FKA Twigs

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EP1 (2012), 7.5/10 (EP)
EP2 (2013), 7/10 (EP)
LP1 (2014) , 5/10
M3LL155X (2015), 7/10 (EP)
Magdalene (2019), 5/10
Caprisongs (2022), 4.5/10

FKA Twigs, i.e. English mixed-race singer-songwriter and former dancer Tahliah Barnett, did not quite "sing" as vocally sculpted the four songs of EP1 (2012), co-produced with Timmaz "Tic" Zolleyn, in her shivering falsetto that harked back to the erotic revolution begun by Cosey Fanni Tutti via the cocktail-lounge counter-revolution of Sade, while creating a completely different, contradictory, persona that is sexually both vulnerable and assertive. Weak Spot was the manifesto of her art: a super-sensual whisper over an ethereal fluctuating carpet of trip-hop, grime and garage elements. She employs a unique style of minimalistic repetition and hypnotic sumnambulism in Ache that sounds like a stoned version of Laurie Anderson. At the same time Breathe reveals that these are ultimately childish lullabies drenched in complex polyrhythmic textures; and Hide reveals further, disturbing, psychological aspects by "remixing" the format in a slow-motion, oneiric and surrealistic manner.

The tension between glacial cyborg and tender child finds an even more elegant expression on EP2 (2013), produced by Venezuelan-born producer Alejandro "Arca" Ghersi. The erotic industrial psychedelic soul of How's That is a pretext to assemble a soundscape of erratic percussive sounds and gently droning keyboards. The faltering anemic Papi Pacify, that slowly unfolds into a vibrant gospel-y plantation chant, and Water Me, a ballad disintegrating into rhythmic fragments, display her narrative art at its best: creating new meaning within the same conversation, not in a traumatic manner but in a pleasantly aseptic manner. Every song is meticulously saturated with disorienting glitches.

The commercial sell-out on LP1 (Young Turks, 2014) couldn't have been more shameless. The lush arrangements leave little to the imagination, and the magic of her vocals has completely vanished inside ridiculously pretentious and stereotypical structures. The dissonant hip-hop of the Preface is a mirage. The rest of the album is invaded by trivial tedious soul ballads such as Lights On, produced by Arca, and the single Two Weeks, produced by Emile Haynie. There is still a bit of madness in Video Girl, produced by Emile Haynie, and she howls like a rhythm'n'blues shouter in Numbers; whereas the immaculate hymn-like Closer sounds like a tribute to Kate Bush. She ends the album with the strongest of her introverted melodramas, Kicks. But everything is too calculated, cluttered, confused... This sounds like a completely different artist, or, quite simply, a mediocre, faceless singer at the mercy of mainstream producers.

The EP M3LL155X (Young Turks, 2015), pronounced "Mellissa", is an austere psychological essay. Her operatic contralto makes its way through the complex orchestration, rhythm and recitation of Figure 8. The whispered I'm Your Doll, wounded by flocks of sound effects, notably a booming distortion and a wavering organ, is sensual and frightening at the same time; only three minutes long, it's a tour de force of production. The plainest melody fuels In Time, which is as close to conventional "r&b" as her music can get. Her voice mutates again for Glass & Patron, a cubistic remix of Madonna that seems to stop after a few seconds but instead resumes on a much lower register within a sparse, sinister soundscape.

Twigs then released the single Good to Love (2016) and worked on the dance film "Soundtrack 7" while recovering from surgery.

When a new album finally appeared, Magdalene (Young Turks, 2019), mostly produced by Nicolas Jaar, was not so much an FKA Twigs album as a collaboration with a star-sudded cast. Each song is a sonic puzzle sculpted by the collaborators. The results are mostly boring but certainly fashionable. Thousand Eyes, composed with only Jaar's help, is an austere medieval chant that decomposes in warped spacetime to become a sixth-dimension kind of ghost. Jaar, Ethan Flynn and British electronic musician Cy An plunge her into the whirling neurosis of Fallen Alien, surrounded by echoes and refractions of her own voice. Ethan Flynn helped her pen the Kate Bush-esque Home with You, with a rhythm made of found noises. Mary Magdalene, composed with Jaar, Ben Levin and Cashmere Cat, is similar except that the collaborators slowly deconstruct it into a cubistic nightmare. She croons fragile and lyrical in the single Cellophane, created by producers Jeff Kleinman and Michael Uzowuru, and one can imagine her crooning it in front of a symphonic orchestra. These simpler songs are contrasted by complex and disorienting musical creatures that end up feeling like random accumulations of sounds. Emblematic is the babelic Sad Day, composed with help from Jaar, Skrillex, British electronic musician Koreless (Lewis Roberts), producer Benny Blanco (aka Ben Levin, who has produced hits by Justin Bieber, Katy Perry, Rihanna, Weeknd, Kanye West, etc), Norwegian dj Cashmere Cat (Magnus Hoiberg) and Noah Goldstein (Kanye West's trusted engineer and then producer of Arcade Fire's The Suburbs and Frank Ocean's Blonde). Twigs' personality is completely lost in these busy meandering pieces. Holy Terrain, a collaboration with rapper Future (Nayvadius Wilburn), Koreless, Jack Antonoff (of the Bleachers), Sounwave (aka Mark Spears, Kendrick Lamar's producer), Skrillex, Poo Bear (aka Jason Boyd, Justin Bieber's producer), Petar Lyondev (of Le Mystere des Voix Bulgares fame) is simply terrible, no matter how famous the collaborators and how much publicized their presence. Often, the sound effects crafted by the cohorts are simply meant to hide the poor value of the song, which is the case for the Whitney Houston-ian Houston-ian torch ballad Mirrored Heart (Flynn, Cy An and Koreless) and of the ambient elegy Daybed, composed with Oneohtrix Point Never's Daniel Lopatin. She seems to have met a lot of interesting people but their influence on her has been to make her think that creating music is simply a matter of dragging interesting people in the studio during the five minutes during which they don't have to produce or play on other people's songs.

The 18-song mixtape Caprisongs (2022), de facto a collaboration with Spanish producer Pablo "El Guincho" Diaz-Reixa (the brain behind Rosalia's "Malamente" of 2018), who gathered an army of fellow producers, further veered towards a radio-friendly soul-hop sound influenced by whatever was popular at the time, therefore abandoning altogether the brainy approach of the early days. A fragmentary and derivative album, it indulges in lame Shakira imitations like Honda and Oh My Love, and moronic romantic ballads like Jealousy and Darjeeling. The most languid and elaborate of the latter, Tears In The Club, is a duet with Weeknd. Among so much plagiarism, the fragile reggaeton fanfare of Papi Bones sounds original.

(Translation by/ Tradotto da Gianfranco Federico)

FKA Twigs, la cantante-cantautrice e ballerina meticcia inglese Tahliah Barnett, canta, o meglio, scolpisce vocalmente i quattro brani del EP1 (2012), co-prodotto insieme a Timmaz "Tic" Zolleyn, con il suo falsetto tremante, che rimanda alla rivoluzione erotica iniziata con Cosey Fanni Tutti, attraversando la contro-rivoluzione cocktail-lounge di Sade, e creando allo stesso tempo un personaggio completamente differente e contraddittorio, che è sessualmente sia vulnerabile, sia assertivo. Weak Spot è il manifesto della sua arte: un bisbiglio super-sensuale su un etereo, fluttuante tappeto di elementi trip-hop, grime e garage. Barnett impiega uno stile unico di ripetizione minimalista e sonnambulismo ipnotico in Ache, che suona come una versione sballata di Laurie Anderson. Allo stesso tempo, Breathe rivela che queste sono in definitiva ninne nanne infantili intrise di complesse trame poliritmiche; e Hide rivela ulteriori, disturbanti aspetti psicologici, "remixando" il formato in slow-motion in una maniera onirica e surrealista.

La tensione tra cyborg glaciale e tenera bambina trova un'espressione persino più elegante su EP2 (2013), prodotto dal venezuelano Alejandro "Arca" Ghersi. L'erotico, industriale soul psichedelico di How's That è un pretesto per assemblare un paesaggio di suoni percussivi erratici e tastiere gentilmente ronzanti. L'anemica e vacillante Papi Pacify, che sfuma lentamente in un vibrante gospel-canto delle piantagioni, e Water Me, una ballata che si disintegra in frammenti ritmici, mostrano il culmine della sua arte narrativa: la creazione di un nuovo significato all'interno della stessa conversazione, ma non in maniera traumatica, bensì in un modo piacevolmente asettico. Ogni brano è meticolosamente saturato di glitch che disorientano l'ascoltatore.

La svolta commerciale su LP1 (Young Turks, 2014) non avrebbe potuto essere più spudorata. Gli arrangiamenti lussureggianti lasciano poco spazio all'immaginazione, e la magia della sua voce svanisce completamente all'interno di strutture ridicolmente pretenziose e stereotipate. L'hip-hop dissonante di Preface è un miraggio. Il resto dell'album è pervaso da triviali e noiose ballate soul come Lights On, prodotta da Arca, e il singolo Two Weeks, prodotto da Emile Haynie. C'è ancora un pizzico di follia in Video Girl, prodotta da Emile Haynie, e in Numbers, dove Twigs ulula come una shouter di rhythm'n'blues; mentre l'immacolato inno Closer suona come un tributo a Kate Bush. Termina l'album con il più intenso dei suoi melodrammi introversi, Kicks. Ma tutto è troppo calcolato, ingombrante, confuso...Qui Barnett suona come un'artista completamente differente o, molto più semplicemente, come una mediocre cantante senza nerbo, in balìa di produttori mainstream. 

L'EP M3LL155X (Young Turks, 2015), che si pronuncia “Mellissa”, è un austero saggio psicologico. Il suo contralto operatico si fa strada attraverso la complessa orchestrazione, il ritmo e la recitazione di Figure 8. La bisbigliata I'm Your Doll, ferita da stormi di effetti sonori, in particolare da una distorsione in forte espansione e da un organo vacillante, è sensuale e spaventosa allo stesso tempo; lunga solo tre minuti, è un tour de force di produzione. La melodia più sempice alimenta In Time, che è il brano più vicino al "r&b" convenzionale che lei potesse realizzare. La sua voce muta ancora per  Glass & Patron, un remix cubista di Madonna, che sembra fermarsi dopo qualche secondo, ma che invece riprende in un registro più basso, all'interno di un rado paesaggio sinistro.

Twigs ha poi pubblicato due singoli in quattro anni, Good to Love (2016) e Cellophane (2019), ma ha prevalentemente lavorato al suo film danzato "Soundtrack 7".

Quando alla fine appare un nuovo album, Magdalene (Young Turks, 2019), prodotto perlopiù da Nicolas Jaar, non è proprio un album di FKA Twigs, quanto una collaborazione con un cast di star. Ogni brano è un puzzle di suoni scolpito dai suoi collaboratori. I risultati sono essenzialmente noiosi, ma di sicuro fascino. Thousand Eyes, composto solo con l'aiuto di Jaar, è un austero canto medioevale che si decompone nello spazio-tempo per diventare un fantasma della sesta dimensione. Jaar, Ethan Flynn e il musicista elettronico britannico Cy An la affondano nella nevrosi vorticosa di Fallen Alien, circondata da eco e rifrazioni della sua stessa voce. Ethan Flynn la aiuta a pennellare Home with You, influenzata da Kate Bush, con un ritmo fatto di rumori trovati. Mary Magdalene, composta con  Jaar, Ben Levin e Cashmere Cat, è simile, con l'eccezione che i collaboratori la decostruiscono lentamente in un incubo cubista. Lei canta, fragile e lirica, nel singolo Cellophane, creato dai produttori Jeff Kleinman e Michael Uzowuru, e la si può immaginare mentre canta davanti ad un'orchestra sinfonica. Questi semplici brani vengono contrastati da creature musicali complesse e disorientanti, che finiscono per sembrare accumuli disordinati di suoni. Emblematica è la babelica Sad Day, composta con l'aiuto di Jaar, Skrillex, il musicista elettronico britannico Koreless (Lewis Roberts), il produttore Benny Blanco (aka Ben Levin, che ha prodotto alcuni successi di Justin Bieber, Katy Perry, Rihanna, Weeknd, Kanye West, etc), il dj norvegese Cashmere Cat (Magnus Hoiberg) e Noah Goldstein (l'ingegnere di fiducia di Kanye West e poi produttore di The Suburbs degli Arcade Fire e Blonde di Frank Ocean). La personalità di Twigs si perde completamente nei meandri di questi brani ridondanti. Holy Terrain, una collaborazione con il rapper Future (Nayvadius Wilburn), Koreless, Jack Antonoff (dei Bleachers), Sounwave (aka Mark Spears, produttore di Kendrick Lamar), Skrillex, Poo Bear (aka Jason Boyd, produttore di Justin Bieber), Petar Lyondev (che deve la fama ai Le Mystere des Voix Bulgares), è semplicemente terribile, non importa quanto siano famosi i collaboratori o quanto sia pubblicizzata la loro presenza. Spesso, gli effetti sonori creati dalle coorti hanno semplicemente lo scopo di nascondere lo scarso valore dei brani, come nella ballata a là Whitney Houston Mirrored Heart (Flynn, Cy An e Koreless) e dell'elegia ambient Daybed, composta con Daniel Lopatin degli Oneohtrix Point Never. Twigs sembra aver incontrato un sacco di gente interessante, ma la loro influenza su di lei è stata quella di farle pensare che la creazione di musica sia semplicemente una questione di presenza di persone interessanti in studio nei cinque minuti durante i quali non devono produrre o suonare canzoni di altre persone.  

(Translation by Christian DiNardo)

Il mixtape da 18 canzoni, Caprisongs (2022), di fatto una collaborazione con il produttore spagnolo Pablo "El Guincho" Diaz-Reixa (la mente dietro “Malamente” di Rosalia del 2018), che schiera a sua volta una formazione di fedeli collaboratori, vira ulteriormente verso sonorita` soul-hop influenzate da tutto cio` che passava in radio in quel momento, difatti abbandonando i cervellotici approcci degli albori. Album frammentario e scontato, impantanato in imitazioni poco convincenti di Shakira come Honda e Oh My Love, contiene anche sciocche ballate romantiche, come Jealousy e Darjeeling. Tra di esse spicca il mieloso duetto con The Weeknd in Tears In The Club. Rispetto alle varie imitazioni presenti nel disco, il chiassoso ma fragile reggaeton di Papi Bones finisce per risultare originale.

(Copyright © 2012 Piero Scaruffi | Terms of use )
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