Me'Shell NdegeOcello


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Plantation Lullabies (1993) , 6.5/10
Peace Beyond Passion (1996), 5/10
Bitter (1999), 6/10
Comfort Woman (2003) , 6.5/10
Cookie: The Anthropological Mixtape (2002), 5.5/10
Dance of the Infidel (2005), 6/10
The World Has Made Me the Man of My Dreams (2007) , 7/10
Devil's Halo (2009), 5/10
Weather (2011), 5/10
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Jazz-hop became the sensation of 1993 with albums such as Plantation Lullabies (1993) by Washington's Me'Shell NdegeOcello (Mary Johnson, who also used the name Meshell Suhaila Bashir Shakur). The album opens with an old-fashioned lounge-oriented funk-soul shuffle, I'm Diggin You, but that's misleading. Her producers help her craft eventful pieces that can be both smooth and dense such as Shoot'n Up And Gett'n High, and not easy to pin to a specific genre. The crossover standouts are If That's Your Boyfriend, with its breezy rapping, catchy refrain and jazzy instrumental sounds, and Step Into The Projects whose lively beats are decorated by Joshua Redman on (romantic) tenor saxophone and Geri Allen on (soulful) piano. A problem is already visible, and it will only get worse: at times she virtually stops the music to satisfy her spoken-word vanity. The other problem is that too many songs languish in lame rhythms. Picture Show is the rare exception that wakes you up.

Peace Beyond Passion (1996), that includes Stay, was more accessible and fashionable while indulging in intimate, subdued spoken-word poetry.

The depressed confessional concept Bitter (1999), had its alter-ego in the sensual concept Comfort Woman (2003), that explored a lifestyle of sex and drugs. These two albums coined a style that was like the wedding of soul music's corporeal balladry and Joni Mitchell's austere meditations. The arrangements are therefore spartan and subdued, no instrumental sound allowed to steal the show. Your initiation starts with the disorienting and alienated Love Song #1, sung in an erotic trance against a semi-industrial ska-ish beat, and is completed by the time you finish the otherworldly Thankful. Along the way you are accompanied by a soothing spoken tone that exudes a disturbing kind of inertia, best in Come Smoke My Herb. It is not surprising that the agonizing martial litany of Love Song #3 sounds like a remake of Prince's Purple Rain. That's not to say that the album is all crawling at snail speed: the hypnotic poly-funky Body, the bass-heavy reggae ditty Fellowship and the swinging, Brazilian-tinged Good Intentions lift the mind out of the foggy atmosphere. The painstaking care with which each confession is crafted fails only in one case, when the whispered feathery lullabye Liliquoi Moon suddenly turns into an incendiary jazz-rock jam: that couldn't sound more out of context.

Cookie: The Anthropological Mixtape (2002) was a transitional work, still grounded in the pop and hip-hop traditions while heavily contaminated by a jazz mindset.

She ambitiously ventured into jazz territory with Dance of the Infidel (2005), on which she played bandleader and "composer" for the improvised music of Jack DeJohnette, Oliver Lake, Don Byron, Kenny Garrett and Cassandra Wilson (one of the many vocalists who relieved NdegeOcello of vocal duties), achieving a surreal zenith in the banjo and harmonica instrumental Luqman.

Reassured by that experiment, she repeated it on The World Has Made Me the Man of My Dreams (Bismillah, 2007), with another cast of jazz performers, but this time mostly fronted by her own voice. There are departures of all sorts from her past standards: the ominous Islamic prophecy of Haditha that opens the album or the ecstatic Middle-eastern invocation of Shirk, and, at the other end of the spectrum, the pounding African-tinged Article 3 or the booming The Sloganeer - Paradise, which, by her standard, are hard rock. On one hand she leaves the realm of pop music with the abstract, rhythm-less, psychedelic second half of Michelle Johnson, and on the other Relief - A Stripper Classic is the Prince-like lurid blue du jour. The biggest departure, or, better, evolution, has to do with the spiritual countercurrent of the album, clearly the antithesis of what Comfort Woman stood for. It is easier to recognize her in her trademark trances, such as the sensual smooth Lovely Lovely and the ethereal semi-paralysis of Evolution; although the new artist is perhaps too intellectual for such fragile songs (Elliptical, with trumpeter Graham Haynes and guitarist Brandon Ross). The best jazz comes out of the existential dreamy Caribbean-tinged soliloquy of Virgo, leading a sextet that includes saxophonist Oliver Lake, flutist James Newton, keyboardist Scott Mann and trombonist George McMullen, and in the bonus track, the lusty piano-driven meditation A Different Girl. As usual, small tasteful doses of electronic sounds introduce and punctuate. This could be her best album.

She returned to humbler ground with Devil's Halo (2009), perhaps her most sincere and personal work but also a lot more conventional. The single Slaughter sounded like alternative rock of a decade earlier.

Weather (2011) continued her slow slide into enervated mellow ambient soul-jazz-funk fusion balladry with the same personnel of the previous album but even less of a funk urge (except for the standout, Dirty World). The course is set by the acid-folkish Weather and the piano ballad Oyster.

(Translation by/ Tradotto da Damiano Langone)

Me'Shell Ndegeocello (al secolo Mary Johnson, musicista originaria di Washington e nota anche sotto il nome di Meshell Suhaila Bashir Shakur) esordisce con uno degli album che nel 1993 dł il via alla moda del jazz-hop, Plantation Lullabies (1993). Il lavoro si apre con un rilassato shuffle funk-soul vecchia maniera (I'm Diggin You), ma si tratta di una traccia fuorviante, dal momento che il resto del programma Ć costituito da brani morbidi e sfaccettati (come Shoot'n Up And Gett'n High) prodotti in modo da non essere facilmente inseribili in un genere preciso. Questo particolare crossover risulta convincente soprattutto in If That's Your Boyfriend, con rap leggero, ritornello orecchiabile e arrangiamenti jazz, e in Step Into Projects, il cui vivace beat Ć arricchito dal romantico sax tenore di Joshua Redman e dall'intenso pianoforte di Geri Allen. C'Ć perś un problema che si presenta e che minaccia di peggiorare col tempo: i siparietti parlati con i quali l'artista dł libero sfogo alla propria vanitł. Inoltre, sono troppe le canzoni che si trascinano su ritmi davvero poco stimolanti, con la rara eccezione di Picture Show, l'unica in grado di dare la scossa.

 

Peace Beyond Passion (1996), che include Stay, Ć un album piŁ accessibile e attento alle mode del momento, pur indulgendo nelle intime e riflessive tracce spoken-word.

 

La triste confessione del concept Bitter (1999) fa il paio con la conturbante confessione di un altro concept, Comfort Woman (2003), album che indaga fra le pieghe di una vita dedita al sesso e alle droghe. Entrambi questi lavori mettono a punto uno stile che coniuga gli aspetti sensuosi della musica soul con le austere meditazioni alla Joni Mitchell e presentano arrangiamenti misurati affinchÄ nessuno strumento possa distogliere l'attenzione dalla voce. Il viaggio iniziatico prende il via con l'alienata e straniante Love Song #1, cantata in una trance erotica su beat quasi industrial vagamente ska, per concludersi con l'eterea Thankful, mentre lungo il percorso si viene accompagnati da un calmo tono parlato che trasuda un inquietante senso di inerzia (l'esempio migliore in questo senso Ć rappresentato da Come Smoke My Herb), pertanto non sorprende che Love Song #3, con la sua litania, agonizzante e marziale insieme, sembri il rifacimento di Purple Rain di Prince. Non tutto l'album, perś, procede a passo di lumaca: Body (funky poliritmico che induce ipnosi), Fellowship (canzoncina reggae dal basso potente) e Good Intentions (brano sinuoso e brasilianeggiante) garantisco un po' di tregua dalle scure atmosfere che aleggiano sull'album. La cura meticolosa con cui ogni confessione Ć realizzata fallisce il proprio obiettivo solo quando Liliquoi Moon, ninnananna offerta con un delicato sussurro, improvvisamente vira verso una infuocata jam di jazz-rock che piŁ fuori tema di cosô non potrebbe suonare.

 

Cookie: The Anthropological Mixtape (2002) Ć un lavoro interlocutorio ancorato alle tradizioni pop e hip-hop, ma condotto attraverso un approccio di chiara impronta jazz.

 

Me'Shell Ndegeocello si avventura con coraggio e ambizione in ambito jazz pubblicando Dance Of The Infidel (2005), nel quale dirige e supervisiona le improvvisazioni musicali di Jack DeJohnette, Oliver Lake, Don Byron, Kenny Garrett e Cassandra Wilson (una delle molte cantanti presenti), raggiungendo un surreale apice in Luqman, brano strumentale per banjo e armonica.

 

Soddisfatta dal risultato, si ripete con The World Has Made Me The Man Of My Dreams (Bismillah, 2007), ancora realizzato con un cast di musicisti jazz, ma a differenza dell'album precedente questa volta Me'Shell Ndegeocello si riprende il centro della scena vocale. Ci sono divagazioni di ogni tipo dai suoi standard del passato: la minacciosa profezia islamica di Haditha, che apre l'album, o l'estatica invocazione medio-orientale di Shirk, cosô come, all'estremo opposto, Article 3, martellante e dalle tinte africane, o la potente The Sloganeer - Paradise, quasi hard-rock. Da un lato, l'artista abbandona il regno della musica pop con l'astratta psichedelia senza ritmo che domina la seconda metł di Michelle Jackson, dall'altra, Relief - A Stripper Classic si produce in una esplicita esibizione dei sensi che riporta alla mente Prince. La divagazione piŁ grossa, o per meglio dire, la maggior evoluzione, Ć rappresentata dalla spiritualitł che percorre in filigrana l'intero l'album, in netta antitesi rispetto a quanto espresso in Comfort Woman. La spiritualitł si fa piŁ evidente soprattutto nelle sue tipiche trance, come ad esempio nella morbida e sensuale Lovely Lovely o nell'eterea e quasi immobile Evolution, anche se ormai l'artista Ć diventata forse fin troppo intellettuale per poter sostenere canzoni tanto delicate (Elliptical, con Graham Haynes alla tromba e Brandon Ross alla chitarra). Il jazz migliore emerge in Virgo, trasognato soliloquio esistenziale con rimandi caraibici (nel sestetto all'opera, Oliver Lake al sax, James Newton al flauto, Scott Mann alle tastiere e George McMullen al trombone), e nella bonus-track Different Girl, meditazione sorretta da un vigoroso pianoforte. Come d'abitudine, piccole ma preziose dosi di elettronica punteggiano le tracce e questo album ha tutta l'aria di essere il suo migliore in assoluto.

 

Devil's Halo (2009), forse il suo lavoro piŁ sincero e personale, ma al tempo stesso anche il piŁ convenzionale, segna il ritorno a un'idea di musica meno ambiziosa, tanto Ć vero che il singolo Slaughter sembra un pezzo di rock alternativo vecchio di almeno dieci anni.  

 

Con gli stessi musicisti impegnati nel lavoro precedente, il nuovo album, Weather (2011), prosegue la sua lenta deriva verso quella morbida e languida fusione di soul-jazz-funk che, escludendo il brano migliore in assoluto (Dirty World), si fa notare per una presenza dell'impulso vitale funk ancora piŁ esigua del solito. Weather, canzone quasi acid-folk, e Oyster, brano romantico per pianoforte, dettano la nuova linea.

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