt già violinista del Tin Hat Trio e il bassista dei Pere Ubu Tony Maimone. Debuttano con The Book Of Knots (Archlight, 2007), un concept storico sui pescatori del XIX secolo. Traineater (Anti, 2007) contiene 14 esercizi sulla creazione di atmosfere spasmodiche. View From The Watertower è un'elegia di 6 minuti lenta e caotica con voci deliranti e improvvisazioni in stile pseudo-blues di Captain Beefheart. Red Apple Boy è una ninna nanna slogata a' la David Thomas con suoni nasali e dementi e archi neoclassici. Il canto pre- gospel di Pray sembra essere suonato da paesani in marcia con arnesi da cucina. Le voci e gli strumenti distorti e operistici, i battiti saltellanti e il campione disgiunto di Hands Of Production evoca l'operetta satirica dei primi Residents. D'altro canto Traineater è una pacata meditazione per cantante folk femminile e la tesa Salina è come suonerebbe Alanis Morissette in un manicomio. Sono presto a corto di idee e iniziano a incespicare su un'insignificante musica improvvisativa, ma quello che ne scaturisce è davvero grandioso nella sua 'povera' prospettiva, inclusa la divertente musica concreta di Walker Percy Evans High School che avvicina il processo. I camei includono Zeena Parkins, Doug Henderson, Carla Bozlulich, David Thomas, Jon Langford, Mike Watt.   Il musicista polistrumentale Nils Frykdahl degli Sleepytime Gorilla Museum è attivo anche nei Faun Fables.   Il batterista degli Sleepytime Gorilla Museum Moe Staiano ha realizzato vari album solisti per percussioni 'di fortuna' come The Non-Study Of First Impressions (Dephine Knormal Musik, 1997) e The Lateness Of Yearly Presentations (Amanita, 2001). Forma anche la Moe!kestra che debutta con An Inescapable Siren Within Earshot Distance Therein And Other Whereabouts - Two Compositions For Large Orchestras (Amanita, 2006), che contiene Piece No. 7 (2003), seguita da Two Forms Of Multitudes - Conducted Improvisations (Dephine Knormal Musik, 2005) e The Absolute Tradition Of No Traditions (PsychForm, 2007).

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