Sufjan Stevens


(Copyright © 2004 Piero Scaruffi | Terms of use )

Sun Came (2000), 6/10
Enjoy Your Rabbit (2001), 5.5/10
Michigan (2003), 6.5/10
Seven Swans (2004), 5.5/10
Illinois (2005), 7.5/10
Songs for Christmas (2007), 2/10
All Delighted People (2010), 6/10
The Age of Adz (2010), 6.5/10
Carrie & Lowell (2015), 6/10
The Ascension (2020), 7/10
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After playing in Michigan's band Marzuki (which released two albums), multi-instrumentalist Sufjan Stevens moved to New York and recorded his first solo album, Sun Came (Asthmatic Kitty, 2000). The exotic overtones of A Winner Needs a Wand led a parade of intimate lo-fi vignettes (Demetrius, Dumb I Sound, Happy Birthday, A Loverless Bed) that sounded original without being revolutionary, although a few experiments (SuperSexyWoman, Rice Pudding) let it be known that he was more than a storyteller.

Enjoy Your Rabbit (Asthmatic Kitty, 2001) introduced a completely different musician. A concept about the animals of the Chinese Zodiac, it sounded more like an experiment in electronic music than a bard's meditation. It was mood music, somewhat emotional but hardly narrative. Some of the vignettes of industrial and concrete music were successful at creating chaotic and quasi-symphonic clangor (Year of the Monkey, the 13-minute Year of the Horse). The minimalist repetition and dramatic crescendo of the eight-minute Year of the Rat, the steady pounding of Year of the Rooster, the alien raga of the nine-minute Year of the Dragon were the populist version of the avantgarde of three decades earlier. Despite being mostly childish and self-indulgent, this was Stevens' equivalent of Lou Reed's Metal Machine Music.

Seven Swans (Sounds Familyre, 2004), released only three years after being recorded, is a pensive album that returns to his debut's introspective tone (All the Trees of the Field Will Clap Their Hands for banjo and polyphonic backing vocals, the jazzy shuffle Sister), slowly soaring in a gospel-like hymn) but mainly focuses on the religious themes that permeate his entire career (the bizarre crescendo of Seven Swans, the brief We Won't Need Legs to Stand for organ and breathless vocals, the upbeat march-like He Woke Me Up Again and The Transfiguration, the whispered, Saint Francis-inspired To Be Alone with You). Musically, the most daring track is In the Devil's Territory, propelled by rapid raga-like strumming and minimalist repetition.

The meticulously crafted concept album Michigan (Sounds Familyre, 2003 - Asthmatic Kitty, 2004), the first of a projected series of 50, introduced yet another musician: a sophisticated arranger that made Rufus Wainwright look like an amateur. He was still the painter of mood music, as evidenced in the desolate piano elegy Flint, in the martial ode of The Upper Peninsula (like a subdued version of Neil Young's Harvest), in the naive Donovan-esque fairy tale Holland and in the tender country waltz Romulus, (besides the tinkling ambient vignette Tahquamenon Falls); but the baroque undercurrents of All Good Naysayers Speak Up, that sounds like a folkish version of Yes's prog-rock, and of They Also Mourn Who Do Not Wear Black, that builds to a climax by applying techniques of jazz rhythm and minimalist repetition, eventually overflowed into the orchestral pop of For the Widows in Paradise, that is kept in country & western mode by a background radiation of insistent banjo strumming, and in the jovial vocal-harmony merry-go-round of Say Yes! to M!ch!gan!. Stevens' tour de force takes him in all kinds of directions: the eight-minute Detroit Lift Up Your Weary Head, a failed attempt at Canterbury-style prog-rock imbued with ideas of symphonic minimalism, medieval street dance and marching-band fanfares; the nine-minute trance-like Oh God Where Are You Now, perhaps an attempt at a psychedelic raga of sorts although it remains two frail and superficial; and especially the seven-minute late-night gentle bluesy mantra Vito's Ordination Song. It was a very ambitious attempt at a sort of hyper-fusion grass-roots music, although it often sounded aimless and redundant.

Illinois (Asthmatic Kitty, 2005) was another monster of production and arrangement techniques, entirely scored and arranged by Stevens in person. The 22 tracks make up a song cycle that, even more than Michigan, reflects the post-2001 mood of the country. The concept boasts two complementary overtures, the pastoral Concerning the UFO Sighting Near Highland and the mocking orchestral crescendo of The Black Hawk War (subtitled "How to Demolish an Entire Civilization and Still Feel Good About Yourself in the Morning"), the former a mystical statement and the latter a political statement.
This album offers a better reading of Canterbury-style prog-rock in the frantic fanfare of Come On Feel the Illinoise, featuring the double counterpoint of festive Caribbean percussion and of a frigid female choir; and in the seven-minute The Tallest Man the Broadest Shoulders, that merges Lol Coxhill's "welfare state" street music and Soft Machine's chamber jazz-rock towards an ecstatic apotheosis. Minimalist repetition is employed in clever doses in the otherwise pastoral The Predatory Wasp of the Palisades Is Out to Get Us!. In general, there is a higher mastery of techniques and constructs.
The songs are generally longer, although not necessarily more complex, than on Michigan. As a songwriter Stevens falters when he dresses up trivial melodies (the somber ode to a serial killer John Wayne Gacy Jr, Jacksonville, that evokes again Neil Young's Harvest, although transformed in an orchestral crescendo), but succeeds when he turns the simple refrain into an emotional center of mass, as in the luxuriant choral mantra of Chicago and in the multi-layered cantata of They Are Night Zombies; or even in the bare haunting piano elegy The Seer's Tower.
His production tricks occasionally work wonders, like the wall of sound with children choir that envelops The Man of Metropolis Steals Our Hearts. In general, however, they don't amount to much. The real pulsing core is represented by the mystical strand that pulls everything together, and eventually overflows in the closing minimalist trance of Out of Egypt into the Great Laugh of Mankind, a sort of liturgical version of of Terry Riley's In C.

His discography accumulated mediocre albums: the rarities of Avalanche (Asthmatic Kitty, 2006), the 100 Songs for Christmas (2007-16), Run Rabbit Run (2009), which was Enjoy Your Rabbit as performed by the Osso string quartet, and The BQE (Asthmatic Kitty, 2009), the result of a commission to create a film and a composition about a bridge.

The eight-song EP All Delighted People (Asthmatic Kitty, 2010) features the apocalyptic All Delighted People, that mutates from easy-listening pop into a tragic oratorio and then into a cacophonous choral apotheosis and finally into a magniloquent symphonic finale, and the 17-minute metaphysical meditation Djohariah, a rather clumsy idea that features an unusually loud guitar jam and convulsed combinations of horns and voices. If From The Mouth Of Gabriel merely revisits his choral obsessions, Arnika introduces a new variant on his mantra-like songs. But fundamentally the rest of the EP sounds like a dustbin of compositions that didn't quite deserve to be released.

The same vice of self-indulgent lengthy compositions detracts from the grand ideas of The Age of Adz (Asthmatic Kitty, 2010) now that Stevens is ready to adopt dissonant electronica and mangled beats. It almost feels like a return to Enjoy Your Rabbit. The industrial pastiche of Too Much pairs these new elements with the traditional Stevens fare: choirs, horn fanfares, and cycles. The result is a highly schizophrenic instrumental coda. The electronic touches are instead quite irrelevant in the eight-minute Age Of Adz, a battlefield of magniloquent symphonic surges, Prince-like wailing, and thundering Jim Steinman-esque masses of sound. The mellow poptronica I Walked and the robotic ballet Get Real Get Right stand as mere intermezzi on the way to the massive centerpiece (actually, closer). The 25-minute Impossible Soul alternates romantic pop crooning, intimidating walls of sound, subdued psychodrama, choral narratives, orchestral counterpoint a` la disco-music, and collages of sound effects. Just like on the preceding EP, there is too much half-baked fluff on this album.

In 2012 Stevens traveled around the world with Nico Muhly and Bryce Dessner to perform their project "Planetarium".

Musically, Carrie & Lowell (2015), an autobiographical concept album dedicated to his late mother and to his stepfather, returned him to his folk roots and to acoustic instruments (mostly just the guitar). It stands as a cathartic experience after the orchestral orgy of Illinois and the electronica of The Age of Adz. Lullabies such as Death with Dignity (the standout), Carrie & Lowell and Eugene concoct the gentle tone of early Donovan and the sweet harmonies of Simon & Garfunkel. The electronic breeze that blows through the hypnotic and enchanted Fourth of July (the second standout) and its piano carillon are the most that Stevens is willing to inject in these tender elegies. The metronomic ticking of the piano marks the tempo of the religious hymn John My Beloved. While the music is the exact opposite of "groundbreaking", one has to give him credit that not many singer-songwriters have been able to express their most personal feelings with such clarity and nakedness.

He then wasted several years released substandard material. The Greatest Gift Mixtape (2017) collects leftovers from Carrie & Lowell. Planetarium (2017) documents a composition by Nico Muhly, that was originally a song cycle for seven trombones and string quartet, transformed into a rock album with Sufjan Stevens, guitarist Bryce Dessner of the National and drummer James McAlister. Classical pianist Timo Andres performed Stevens' piano pieces on The Decalogue (2019). Aporia (2020), a collaboration with his stepfather Lowell Brams, is forgettable new-age music.

(Translation by/ Tradotto da Damiano Langone

Dopo una iniziale esperienza nel Michigan insieme al gruppo dei Marzuki (band con la quale registra due album), il multistrumentista Sufjan Stevens si trasferisce a New York e pubblica il suo primo lavoro solista, A Sun Came (Asthmatic Kitty, 2000). I suoni esotici di A Winner Needs A Wand aprono la strada a una parata di intime vignette lo-fi (Demetrius, Dumb I Sound, Happy Birthday, A Loveless Bed) che risultano originali senza scatenare rivoluzioni, anche se alcuni esperimenti (SuperSexyWoman e Rice Pudding) lasciano intendere che Stevens non sia solo un semplice narratore di storie.

 

Il concept album Enjoy Your Rabbit (Asthmatic Kitty, 2001), interamente dedicato ai segni dello zodiaco cinese, presenta un musicista completamente diverso, pi rivolto agli esperimenti di musica elettronica che alle meditazioni da poeta. Si tratta di musica strumentale decisamente emozionante, ma ben poco narrativa. Alcune delle vignette di musica concreta e industrial sono efficaci nel creare un clangore caotico e al tempo stesso quasi sinfonico (come Year Of The Monkey e i tredici  minuti di Year Of The Horse), mentre Year Of The Rat (con ripetizioni minimaliste e drammatico crescendo), Year Of The Rooster (dal piglio incalzante) e Year Of The Dragon (nove minuti di raga alieno) sono la versione semplificata di idee non pi d'avanguardia da almeno tre decenni. Questo album, nonostante sia nella sostanza un lavoro infantile e auto-indulgente, si pu considerare per Stevens quello che per Lou Reed stato Metal Machine Music.

 

Seven Swans (Sounds Familyre, 2004), pubblicato solo tre anni dopo essere stato registrato, un disco riflessivo col quale Stevens torna all'introspezione degli inizi (All The Trees Of The Field Will Clap Their Hands per banjo e coro polifonico, e Sister, shuffle jazzato che lentamente si libra in un inno quasi gospel), anche se l'album incentrato soprattutto sui temi religiosi a lui sempre molto cari (il bizzarro crescendo di Seven Swans, la breve We Won't Need Legs To Stand, per organo e canto a fil di voce, le marcette sostenute di He Woke Me Up e The Transfiguration, fino al tenue sussurro di To Be Alone With You, canzone ispirata alla figura di San Francesco). Dal punto di vista musicale, la traccia pi coraggiosa In The Devil's Territory, sospinta da un rapido e ipnotico strumming reminiscente dei raga indiani.

 

Il concept album Michigan (Sounds Familyre, 2003 - Asthmatic Kitty, 2004), primo di un'annunciata serie di 50 album dedicati a ognuno degli stati che compongono gli USA, prodotto con grande cura e presenta un lato inedito di Stevens: quello del sofisticato arrangiatore capace di far sembrare Rufus Wainwright un dilettante. Stevens resta sempre l'abile artigiano della musica d'atmosfera - la desolata elegia per piano Flint, l'ode marziale The Upper Peninsula, (come una versione attenuata del Neil Young di Harvest), l'ingenua fiaba Holland (che riporta alla mente Donovan), il tenero valzer country Romulus, e la tintinnante vignetta Tahquamenon Falls - ma i sommovimenti barocchi di All Good Naysayers Speak Up (che suona come una versione folk del prog-rock alla Yes) e di They Also Mourn Who Do Not Wear Black (un climax costruito su ritmiche jazz e sulla ripetizione minimalista) alla fine sfociano nel pop orchestrale di For the Widows In Paradise (mantenuto nell'alveo del country con la presenza ipnotica del banjo sullo sfondo) e nel gioviale girotondo con armonizzazioni vocali di Yes! To M!ch!gan!.

Il tour-de-force di Stevens spazia in ogni direzione possibile: Detroit Lift Up Your Weary Head, un non riuscito esercizio di stile vlto a riproporre il prog-rock di Canterbury permeandolo di minimalismo sinfonico, danze medievali da strada e fanfare; Oh God Where Are You Now, nove minuti quasi trance, forse una prova di raga psichedelico che per rimane troppo debole e superficiale per convincere davvero; e Vito's Ordination Song, sette minuti di notturno mantra dalle tenui tinte blues. Nel complesso, l'album l'ambiziosissimo tentativo di pervenire a una sorta di musica popolare nordamericana iper-contaminata, ma troppo spesso il risultato ridondante e privo di senso.

 

Stevens mette in mostra le sue doti di produttore e arrangiatore nel poderoso Illinois (Asthmatic Kitty, 2005), le cui 22 tracce danno vita a un ciclo di canzoni capace di riflettere, ancor meglio del precedente album Michigan, lo spirito degli USA del dopo 11 settembre. Il concept sfoggia due ouverture complementari, la pastorale Concerning The UFO Sighting Near Highland e il crescendo con orchestrazione beffarda di The Black Hawk War (dal sottotitolo How to Demolish An Entire Civilization And Still Feel Good About Yourself In The Morning, e cio "come distruggere un'intera civilt e sentirsi comunque a posto con se stessi"), ovvero due precise prese di posizione: la prima, mistica, e l'altra, politica.

Questo album offre una rilettura migliore del prog-rock di Canterbury, come nella frenetica fanfara di Come On Feel The Illinoise, che presenta festanti percussioni caraibiche e algido coro femminile uniti insieme in un doppio contrappunto; o come in The Tallest Man, The Broadest Shoulders, che fonde la musica di strada di Lol Coxhill e il jazz-rock cameristico dei Soft Machine in un'estatica apoteosi. Le ripetizioni minimaliste sono usate con parsimonia nell'altrimenti bucolica The Predatory Wasp Of The Palisades Is Out To Get Us! e in generale si apprezza un pi alto grado di maestria nel maneggiare le tecniche di composizione e arrangiamento.

Le canzoni sono quasi tutte pi lunghe di quelle presenti su Michigan, anche se non necessariamente pi complesse. Come autore, Stevens mostra qualche incertezza quando si sforza di abbellire melodie di poco conto (l'ode tetra a un serial killer John Wayne Gacy Jr, Jacksonville, che evoca ancora una volta il Neil Young di Harvest, sebbene trasformato in un crescendo orchestrale), ma convince pienamente quando trasforma un semplice ritornello in un centro di gravitazione emotiva, come nel lussureggiante e corale mantra di Chicago o nella complessa cantata di They Are Night Zombies, ma anche nell'elegia The Seer's Tower, dall'inquieto eppure essenziale pianismo.

I suoi trucchi in fase di produzione in qualche caso creano meraviglie, come il wall of sound con coro di bambini che avvolge The Man Of Metropolis Steals Our Hearts, ma in verit il cuore pulsante dell'album rappresentato dalla corrente mistica che attraversa l'intera opera e che capace di riunire tutto in un solo grande flusso per dilagare alla fine nella trance minimalista di Out Of Egypt Into The Great Laugh Of Mankind, quasi una In C di Terry Riley rivista in chiave liturgica.

 

Dopo Illinois, nella discografia di Stevens si accumulano lavori di livello mediocre: le rarit di Avalanche (Asthmatic Kitty, 2006), le 100 canzoni di Songs for Christmas (2007-16), Run Rabbit Run (2009), ovvero Enjoy Your Rabbit nella versione suonata dal quartetto d'archi Osso, e The BQE (2009), come parte di un progetto multimediale dedicato alla superstrada Brooklyn-Queens Expressway.

 

L'EP All Delighted People (Asthmatic Kitty, 2010) contiene 8 brani. Tra questi, l'apocalittica All Delighted People, che inizia come una facile canzone pop e muta in un drammatico oratorio, poi in un'apoteosi corale e cacofonica, poi nel magniloquente finale sinfonico; e la meditazione metafisica di Djohariah, lunga 17 minuti, in cui una insolita jam di fragorose chitarre si somma in modo piuttosto goffo a convulse combinazioni di fiati e voci. Se From The Mouth Of Gabriel si limita a rivisitare le sue ossessioni corali, Arnika introduce una variante inedita nelle sue tipiche canzoni-mantra, ma sostanzialmente il resto dell'EP sembra composto da scarti che non meritavano di essere pubblicati.

 

Lo stesso vizio di prolissit e auto-indulgenza depotenzia le grandi idee di The Age of Adz (Asthmatic Kitty, 2010), anche ora che Stevens appare pronto per avvalersi di nuovi strumenti espressivi, come le dissonanze elettroniche e i ritmi fratturati. Per certi versi sembra un ritorno a Enjoy Your Rabbit. Il pastiche industrial di Too Much aggiunge elettronica e beat ricchi di sincopi al consueto impasto di cori, fanfare e strutture minimaliste, e ne risulta una coda strumentale davvero molto schizofrenica. L'apporto dell'elettronica invece quasi irrilevante negli 8 minuti di Age Of Adz, un campo di battaglia di roboanti ondate sinfoniche, gridolini alla Prince, e poderose masse di suono nello stile di Jim Steinman. Il morbido pop elettronico di I Walked e il balletto robotico di Get Real Get Right, si pongono come intermezzo prima del brano che in qualche modo costituisce il baricentro dell'album: Impossible Soul, con i suoi 25 minuti, alterna canto romantico e suadente, minacciosi wall-of-sound, psicodramma trattenuto, narrazioni corali, contrappunti orchestrali da disco music e collage di effetti sonori, ma, proprio come nel precedente EP, anche in questo album troviamo troppo materiale raffazzonato e aggiunto al resto al solo scopo di occupare spazio.

 

Nel 2012 Stevens viaggia intorno al mondo insieme a Nico Muhly e Bryce Dessner per dare vita al progetto "Planetarium".

 

Carrie & Lowell (2015) un concept album autobiografico dedicato alla madre morta e al suo patrigno, e dal punto di vista musicale segna il ritorno alle radici folk e all'uso degli strumenti acustici (spesso la sola chitarra), un vero e proprio bagno di purificazione dopo l'orgia orchestrale di Illinois e i suoni elettronici di The Age of Adz. Ninnenanne come Death With Dignity (la migliore), Carrie & Lowell e Eugene mescolano il tono gentile del primo Donovan e le dolci armonie di Simon & Garfunkel. La corrente elettronica che soffia attraverso l'ipnotico e incantato Fourth Of July (la seconda miglior canzone dell'album) e il suo piano che sembra un carillon sono quanto di meglio Stevens possa infondere in queste tenere elegie. Il ticchetto metronimico del pianoforte segna il tempo nell'inno religioso John My Beloved. La musica di questo album tutt'altro che innovativa, ma bisogna dare atto a Stevens che pochi cantautori sono stati capaci di esprimere i loro sentimenti pi intimi con tanta chiarezza e simile candore.

 

Successivamente, Stevens spreca diversi anni pubblicando materiale scadente. The Greatest Gift Mixtape (2017) realizzato con gli scarti di Carrie & Lowell. Planetarium (2017) una composizione di Nico Muhly per sette tromboni e quartetto d'archi trasformata in album rock con la presenza anche del chitarrista Bryce Dessner (del gruppo The National) e del batterista James McAlister. The Decalogue (2019), invece, raccoglie dieci brani per pianoforte scritti da Stevens, ma suonati dal pianista classico Timo Andres. Aporia (2020), in collaborazione con Lowell Brams, musica new-age senza storia.

The sprawling The Ascension (2020) belongs to Stevens' artsy electronic alter-ego, with Enjoy Your Rabbit, The Age of Adz and Planetarium. The 12-minute America is his most evocative song, relying on both a strong melody and on an atmospheric background, an ethereal version of Simon & Garfunkel. But this album is really three different albums. First and foremost there is an album of messy glitch-ambient pop tunes: Make Me an Offer I Cannot Refuse, Ursa Major. There's an album of glamorous dance-pop tunes: Video Game (his most obvious stab at the sales charts), Lamentations (the most intriguing, which begins with an electronic collage), Landslide, Death Star and Goodbye to All That. These songs generally employ loud obnoxious drum-machines. Die Happy and Ativan are the outliers in this group with their messy psychedelic industrial dances. The seven-minute Sugar is the strangest creature in this department, a cross between latter-day Pink Floyd and cocktail-lounge soul crooning. Then there are the simply melodic lullabies, of which America is the exaggerated version. Run Away with Me (reminiscent of Peter Schilling's Major Tom) is the most purely melodic song. The Ascension, a close second, is a moving example of how smooth his phrasing can be. The quietly tender Tell Me You Love Me and the emphatic singalong Gilgamesh complete this sentimental third album within the album. The dance-pop album doesn't fare too well, although it is miles better than the average album by the fashionable neosoul divas. The glitch-ambient soundscapes feel a little amateurish. The real deal is the album of America, Run Away with Me and The Ascension, and that ranks among his best.

(Translation by/ Tradotto da Francesco Romano Spano')

Il tentacolare The Ascension (2020) appartiene all'alter ego artistico elettronico di Stevens, insieme ad Enjoy Your Rabbit, The Age of Adz e Planetarium. I dodici minuti di America sono quelli pi evocativi, affidati sia ad una forte melodia che ad un sottofondo atmosferico, una versione eterea di Simon & Garfunkel. Ma quest'album davvero tre album differenti. Prima di tutto, un album di tracce di pop glitch-ambientale incasinato: Make Me an Offer I Cannot Refuse, Ursa Major. C' un album di ammaliante dance-pop: Video Game (il suo flirt pi evidente con classifiche di vendita), Lamentations (la pi intrigante, che comincia con un collage elettronico), Landslide, Death Star e Goodbye to All That. Queste canzoni generalmente adoperano drum-machines odiose ed assordanti. Cosa a parte da questo gruppo sono Die Happy e Ativan con le loro caotiche danze industriali-psichedeliche. I sette minuti di Sugar sono le creature pi strane in questo contesto, a met tra i tardi Pink Floyd ed il soul crooning da cocktail-lounge. Poi, ci sono semplici ninnananne melodiche, delle quali America ne l'iperbole. Run Away with Me (reminiscente della Major Tom di Peter Schilling) la canzone pi puramente melodica. Vi si avvicina The Ascension, un esempio commovente di quanto possa essere soave il suo fraseggio. Tell Me You Love Me, di una tenerezza sussurrata, ed il coro enfatico di Gilgamesh completano questo album sentimentale dentro l'album. L'album dance-pop non funziona molto bene, anche se comunque anni luce dalla media degli album alla moda delle dive neosoul. I paesaggi sonori glitch-ambientali sembrano un po' amatoriali. L'album che conta davvero quello di America, Run Away with Me e The Ascension, che anche tra i suoi migliori.

(Copyright © 2004 Piero Scaruffi | Terms of use )
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